Verstappen doorbreekt hegemonie Mercedes met tweede plaats in Japan

Max Verstappen werd tweede bij de Grote Prijs van Japan, maar leek zich eerder de winnaar te voelen. Het was dan ook even geleden dat hij louter dankzij zijn eigen kracht en slimheid het podium kon bestijgen.

Beeld reuters

Max Verstappen (19) wil Formule 1-races winnen zonder dat daar eerst Mercedessen met pech voor moeten wegvallen. Zondag zette de coureur met zijn team Red Bull een stap naar zo'n tijdperk, met een tweede plaats bij de Grote Prijs van Japan.

Direct na de finish stak Verstappen zijn vuist uit zijn cockpit, alsof hij gewonnen had. Toen hij het podium opstapte, straalde zijn gezicht van geluk. Eigenlijk voor het eerst weer zoals na zijn zege in Spanje, nu bijna vijf maanden geleden. De ene podiumplaats is de ander niet, blijkt. Het is na zijn overwinning al de vierde keer dat hij als nummer twee op het podium staat.

Bij de andere races was een straf of crash van een of beide topauto's van Mercedes bepalend voor de klassering van Verstappen. Op het circuit van Suzuka was het anders. Op eigen kracht verdiende de Nederlander een plek op het podium tussen Mercedes-coureurs Lewis Hamilton en racewinnaar Nico Rosberg.

Hij kreeg het niet cadeau. Met name Hamilton vroeg het uiterste van zijn Mercedes-motor. De Brit verloor door een dramastart meteen zes plekken. Hij vocht zich terug tot plaats drie. Op zes ronden voor het einde van de race zag hij de achterkant van de auto van Verstappen. En een Mercedes op dreef is eigenlijk niet te stoppen, geldt sinds de introductie van hybridemotoren in 2014.

Tot zondag. Eén keer lukte het Hamilton een aanval te plaatsen, in de voorlaatste ronde in de zogeheten Casio Triangle-chicane. Met een ruk naar rechts voorkwam de Nederlander dat hij werd ingehaald. Hamilton klaagde tevergeefs over de boordradio. Verstappen kreeg van de wedstrijdleiding niet eens een waarschuwing en bleef de Mercedes voor.

Het verklaarde de blijdschap bij Verstappen en zijn teambaas Christian Horner na de race. 'Fantastisch om hem de Mercedessen te zien splitsen', zei Horner. Hij ziet zijn team steeds sterker worden. Het chassis van Red Bull behoort al jaren tot de top in de Formule 1. Dit jaar is de motor door leverancier Renault aanzienlijk verbeterd ten opzichte van een jaar geleden, met name op het gebied van betrouwbaarheid en vermogen.

Verstappen onderin in de Red Bull, bij de start van de race. Beeld getty

Verstappen heeft het team pit gegeven, te zien aan het sterkere rijden van Daniel Ricciardo sinds de komst van Verstappen in mei. Vorige week in Maleisië zorgde Ricciardo voor de tweede Red Bull-overwinning van het seizoen. Voor de zomerstop was het nog een nek-aan-nekrace met Ferrari om de tweede plek in de constructeursranglijst. Inmiddels is het gat tussen de teams opgelopen tot vijftig punten in het voordeel van Red Bull.

In Japan is de jacht op Mercedes geopend. 'Net als in het bedrijfsleven of in andere sporten zorgt interne competitie voor groei', zegt voormalig Formule 1-coureur Jan Lammers over hoe Verstappen en Ricciardo elkaar beter maken. Volgens Lammers reed Verstappen op het circuit van Suzuka 'een strakke, intelligente race'.

Hij stipt aan hoe Verstappen in het slot van de wedstrijd de zogeheten kerbstones (stoepranden) zoveel mogelijk meed in de bochten, tegen zijn instinct in. Dat hielp hem bij het verdedigen van zijn plaats ten opzichte Hamilton, want zo had zijn auto meer grip en kon hij daardoor vroeger accelereren, legt Lammers uit.

Beeld ap

Mercedes diende na de race nog wel een protest in wegens 'gevaarlijk rijden' van Verstappen bij zijn verdedigende actie in de chicane, omdat de Nederlander in de remzone van zijn lijn zou hebben afgeweken. Volgens Verstappen zelf was er niets dubieus aan zijn actie. 'Ik zag Lewis naar binnen sturen, maar dat was van best wel ver. Dan laat ik de deur niet openstaan', zei hij na de race op zijn website.

Hamilton had dezelfde mening. Via Twitter distantieerde hij zich van het besluit van zijn team: 'Het is niet mijn protest (...) we zijn kampioenen, we gaan door'. Mercedes trok daarna het protest in.

Met 'kampioenen' refereerde Hamilton aan de constructeurstitel die Mercedes zondag voor het derde opeenvolgende seizoen won, terwijl er nog vier races op de kalender staan. Het onderstreept dat de hegemonie van Mercedes er nog altijd is. Of Red Bull volgend seizoen die hegemonie kan doorbreken, hangt naast de prestaties van Verstappen en Ricciardo af van motorleverancier Renault.

De regels gaan op de schop. Auto's en banden worden breder, waardoor auto's meer grip hebben. Het maakt het hebben van een sterke motor nog belangrijker dan het al is, stelt Jan Lammers. 'Volgend jaar wordt het schaakbord volledig omgegooid.'

Verstappen, Rosberg en Hamilton op het podium. Beeld afp
Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met de Volkskrant?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van de Volkskrant rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright @volkskrant.nl.
© 2019 de Persgroep Nederland B.V. - alle rechten voorbehouden