Verrassingen Chung en Sandgren gaan strijden om plek in halve finale Australian Open

Twee weken geleden werkten Hyeon Chung en Tennys Sandgren een anonieme ontmoeting af in de eerste ronde van het ATP-toernooi in Auckland. Woensdag treffen de Koreaan en Amerikaan elkaar in de kwartfinales van de Australian Open.

De Zuid-Koreaan Hyeon Chung versloeg Novak Djokovic op de Australian Open. Hij staat nu in de kwartfinale tegenover Tennys Sandgren. Foto reuters

Chung versloeg zijn jeugdidool Novak Djokovic en zette het Koreaanse tennis definitief op de kaart. Sandgren vervolgde zijn droomreis met een zege op Dominic Thiem.

De 21-jarige Chung werd in zijn woonplaats Suwon reeds als een held ontvangen toen hij in september de zogeheten Next Gen Finals had gewonnen, een toernooi voor talenten onder 21 jaar waarbij met afwijkende regels werd geëxperimenteerd. Al te serieus mocht dat nieuwe evenement van de ATP in Milaan niet worden genomen. Pas maandag bevestigde Chung zijn progressie met een fraaie primeur. Hij werd de eerste Koreaan bij de laatste acht van een grandslamtoernooi.

Oogafwijking

De 86-jarige meesteropleider Nick Bollettieri had het vorig jaar al opgebiecht. Twee jaar trainde Chung op zijn befaamde tennisacademie in Bradenton, Florida. 'Om de waarheid te zeggen had niemand verwacht dat Chung zo ver zou komen', vertelde Bollettieri aan tv-omroep ESPN. 'Hij was een harde werker, maar stond toch in de schaduw van Kei Nishikori.'

Nishikori is nog immer het Aziatische pronkstuk van marketingbureau IMG. De fysiek broze Japanner maakt deze week zijn rentree op een klein toernooi in Newport. Ook Chung werd door blessureleed geremd in zijn ontwikkeling. Reeds als kind leerde hij leven met fysiek ongemak. In een land dat leeft voor sporten als voetbal, honkbal en shorttrack kreeg Chung vanwege zijn oogafwijking het advies om te gaan tennissen. De focus op een kleine, gele tennisbal zou volgens de oogarts zijn zicht verbeteren.

Hyeon Chung versloeg Novak Djokovic. Foto ap

Professor

Chung lijdt aan astigmatisme, een aandoening waarbij het hoornvlies aan de voorzijde van het oog ongelijk is gevormd. Zonder brillenglazen ziet Chung alles wazig. Die 'skibril' is zijn handelsmerk geworden en hij wordt daarom de 'Professor' genoemd.

Twee jaar geleden was Chung in de eerste ronde van de Australian Open kansloos tegen Djokovic. Maandag liep de onvermoeibare nummer 58 van de wereld met zijn sterke benen een marathon in de Rod Laver Arena. Het formidabele gevecht met de geblesseerde Djokovic leek een symbolische machtsoverdracht.

De 30-jarige Serviër behield in schitterende rally's met Chung alleen zijn status van de soldaat die nooit opgeeft. In alles had Chung zijn grote voorbeeld gekopieerd, vertelde hij. Zo verloor Djokovic in drie sets (7-6, 7-5, 7-6) van zijn evenbeeld, die zich een betere counterpuncher toonde dan de voormalige nummer 1 van de wereld.

Foto afp

Pijnlijke elleboog

Natuurlijk werd Djokovic zichtbaar gehinderd door de pijn in zijn rechter-elleboog, die hem sinds Wimbledon 2017 aan de kant had gehouden. De revalidatie was nog niet voltooid, erkende Djokovic, maar als zesvoudig kampioen durfde hij een comeback bij zijn geliefde Australian Open wel aan. En hij droomde al van een wederopstanding als zijn rivaal Roger Federer in 2017. Maar zijn lichaam protesteerde snel.

In de derde ronde tegen Ramos Viñolas liet Djokovic zich tijdens medische time-outs aan zijn heup behandelen. Maandag had hij zijn gekwetste elleboog in een 'sleeve' verpakt, maar ook met een nieuwe beweging werd hij geremd bij de opslag.

Met vier dubbele fouten leverde Djokovic twee keer zijn opslagbeurt in en zijn inhaalrace vanaf een 4-0-achterstand werd afgebroken in de tiebreak. 'Ik had al in de eerste set last van de elleboog', aldus Djokovic. 'Het ziet er niet best uit, ik zal de situatie opnieuw moeten bekijken.'

Novak Djokovic werd gehinderd door lichamelijk ongemak. Foto afp

Lookalike

Normaal is Djokovic ook mentaal onbreekbaar, zeker in rally's van meer dan dertig slagen. Dan stuurt hij zijn tegenstander van links naar rechts, haalt hem door de wringer en weet soepel om te schakelen van verdediging naar aanval. Maandag keek Djokovic echter in de spiegel, zelfs meters achter de baseline weigerde Chung te capituleren. Hij bracht alles terug en kwam met waanzinnige versnellingen, als Djokovic de rally domineerde.

Djokovic knokte zich ook in set 2 en 3 vanuit verloren positie terug, maar Chung bleef onverstoorbaar op de kritieke momenten. Hij toonde pas emotie na een sublieme forehandpassing in de tiebreak van de derde set. Djokovic kon slechts bewondering opbrengen voor de 'Koreaanse muur' die niet te slopen viel. 'Chung haalde het niveau van een toptienspeler', zei Djokovic over zijn 'lookalike', die nederig de partij van zijn leven vierde.

Wellicht is het voor Zuid-Korea een baanbrekende zege geweest, zei Chung. Hij moet nu alleen nog de hoogste ranking van zijn mentor en Davis Cupcoach Hyung Taik-Lee (36ste) overtreffen. Op de sociale media blijft Chung onzichtbaar en aan politieke uitspraken over de toenadering tussen Noord- en Zuid-Korea waagt hij zich al helemaal niet.

Foto AP

Opmerkelijke retweet

Tennys Sandgren moest zich na zijn vijfsetter tegen de als vijfde geplaatste Thiem (6-2, 4-6, 7-6, 6-7, 6-3) verantwoorden voor zijn twittergedrag. De 26-jarige Amerikaan had op de openingsdag van de Australian Open een 'retweet' geplaatst van een filmpje van Nicholas J. Fuentes, de jonge voorman van de ultrarechtse beweging America First.

Fuentes was vorig jaar gesignaleerd bij een demonstratie van blanke racisten in Charlottesville. Deelde Sandgren diens gedachtegoed? 'Een belachelijke conclusie', aldus de Amerikaanse stuntman. 'Als ware christen wijs ik extreem-rechtse denkbeelden af.'

Hij zal nu liever twitteren over een volgende sensatie. Chung of Sandgren in de halve finales van de Australian Open; wie dat heeft voorspeld moet nu miljonair zijn.

Tennys Sandgren won van Dominic Thiem. Foto epa