Vanuit de pub naar het centrecourt van Wimbledon

Marcus Willis kwalificeerde zich als nummer 772 voor het hoofdtoernooi en mocht woensdag op audiëntie bij Roger Federer. De cultheld met overgewicht verloor, maar ontroerde iedereen.

Marcus Willis (links) en Roger Federer verlaten na afloop van hun wedstrijd het centrecourt van Wimbledon.Beeld Reuters

Je ontmoet een leuke vrouw in de pub en vertelt haar dat je naar Philadelphia verhuist om tennisles te geven. Ze haalt je over om het nog een keer te proberen als profspeler. Enkele maanden later sta je als nummer 772 van de wereld op het centrecourt van Wimbledon tegenover Roger Federer. Marcus Willis is meer dan een cultheld met overgewicht. De 25-jarige Brit bewijst dat in elk mens een winnaar schuilt, zelfs als je lang moet zoeken.

Natuurlijk eindigt de droomreis van Willis, nadat hij op audiëntie is geweest bij de beste tennisser aller tijden. In drie sets (6-0, 6-3, 6-4) onderstreept Federer het verschil tussen een zevenvoudig Wimbledonkampioen en de debutant, die eigenlijk voor 30 pond per uur bejaarden had moeten trainen op de Warwick Boat Club. Toch kon Willis onmogelijk verliezen, zijn spectaculaire doorbraak vanuit het niets is het mooiste tennissprookje op Wimbledon van de afgelopen decennia.

Federer is de galante kampioen met historisch besef. Hij verheugt zich op een partij in de tweede ronde tegen de laagst geplaatste speler ooit op Wimbledon. 'Deze verhalen hebben we nodig in onze sport', aldus Federer. Hij laat de linkshandige Willis voorgaan als ze zijn huiskamer betreden, het beroemdste tennistheater ter wereld.

Willis hapt al naar adem tijdens de staande ovatie van het publiek. Hij schudt zijn hoofd in ongeloof. Hij droomt, het kan niet anders. Wie had hij nog niet zo lang geleden gezien in de spiegel? 'Een loser. Ik was te zwaar, ik sloeg geen glas bier af. En ik dacht: je bent beter dan dit.'

Het is dat de romantische komedie over Wimbledon al in 2004 is uitgebracht, maar in een remake moet Willis de hoofdrolspeler zijn. Het script kan ook een lied van Marco Borsato zijn, pathetisch en zoet als fondant. Toch prikkelt het sensationele debuut van Willis de fantasie. Vanuit de pub naar het centrecourt van Wimbledon; je verzint het ook niet.

De ontluikende liefde voor een gescheiden moeder van twee kinderen houdt hem in Engeland en Willis meldt zich als nummer 23 van Groot-Brittannië voor de pre-kwalificaties voor Wimbledon. En zowaar: hij verdient een wildcard voor het officiële kwalificatietoernooi op Roehampton.

Willis wint opnieuw drie keer en plaatst zich voor het hoofdtoernooi, waar het sprookje verder gaat met een prachtige zege op Richard Berankis, 54ste op de wereldranglijst. Natuurlijk komt die bizarre reeks niet uit het niets. Willis is het klassieke voorbeeld van de junior, die zijn talent vergooide.

De biecht van Thiemo de Bakker in de Volkskrant over zijn foute keuzen in het verleden had ook uit de mond van Willis kunnen komen. Hij was een onhandelbaar joch dat het presteerde om zonder rackets naar de training te komen. Vergeten. Geen zin om te trainen.

Sijsling meldt zich af

Het Nederlandse Davis Cupteam speelt zonder Igor Sijsling tegen Rusland. De 28-jarige tennisser heeft zich afgemeld bij captain Jan Siemerink, omdat hij de voorkeur geeft aan het grastoernooi in het Amerikaanse Newport. 'Ik wil terug in de tophonderd, dat heeft nu prioriteit', aldus Sijsling, die woensdag op Wimbledon in drie sets (6-2, 6-4, 7-6) werd uitgeschakeld door Jiri Vesely. In deze vorm zou Sijsling ook geen meerwaarde zijn voor het Davis Cupteam. Zijn partij tegen Vesely werd hervat op 1-1 in de derde set. In de tiebreak ontbeerde Sijsling wederom een killersmentaliteit. Op 6-2 verspeelde hij vier setpoints.

In 2008 was de maat vol voor de Britse tennisfederatie (LTA). Willis werd tijdens het juniorentoernooi van de Australian Open naar huis gestuurd. 'Marcus had geen enkele discipline', vertelde Paul Hutchins, voormalig directeur bij de LTA aan de The Times. `Hij weigerde in te zien dat hij hard moest werken om de top te bereiken. Niemand drong tot hem door.'

Willis was een figurant als senior en kwam nooit verder dan de 322ste plaats op de wereldranglijst. 'Ik werd in de echte wereld gegooid en kon me daar niet staande houden', zei hij, op Wimbledon. 'Ik won niks en verloor mijn vertrouwen. Toen kwamen de verkeerde keuzen. Ik amuseerde me in het nachtleven en dronk te veel. Het was bepaald niet de levensstijl van een topsporter.'

Dit jaar verdiende Willis welgeteld 350 Britse pond op een Future in Tunesië, in de laagste categorie van het proftennis. Op Wimbledon krijgt hij een cheque van 50 duizend pond, ruim 60 duizend euro. Hij heeft zijn leven gebeterd, al kan er nog wel een kilootje of tien af. Wat geeft het?

Zijn bijnaam is 'Cartman', naar een corpulent personage in de tv-serie South Park. De fans van Willis hebben een nieuw clublied op Wimbledon. 'Will Bomb's on fire, Federer is terrified. Nanananana.' Woensdag wil iedereen Marcus Willis zijn. De fans bejubelen al bij het inslaan een denkbeeldige ace van Willis en hij geniet van elke seconde op de baan.

Met zijn onorthodoxe spel maakt Willis schitterende punten tegen Federer en zal zijn vrienden later in de pub vertellen hoe hij de Zwitserse grootmeester met een fabuleuze lob voor schut zette. Het centrecourt deint, alsof Andy Murray Wimbledon al heeft gewonnen. Federer wint, maar de verliezer ontroert het publiek.

Hadden de Britse voetballers maar zo gevochten als Willis, verzuchten de commentatoren op de BBC. Na zijn onvergetelijke ontmoeting met Federer blijft Willis nog even op zijn stoel zitten, om de droom te koesteren. Daarna neemt hij een biertje, als de clubspeler die zojuist zijn baan heeft afgehangen.

Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met de Volkskrant?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van de Volkskrant rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright @volkskrant.nl.
© 2020 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden