Lewis Hamilton.
Lewis Hamilton. © AFP

Vechter Hamilton stelt wereldtitel veilig dankzij Verstappen

Max Verstappen zegevierde glorieus in de Grand Prix van Mexico. In de slipstream van de Nederlander stelde de Brit Lewis Hamilton (32) zondag zijn vierde wereldtitel veilig. Hij vocht zich vanuit verloren positie naar een negende plek.

De eerste coureur van Mercedes ging dit seizoen op flitsvakantie met topmodellen, verscheen tussen de races door op tal van rode lopers en sinds vorige maand leeft hij als veganist. Het verhinderde hem niet zondag de titel te grijpen, een kleine maand voor de seizoensafsluiter in Abu Dhabi.

Dat Hamilton na zijn loopbaan ergens bovenaan eindigt, staat na dit seizoen wel vast. In september nam hij het polepositionrecord van Michael Schumacher over (68 polepositions). Met zijn vierde wereldtitel heeft hij nu een wereldtitel meer dan zijn grote voorbeeld Ayrton Senna.

Uitdaging

Tegelijk loste hij Sir Jackie Stewart af als succesvolste Britse Formule 1-coureur. Op papier heeft Hamilton nog voldoende tijd de zeven wereldtitels van recordkampioen Schumacher te evenaren, of zelfs te verbeteren. Of hij in de buurt gaat komen - zijn contract bij Mercedes loopt volgend seizoen af - hangt af van hoe moeilijk het hem wordt gemaakt op het circuit. Hamilton gedijt en geniet namelijk het meest wanneer de uitdaging het grootst is.

De Brit zwemt zijn gehele loopbaan al met plezier tegen de stroom in. In zijn karttijd trok hij met zijn vader Anthony langs circuits om te racen tegen rijke jongetjes met de beste karts. Zij keken vol minachting naar die donkere jongen van bescheiden komaf.

Tien jaar geleden debuteerde hij in de Formule 1 bij McLaren in de schaduw van zijn teamgenoot Fernando Alonso. In zijn eerste race stond hij op het podium en hij miste de wereldtitel in zijn debuutseizoen op één punt. Een jaar later was hij wel de beste. Zijn overstap in 2012 naar Mercedes kwam als een verrassing voor vriend en vijand.

Vrijheid

Hamilton reed in 2014 en 2015 soeverein naar de titel

Behalve voor Hamilton, die klaar was met het monnikenleven in dienst van het zakelijke McLaren. Mercedes zou hem de vrijheid geven waar hij naar hunkerde, ook al hadden de Duitsers in drie jaar tijd één race gewonnen. Het bleek uiteindelijk een droomhuwelijk. Mercedes construeerde in 2014, toen de F1 overstapte naar V6 hybride turbomotoren, met afstand de beste motor.

Hamilton reed in 2014 en 2015 soeverein naar de titel. Maar bij de seizoenstart in 2016 was hij niet scherp. Teamgenoot Nico Rosberg sloeg een gat in de WK-stand en dankzij onder meer motorpech achterhaalde hij de Duitser niet meer. Maar dit jaar, in zijn elfde Formule 1-seizoen, voelde Hamilton zich naar eigen zeggen sterker en gelukkiger dan ooit. Hij genoot ervan voor het eerst in jaren niet zijn teamgenoot als belangrijkste concurrent in de strijd om de wereldtitel te hebben, maar viervoudig wereldkampioen Sebastian Vettel in zijn Ferrari.

'Diva'

Vechten op het circuit motiveert hem als coureur

Daarnaast reed hij in een auto die verre van perfect was. 'Een diva', zoals Hamilton zijn W08 noemde. 'Dat maakt het leuk, want dan komt het aan op je vermogen te anticiperen op lastige scenario's en situaties. Ik houd van strijden tegen tegenslag', zei hij vorig week in de Verenigde Staten.

Vechten op het circuit motiveert hem als coureur. Niet zozeer het verbreken van records. Dat zijn voor hem meer leuke bijkomstigheden. Het is een andere Formule 1-beleving dan bijvoorbeeld die van Max Verstappen.