Toppingpong in Heerlense containers

Het affiche schreeuwt om aandacht. Toptafeltennis in Heerlen, in de Witch Hill Residence nog wel. Komt dat zien...

Als lokkertje is er een primeur. Nooit eerder in de historie van het laaglandse pingpong is het voorgevallen dat een wedstrijd in de eredivisie zo sterk bezet is als die tussen de vrouwenploegen van het bronsgroene Fürst en NAK/Den Helder, zaterdagmiddag in Heerlen.

Een wedstrijd met in de hoofdrollen Gao Jun en Li Jiao, wat wil de liefhebber van het flitsende spel met bat en bal nog meer? Beiden speelden twee weken geleden tijdens de WK in Shanghai de sterren van de hemel. Gao en Li overleefden ronde na ronde en capituleerden pas in de kwartfinales voor de Chinese overmacht.

En dan gaat die wedstrijd tussen Heerlen, de ploeg van Gao, en Den Helder, de ploeg van Li, ook nog eens ergens om. De voorjaarstitel staat op het spel, waarna wellicht het algehele kampioenschap lonkt. Het kan niet op.

Geen wonder dat Heerlen enigszins zindert van spanning. Ruim voor de wedstrijd formeert zich een ontvangstcomité bij de poort van de residentie, die bij nadere beschouwing een opeenstapeling van containers blijkt te zijn. Hans Lingen, de succesvolle coach van Heerlen, en p.r.-man René Daniëls, spieden naar bezoekers. De kantinebaas wil weten hoeveel frietjes hij in de olie moet gooien.

Het comité heeft maar weinig om handen. Geen radio, geen tv, maar één mannetje van de schrijvende pers. De provisorische mini-tribune blijft half leeg. Het spektakelstuk trekt op de kop af 35 belangstellenden, van wie er vijf uit Den Helder afkomstig zijn.

Gao en Li lijken er niet gebukt onder te gaan dat maar weinigen zich geroepen voelen hun kunsten van wereldniveau te aanschouwen. Zij weten inmiddels ook wel dat Heerlen niet Shanghai is. Daar, in die van oudsher pingponggekke stad in hun moederland, werden ze onlangs door 12 duizend toeschouwers hartstochtelijk toegejuicht tijdens hun heldentocht naar de WK-kwartfinales. Dat Gao alweer een paar jaar voor de VS speelde en Li pronkte met een Nederlands paspoort, dat maakte het legioen in Shanghai niets uit.

En dan nu je kunsten moeten vertonen voor anderhalve man en een paardenkop in een opgedofte container, dat zal voorwaar niet meevallen. Li zegt dat het haar moeite kost zich te concentreren. Gao is van plan oogkleppen voor te binden. ‘Ik sluit me volkomen af voor mijn omgeving en probeer me in te beelden dat dit zaaltje een reusachtige sporthal in China is en dat er geen 30 toeschouwers zijn maar wel 30 duizend.’

De twee wereldtoppers staan onder druk. Ze zijn professional genoeg om te weten dat hun onderlinge partij in de eerste wedstrijd van de play-offs van cruciaal belang is. Wint Gao, dan wint ook Heerlen en is er een geheide kans dat Den Helder voor de zoveelste keer naar de titel kan fluiten.

Gao heeft er zin in, al weet ze dat ze niet meteen vol gas moet geven. De 35-jarige veterane tobt met hartritmestoornissen en moet van haar dokter, zo giechelt ze, grote inspanningen mijden, Dat doet ze dan ook. Ze neemt plaats achter de tafel en doet vervolgens haar uiterste best zich niet meer te verroeren.

Waarom zou ze ook? Ze weet hoe ze Li eronder kan krijgen. Dus metselt ze maar weer eens, met behulp van haar ouderwetse penhouder en haar lange noppen, een Chinees muurtje. Wat Li in samenspraak met haar coach Elena Timina ook probeert, er is geen doorkomen aan. De Heerhugowaardse gaat er vlotjes in vier games af en heeft zichtbaar de smoor in.

De stemming in het Helderse kamp wordt er niet beter op als Galina Melnik zich meldt voor haar partij tegen Zhang. De Russin blijkt niet opgewassen tegen de spanning en capituleert na vijf games. Het komt haar op een reprimande van haar coach te staan. ‘Galina speelde wel erg onzeker.’

Van kwaad wordt het gaandeweg alleen maar erger voor het multiculturele ensemble uit Den Helder. Melnik bakt er ook in het dubbelspel weinig van en laat zich vervolgens ook nog eens door Gao van de tafel meppen. Li Jie redt nog wel de de Helderse eer door in een meeslepend duel Fang te verslaan, maar het leed is al geschied.

Timina heeft de pest in na de 4-1. Ze beseft dat het fiasco nog wel even zal doorwerken, en dat terwijl de tweede (en mogelijk beslissende) ontmoeting met Heerlen aanstaande is, morgenavond op Helderse tafel. Ze kan zich slechts troosten met de gedachte dat ‘het dieptepunt is bereikt’, en dat ‘we niet nog verder zinken kunnen’.

Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met de Volkskrant?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van de Volkskrant rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright @volkskrant.nl.
© 2020 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden