Formule 1

Verstappen heeft nog altijd de beste papieren ook al is Hamilton in Qatar opnieuw sneller

Zelden sloeg het humeur bij Max Verstappens team Red Bull binnen een dag zo om als in Qatar. Ernstige blikken maakten plaats voor opgewekte onderonsjes. Met gelatenheid doorspekte woorden waren vervangen door uitspraken vol hoop. Want ook al zag Verstappen zijn rivaal Lewis Hamilton opnieuw dichterbij komen in de WK-stand, met twee races te gaan is hij nog altijd de coureur met de beste titelkans.

Lennart Bloemhof
Max Verstappen in zijn Red Bull tijdens de GP van Qatar.  Beeld Foto EPA
Max Verstappen in zijn Red Bull tijdens de GP van Qatar.Beeld Foto EPA

Daar zag het er bij de allereerste GP in Qatar lang niet naar uit. Sterker: na de kwalificatie van zaterdag leek Verstappen in de touwen te hangen, klaar om een enorme dreun van Hamilton te ontvangen. Hamilton was liefst viertiende van een seconde sneller dan Verstappen in de kwalificatie; niet eerder was de zevenvoudig kampioen dit jaar in één rondje zoveel rapper dan de Nederlander.

De snelheid in de Mercedes die hem vorige week naar de zege stuwde in Brazilië bleek dus allesbehalve eenmalig. Maar het werd nog erger voor Red Bull. Anderhalf uur voor de race werd Verstappen voor straf teruggezet van de tweede naar de zevende plek in de startopstelling, omdat hij in de kwalificatie onvoldoende had afgeremd bij een gevaarlijke situatie.

Horner onder druk

De titeldruk stond er vol op bij Red Bull, bleek onder meer uit een uitspraak van de normaal zo kalme teambaas Horner. Hij noemde de marshall die zwaaide met de gele vlag waardoor Verstappen z’n straf kreeg ‘malafide’. Het kwam hem op een officiële waarschuwing racefederatie FIA te staan.

De enige die zijn hoofd koel hield in die stroom aan tegenspoed was Verstappen zelf. Hij startte de race messcherp, won direct drie plekken en had binnen vijf rondjes zijn gridstraf goedgemaakt. Hamilton was op dat moment al te ver weggereden voor een serieus gevecht om de zege. Verstappen pakte hem nog wel het punt voor de snelste ronde af.

Verstappen overleefde in Qatar zo een weekeinde waarin hij vooral veel averij had kunnen oplopen. Hamilton beleefde zeven dagen eerder in Brazilië een soortgelijke race, waarin hij 25 strafplekken wegpoetste voor zijn zege.

Het toonde volgens viervoudig wereldkampioen Alain Prost dat Hamilton en Verstappen dit seizoen een klasse apart zijn. De Fransman was in Qatar als topman van het Alpine-team, het voormalige Renault. Hij herinnert zich nog goed hoe hij net als Verstappen streed om zijn eerste kampioenschap.

Prost werd twee seizoenen op rij tweede, voordat hij in 1985 zijn eerste titel pakte. ‘Je weet dan nooit of je nog zo’n kans krijgt in je carrière. Dat geldt nu ook voor Max. Er staat veel druk op hem, maar dat lijkt hem niets te doen. Hij verdient het om kampioen te zijn. Dat geldt alleen ook voor Lewis.’ Hij weet niet welke coureur uiteindelijk de beker pakt, behalve dat diegene de terechte kampioen is.

Voorsprong 8 punten

Red Bull-topman Helmut Marko stond na de race in Qatar monter de pers te woord. De coureur die hij als 17-jarige in een Formule 1-auto zette, had na een weekeinde waarin het maar niet lukte om ‘de juiste balans’ te vinden namelijk nog altijd een uitstekende kans op de wereldtitel.

Volgens Marko heeft Verstappen met twee race te gaan nog één zege nodig. Daarbij rekent hij erop dat Verstappen minimaal tweede wordt bij die andere race; iets dat hem het gehele seizoen ook is gelukt, op zijn drie uitvalbeurten na.

Het verschil tussen Hamilton en Verstappen is acht WK-punten. Op papier kan Verstappen bij de volgende race, over twee weken in Saoedi-Arabië, al de wereldtitel pakken. Bijvoorbeeld als Verstappen wint en de snelste ronde rijdt, en Hamilton niet verder komt dan de zesde plek. Andersom grijpt Hamilton zijn achtste titel als hij de laatste twee races weet te winnen.

Geen scenario is meer onrealistisch. Zo lijkt de fonkelnieuwe baan in Jeddah Mercedes beter te liggen. De auto’s zouden er een van de hoogste gemiddelde snelheden van het jaar halen, wat de sterke Mercedes-krachtbron in de kaart speelt. Tegelijk zijn er richting die laatste races tal van vraagtekens. Bijvoorbeeld over het asfalt in Jeddah, dat recent is aangelegd en waarop onduidelijk is hoe snel de banden slijten. En in Abu Dhabi won Mercedes zes keer op rij, tot Max Verstappen er opeens vorig jaar domineerde.

‘Sowieso gaat er dit jaar niets zoals voorspeld’, zei Helmut Marko. ‘Maar we liggen in elk geval op dit moment voor en zullen er alles aan doen dat zo te houden. Alles moet perfect zijn. En als we niet winnen, moeten we tenminste Hamilton verslaan. Zo simpel is het.’

Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met de Volkskrant?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van de Volkskrant rust uiteraard copyright.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright @volkskrant.nl.
© 2022 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden