Van kanonnenvoer naar kampioen: een weg van betovering en ontbering

Tot een paar jaar geleden was Houston Astros het kanonnenvoer van de tophonkbalcompetitie Major League. Dinsdagnacht kan de club voor het eerst in de 55-jarige clubhistorie het Amerikaanse honkbalkampioenschap, de World Series, winnen.

Alex Bregman viert na de winnende slag de overwinning van Houston Astros op Los Angeles Dodgers.Beeld afp

Bewuste nederlagen en een zakelijk beleid hebben de club van de afgrond naar de drempel van het hoogst haalbare gebracht.

Zelfs de gereserveerde New York Times kon maandag enige opwinding niet onderdrukken na wedstrijd vijf in de World Series. 'Een duizelingwekkende cocktail van betovering en ontbering', schreef de krant over de 13-12-overwinning van Houston Astros op Los Angeles Dodgers. De Astros-fans kregen in het eigen Minute Maid Park een spektakelstuk van vijf uur en zeventien minuten met zeven homeruns voorgeschoteld.

Jarenlange lijdensweg

Het duel en de daaropvolgende zege was voor de trouwe supporters het symbolische einde van een jarenlange lijdensweg. De ultieme beloning moet in Los Angeles komen, waar dinsdag en woensdag de laatste twee World Series-wedstrijden worden gespeeld. Als de Astros er eentje winnen, is de landstitel binnen.

En dat zag niemand aankomen toen de club in 2011 werd overgenomen door Jim Crane, de steenrijke eigenaar van een luchtvrachtbedrijf.

De Texaan stelde Jeff Luhnow aan als zijn sportieve baas. Een zakenman die in 2003 bij de club St. Louis Cardinals in het honkbal was terechtgekomen en wegens zijn zakelijke benadering van de sport bij die club de bijnaam 'accountant' kreeg.

Crane en Luhnow stippelden een gewiekst plan uit om van de Astros een Major Leaguegrootmacht te maken. Want dat was de club nog nooit geweest. Slechts tien keer haalde de Astros in een halve eeuw de play-offs. Een keer reikten de Astros tot de World Series, in 2005, die kansloos met 4-0 werd verloren van Chicago White Sox.

In het plan van Crane en Luhnow kwam eerst het zuur, daarna het zoet. In de eerste jaren onder Crane verloor het team in drie seizoenen meer dan honderd wedstrijden met teams die expres waren samengesteld om niet veel te winnen. De Astros werden zo bewust het lachertje van de Major League.

De slechtste teams mogen in de Amerikaanse profcompetities na het seizoen namelijk als eerste grabbelen in de jaarlijkse ton vol talent. Drie jaar achter elkaar hadden de Astros de eerste keuze. Zo werd gestaag het fundament van de huidige ploeg opgebouwd. Succesvolle keuzen werden binnenboord gehouden, zoals Carlos Correa die de Astros vorige week zaterdag nog naar de uitzege in LA sloeg.

Genadeloos afscheid

Van de talenten die minder goed uit de verf kwamen, werd genadeloos afscheid genomen. Maar niet voordat er een goede ruildeal geregeld kon worden met een andere club. Het beleid heeft van de Astros een aanvalsmachine gemaakt. Het team doorbrak in het reguliere seizoen de magische grens van honderd overwinningen.

De Astros-spelers sloegen dit seizoen de meeste honkslagen van de competitie, op een na de meeste homeruns en noteerden het hoogste slaggemiddelde. Het laatste puzzelstukje voegde zich eind augustus bij het team. Topwerper Justin Verlander werd overgenomen van Detroit Tigers. Hij begint vannacht aan de wedstrijd tegen de Dodgers.

Justin Verlander (tweede van rechts) van de Astros ziet zijn team winnen van de Dodgers.Beeld afp

Astros-directeur Jeff Luhnow zei twee weken geleden tegen The New York Times dat hij blij is dat hij aan de koers heeft vastgehouden die zes jaar geleden werd bepaald. Maar hij weet dat een club met hetzelfde tempo waarmee ze de Olympus beklom er weer vanaf kan kukelen. In 2012, het dieptepunt van de Astros, stonden de San Francisco Giants en Detroit Tigers tegenover elkaar in de World Series.

Dit seizoen waren zij de slechtste clubs van de competitie. Luhnow ziet het niet zitten de Astros-fans nog een keer te martelen als zijn club hetzelfde overkomt: 'Nu we succesvol zijn, voelen we de urgentie dat ook te blijven.'

Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met de Volkskrant?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van de Volkskrant rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright @volkskrant.nl.
© 2020 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden