REPORTAGE

Vanzelfsprekende kampioen gaat solo op weg naar de winst

Mathieu van der Poel (20) komt twee dagen voor het Nederlands kampioenschap terug uit Spanje. Zodra zijn ranke beentjes het ritme hebben gevonden, gaat hij solo op weg naar de winst.

Mathieu van der Poel met in zijn kielzog Lars van der Haar, die tweede wordt.Beeld Jiri Buller

Avonturenpark Hellendoorn is dicht, maar het parkeerterrein staat vol. 'Kom maar langs als je durft', luidt de slogan van het pretpark. Deze zondag geldt die aanmoediging de andere kant van de weg.

Om half drie verlaat wielrenner Mathieu van der Poel zijn camper en steekt de Luttenbergerweg over naar de werkzaamheden van vandaag: het NK veldrijden. Ondertussen draait Lars van der Haar, zijn grote tegenstrever, nog altijd stationair rondjes op de rollenbank.

Oud-kampioen Richard Groenendaal geeft zijn vroegere pupil nog wat laatste adviezen. Samengevat komt het in alle eenvoud neer op de slagzin van het pretpark. Van der Haar moet de strijd durven aangaan. Volgen zolang het gaat, toeslaan zodra het kan. 'Net zoals in Zolder.'

Het moet een eeuwigheid geleden zijn dat een Nederlandse titelstrijd meer spanning belooft dan dat in België. Veldrijden is dit seizoen teruggebracht tot een driestrijd en bij twee van de drie matadors vloeit Neêrlands bloed door d'aderen.

Mathieu van der Poel en Lars van der Haar.Beeld Jiri Buller

Vanzelfsprekende kampioen

Lars van der Haar en Mathieu van der Poel zijn in nationaal opzicht zo goed dat ze hun onderling duel ondergeschikt kunnen maken aan het WK eind deze maand. Beiden keerden vrijdag pas terug van een trainingsstage in Spanje. 'Het duurde even voordat ik weer in mijn crossritme zat', aldus Van der Poel. Wanneer het eenmaal zo ver is, kan hij solo op weg naar de overwinning.

Met twee vingers in de lucht gestoken, passeert Mathieu van der Poel de eindstreep. Voor de tweede keer doet hij mee aan het NK bij de elite, voor de tweede keer eindigt hij als eerste. Twintig jaar oud pas en nu al een vanzelfsprekende kampioen.

Zo groot lijkt het krachtsverschil niet tussen die twee, maar Van der Poel heeft de zeldzame klasse die een fenomeen onderscheidt van topsporters. Zweven over zand en modder, het is slechts weinigen gegeven.

Lekke band

Lars van der Haar is een talentvolle cyclocrosser die vooral door toewijding en wilskracht gedreven wordt. In het Belgische Zolder, de wereldbekerwedstrijd waaraan mentor Groenendaal refereerde, kon hij tot het eind in het spoor blijven van Mathieu van der Poel. Op het moment dat Van der Haar dacht toe te slaan, gooide een lekke band roet in het eten.

Hier in Hellendoorn, op een parcours dat een avonturenpark mag heten, wordt aanvankelijk een vergelijkbaar scenario geschreven. Aan het eind van de eerste ronde heeft het duo zich in die volgorde losgemaakt van de rest. Maar Van der Poel rijdt slechts op halve kracht. Daardoor kunnen zijn oudere broer David en Corné van Kessel weer aansluiten.

De wedstrijd is nog niet halverwege wanneer Van der Haar denkt zijn slag al te kunnen slaan. Vijftien seconden is het verschil bij de eerstvolgende doorkomst. Zodra de ranke beentjes van de jongste Van der Poel hun crossritme hebben gevonden, worden de rollen pijlsnel omgedraaid en kan hij om half vijf in het rood-wit-blauw worden gehesen.

Beeld Jiri Buller

Moeizame aanloop

In 2015 was die eer van korte duur. Alleen de veldrit in Hoogerheide mocht hem in de nationale kleuren aan de start begroeten. Daarna kreeg het tricot van de wereldkampioen voorrang. Ditmaal heeft Mathieu van der Poel nog wat meer wedstrijden voor de boeg voordat het WK op 31 januari wordt verreden in België.

Het NK geeft hem in elk geval de zekerheid dat het met de vorm wel goed zit. Hoe geruisloos de titel ook wordt veroverd, het wedstrijdverloop is een geruststelling. Mathieu van der Poel heeft een moeizame aanloop achter de rug.

Een half jaar geleden blesseerde hij een knie in de Ronde van de Toekomst, een wegwedstrijd voor talenten. Daardoor begon het veldrijden voor Van der Poel pas op 22 november in het Belgische Koksijde. Inmiddels denkt hij weer op het oude niveau te zijn, misschien nog wel meer dan dat. 'Dat blijkt tenminste uit de wattages.'

Heeft hem dat mentaal ook sterker gemaakt, terugkomen na zo'n tegenslag? Mathieu van der Poel schudt het vroegwijze hoofd. Zo jong als hij is, ervaring is nu al voldoende kompas voor hem. 'Ik weet wat ik kan.'

Mathieu van der Poel in actie.Beeld Jiri Buller
Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met de Volkskrant?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van de Volkskrant rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright @volkskrant.nl.
© 2020 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden