Tour maakt extra lusje opdat Kannibaal zijn beeld kan onthullen

Een half jaar woonde Eddy Merckx in zijn geboorte-dorp, dat een standbeeld voor hem oprichtte. 'Kijk uit, kuitenbijter.'

null Beeld Klaas Jan van der Weij
Beeld Klaas Jan van der Weij

Recht voor de kerk, bij de kruising van de Binkomstraat en de Wersbeekstraat, loopt Luc De Blick zenuwachtig heen en weer. De 65-jarige kunstenaar is de maker van het standbeeld van Eddy Merckx dat nu nog op een podium is bedekt door een groot geel doek. De Blick is er niet gerust op dat 'de Kannibaal' het beeld kan appreciëren. 'Ik kreeg in februari pas de opdracht. Ik vrees dat de tijd mij een beetje heeft getackeld', zegt hij.

De onthulling van het beeld valt samen met de doorkomst van de Tour de France door het dorp. Oorspronkelijk was Meensel-Kiezegem niet opgenomen in de route naar finishplaats Huy. Maar toen de Tourorganisatie hoorde van het standbeeld van Merckx was een extra lusje snel gemaakt. En zo kan het gebeuren dat er nu duizenden mensen in het dorp wachten op de Tour én op Eddy Merckx, die het beeld zelf zal onthullen.

Sommige wielerfans hebben een waarschuwingsbord om hun nek hangen: 'Kijk uit, kuitenbijter.' Tegenover kinderdagverblijf 't Hagekind is een mega-barbecue ontstoken, naast Café 't Boerenhof zijn etalagepoppen uitgestald met wielershirts van teams waarvoor Merckx ooit uitkwam en uit de luidsprekers klinken krakerige geluidfragmenten van de Tourzege van Merckx in 1969, zijn mooiste.

'Hij won alles hè', zegt De Blick over zijn idool. 'Als hij aan een wedstrijd meedeed, was er eigenlijk nog maar één vraag: wie wordt er tweede?'

Levende legende

Alleen al met de erelijst van Merckx zouden de twaalfhonderd inwoners van het dorp hun kamers kunnen behangen. Hij won de Tour de France en de Giro d'Italia vijf keer, werd wereldkampioen bij de profs en amateurs en zegevierde zo ongeveer bij alle klassiekers. Wat Johan Cruijff voor ons is, is Merckx voor de Belgen: een levende legende.

Hier, in Meensel-Kiezegem, staat zijn geboortehuis. Dat Merckx al na zes maanden uit het dorp vertrok, weerhield het comité 525 (vernoemd naar het aantal overwinningen dat Merckx in zijn carrière boekte) er niet van om hem te eren met een standbeeld.

Dat het zo lang heeft moeten duren - Merckx vierde onlangs zijn zeventigste verjaardag - komt volgens De Blick door de bescheidenheid van de Kiezegemer. 'Iemand moet het initiatief nemen. Dan pas gebeurt hier iets.'

null Beeld belga
Beeld belga
null Beeld belga
Beeld belga

Praktisch probleem

De grootsheid van Merckx bracht wel een praktisch probleem met zich mee voor het Belgische wielrennen. Hij was zo goed dat niemand ooit meer in zijn schaduw kon komen. Degenen die ook maar dreigden een fractie van zijn talent te hebben, gingen al snel ten onder aan de druk en hoge verwachtingen. Ondertussen is het alweer 29 jaar geleden dat België een Tourwinnaar heeft voortgebracht. Lucien Van Impe was de laatste, in 1976.

Dan klinkt in de verte 'Ed-dy, Ed-dy, Ed-dy'. Het fanfareorkest zet O, When the Saints go marching in in en ergens tussen een woud van tv-camera's en fototoestellen komt Eddy Merckx tevoorschijn. De beroemdste oud-inwoner van de Meensel-Kiezegem klimt soepeltjes het podium op en ondergaat alle belangstelling met indrukwekkende vanzelfsprekendheid. Hij weet inmiddels hoe dit soort bijeenkomsten gaan.

Merckx werd al tot Baron verheven, kreeg een eredoctoraat van de Universiteit van Brussel, werd stripheld in een album van Asterix & Obelix, kreeg een fietsroute naar zich vernoemd, net als een metrohalte in Brussel en werd uitgeroepen tot Belg van de Eeuw. Een standbeeld had hij trouwens ook al, in zijn woonplaats Meise. Alleen een straat ontbreekt nog, maar die krijgt hij pas als hij dood is.

Kwajongen

Merckx - zonnebril op, accreditatie op de nek - vertelt aan de interviewer op het podium dat hij na de verhuizing vaak in Meensel-Kiezegem is geweest om te logeren bij zijn familie. 'Prachtige tijd als kwajongen gehad.' En ja, ook al is hij nadien als wielrenner overal geweest: 'Meensel-Kiezegem blijft voor mij het centrum van de wereld'. Het publiek klapt zijn handen stuk. Een man roept: 'Eddy, you are my hero!'

De onthulling van het standbeeld gaat vlug. Merckx trekt het doek weg, bekijkt het eindresultaat (hijzelf voorovergebogen in de beugels, aangemoedigd door drie supporters), geeft het beeld een bemoedigend klopje, krijgt een glas champagne in zijn handen gedrukt, doet een paar interviews, deelt een paar handtekeningen uit en loopt dan weer het podium af.

Pas als Merckx daadwerkelijk het dorp is uit gereden, komt De Blick weer een beetje bij zijn positieven. Hij is opgelucht. 'Het is een prachtig standbeeld geworden, zei Eddy.'

Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met de Volkskrant?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van de Volkskrant rust uiteraard copyright.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright @volkskrant.nl.
© 2021 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden