Verstappen deed iets dat we maar eens in de 20 jaar zien

'De natuurkunde wordt heruitgevonden', riep een verwonderde Mercedes-teambaas nadat Max Verstappen zondag op het drijfnatte circuit in São Paulo als een kogel door het rennersveld was geschoten.

Max Verstappen. Foto anp

Een regengod (Bild), de reïncarnatie van Ayrton Senna (Braziliaanse televisie), de schilder van een meesterwerk (La Gazzetta dello Sport) en een gladiator (Channel 4). Over de gehele wereld zochten journalisten maandag naar vergelijkingen om het optreden van Max Verstappen bij de Grote Prijs van Brazilië te omschrijven.

In de laatste zestien ronden stoomde de 19-jarige Formule 1-coureur van de zestiende plek op naar plaats drie op het kletsnatte asfalt op Interlagos. Hij deed iets 'wat we misschien een keer in de twintig jaar zien', zei voormalig Formule 1-coureur Mark Webber. Weer lukte het Verstappen de racewereld te verbazen, zoals hij eigenlijk al sinds zijn debuutseizoen doet.

Want dat Verstappen kon inhalen, wisten ze in de Formule 1 al een tijdje. Vorig jaar werd hij met zijn 49 inhaalacties gekroond tot inhaalkoning van de autosportklasse. De koele, keiharde verdediger in zichzelf liet hij meteen in zijn eerste race voor Red Bull zien. In Spanje hield hij Kimi Räikkönen achter zich om naar de overwinning te rijden.

In Brazilië maakte de Formule 1 voor het eerste kennis met Verstappen, de uitmuntende regenrijder. 'De natuurkunde wordt heruitgevonden', riep een verwonderde Mercedes-teambaas Toto Wolff na die kennismaking. Op het circuit waar regerend wereldkampioen Lewis Hamilton een jaar geleden nog klaagde dat inhalen onmogelijk was, haalde Verstappen zondag in tien van de vijftien bochten iemand in.

De ene inhaalactie was nog knapper dan de ander. Normaliter volgen coureurs de ideale racelijn over een circuit alsof ze op een smalle weg langs een afgrond rijden. Zeker als het regent en ieder stuurfoutje een crash kan inluiden. Verstappen koos tijdens zijn opmars voor alles behalve die ideale lijn. Binnendoor of aan de buitenkant, op alle mogelijke manieren passeerde hij zijn collega's.

Meer lezen?

Het raceverslag van gisteren: Hoe Verstappen als een alpineskiër van plek zestien naar plek drie reed.

Een analyse over rijstijl Verstappen: pikt de F1 de streken van Pietje Bell? (+)

Van kinderkart naar Formule 1: met een kleine 8 miljoen is het mogelijk. (+)

Vangrail

Alles lukte. Toonbeeld was zijn bijna-crash in de 38ste ronde. Even verloor hij de controle over zijn Red Bull, waarna hij als een rallycoureur door de voorlaatste bocht gleed. Met 250 kilometer per uur stuurde hij zijn auto uit een spin en hij wist ook nog eens de vangrail te mijden. '50 procent geluk, 50 procent kwaliteit', zei hij na de race over die actie.

De kwaliteiten had hij al, het geluk dwong hij af op Interlagos. Op de momenten dat zijn concurrenten zich gedurende de vele ronden achter de safetycar beklaagden over het tempo van de auto of de natheid van het asfalt, testte een slingerende Verstappen het strijdgebied uit. Waar kon hij laat remmen en op welke plekken had hij de meeste grip? Hij gebruikte die kennis later in de race bij zijn inhaalacties.

Het toont de kartcoureur in Verstappen, zegt voormalig Formule 1-coureur Giedo van der Garde. In de hectische kartsport is het rijden van andere racelijnen de normaalste zaak van de wereld en krijgen coureurs te maken met allerlei omstandigheden. Van der Garde: 'Max is jong begonnen en ik ken zijn vader Jos: of het nou regende of niet, hij moest zoveel mogelijk rijden. Dan leer je wel hoe je naar grip moet zoeken. Helemaal in Nederland, waar de jongste coureurs met regen niet op regenbanden mogen rijden.'

Volgens Van der Garde tekende Verstappen zondag voor de beste prestatie in zijn nog jonge Formule 1-loopbaan. Frits van Amersfoort was in 2014 de teambaas van Verstappen in de Formule 3, de enige opstapklasse in de autosport die de Nederlander doorliep op weg naar de Formule 1.

Max Verstappen. Foto anp

Onoverwinnelijk

Hij zag Verstappen al vaker uitblinken in de regen. Hij herinnert zich een Formule 3-raceweekeinde op de Duitse Norisring. Verstappen won drie races, waarvan er eentje werd geteisterd door regen. 'Toen was hij nog onoverwinnelijker dan hij al was', zegt Van Amersfoort over de telefoon vanuit Macau.


Volgens Van Amersfoort tonen de echte talenten zich in de regen. 'Dan moet je improviseren, creatief zijn, en daar is Max exceptioneel goed in. De echte toppers hebben daarom graag regenraces. Zo kunnen ze zich laten zien.'

De inhaalrace van Verstappen volgde nadat hij door een mislukte bandengok van een tweede plek was teruggevallen naar de zestiende plaats. Red Bull-teambaas Christian Horner benadrukte tegenover het Britse Sky Sports dat Verstappen 'vastbesloten was het podium te halen'. Het typeert 'een Verstappen', zegt Van Amersfoort, en verklaart waarom hij zondag als een kogel door het veld schoot in de race met de zwaarste omstandigheden van het seizoen.

Van Amersfoort: 'Het is eigenlijk heel simpel: een Verstappen wil niet verliezen. Er zijn veel coureurs die net zo goed kunnen worden als Max, maar op het hoogste niveau telt niet alleen racetalent. Je hebt ook die onvoorwaardelijke autosportbeleving nodig. Dat kreeg Max van jongs af aan mee van zijn vader en daarmee maakt hij nu het verschil.'

Op welke nieuwe kant van Verstappen de Formule 1 zich nu kan voorbereiden, weet zelfs Van Amersfoort niet: 'Een Verstappen blijft je verbazen.'

Bekijk de beelden van de trace in hoge kwaliteit via deze website, of in lage kwaliteit hieronder.

Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met de Volkskrant?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van de Volkskrant rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright@volkskrant.nl.