Tienkamper Sintnicolaas heeft grens nog niet bereikt

Barcelona Zijn stem deed Eelco Sintnicolaas nog het meeste pijn, een dag na zijn zilveren medaille op de tienkamp. Hij had zijn geluk uitgeschreeuwd, vaak en langdurig....

De atleet (23) oogde ontspannen in het Catalaanse hotel waar een kleine persconferentie was belegd. Hij kon nog moeilijk bevatten dat zijn status is veranderd. Plotseling was ruim een dozijn journalisten geïnteresseerd in zijn levensloop en probeerden buitenlandse en Nederlandse oud-tienkampers met hem in contact te komen. Hij bleef er kalm onder. ‘Ik doe de tienkamp niet voor de aandacht. Ik doe het omdat ik het leuk vind, omdat ik ervan geniet.’

Het kan haast niet anders. Vroeger werden tienkampers gezien als de ultieme atleten, maar tegenwoordig is die rol weggelegd voor de sprinters. Tienkamp is te onoverzichtelijk en te ingewikkeld voor de televisie. De deelnemers vormen een aparte kaste binnen de atletiek, waarin ouderwetse noties als eer en sportiviteit belangrijker zijn dan roem en prijzengeld.

Sintnicolaas is bezeten van de tienkamp, net als zijn trainer Vince de Lange. Die zag hem in 2004 voor het eerst. De toen 17-jarige vwo-scholier werd gezien als een middellange afstandatleet, maar De Lange zag in de soepel bewegende, broodmagere jongen een potentiële tienkampkampioen. ‘Dat heb je hooguit eens in de vijf jaar. Je ziet iemand en denkt: dat is het. Zijn motorische begaafdheid is onvoorstelbaar.’

Het talent van Sintnicolaas deed De Lange, die eerder tienkamper Chiel Warners begeleidde, terugkomen op zijn besluit om niet meer als atletiektrainer te willen werken. Hij is er financieel flink op achteruit gegaan. Hij moet zien rond te komen van de kleine vergoeding die zijn pupil hem kan betalen, en van deeltijdbaantjes bij de bobslee- en waterskibonden. De Atletiekunie draagt financieel weinig bij.

Het deert De Lange (45) weinig. Hij volgt zijn passie. ‘Je kunt iemand een ton per jaar betalen en hem in een centraal trainingsprogramma zetten, maar als hij de drive niet heeft, zal hij nooit kampioenen voortbrengen. Nooit. Het heeft puur te maken met hoe gedreven je bent. Je werkt zestig uur per week. Klaar.’

Onder De Lange heeft Sintnicolaas vooral zijn sprint sterk verbeterd. Snelheid en explosiviteit vormen de basis voor elke goede tienkamper. Hij liep zes jaar geleden 12.6 op de 100 meter, nu 10.7.

Behalve om snelheid draait de tienkamp om het vermijden van blessures. Het is een aanslag op het lijf. Sintnicolaas is al herhaaldelijk geblesseerd geweest, maar volgens De Lange niet vaker dan andere atleten. Dit jaar heeft hij voor het eerst twee goede tienkampen kunnen afwerken.

Nu Sintnicolaas 8436 punten heeft behaald, is hij benieuwd wat hij nog meer kan. Donderdag had hij het Nederlandse record (8447) kunnen verbeteren, als hij de 1500 meter voorzichtiger had gelopen. Dat wilde hij niet. Hij wilde lopen voor de winst. Hij moest een kleine seconde goedmaken op klassementsleider Romain Barras. Zijn gedurfde tactiek mislukte. Hij ging kapot.

‘De keuze was simpel. Op een EK ga je voor goud, dan ga je niet voor het Nederlands record. Ik heb de beelden nog teruggezien van de laatste vijftig meter. Ik ben blij dat ik de finish heb gehaald.’

Voorheen dacht Sintnicolaas dat 8500 punten voor hem het maximaal haalbare zou zijn. ‘Nu denk ik niet dat dat de grens is’, zei hij. Maar 9000 punten ziet hij niet lukken. Het wereldrecord is 9026. ‘Dan zou ik 16 meter moeten kogelstoten, geen 14. En 2.10 moeten springen, geen 1.95.’

Sintnicolaas denkt wel dat hij in staat is mee te doen om de medailles bij de Olympische Spelen van 2012 en 2016. ‘Je hoeft geen 9000 punten te scoren om de beste van de wereld of olympisch kampioen te worden. Ik denk wel dat goud mogelijk is.’

Hoewel hij in Barcelona op zes onderdelen zijn persoonlijke record verbeterde, denkt Sintnicolaas dat hij over de hele linie beter kan. Daartoe werken De Lange en hij soms samen met gespecialiseerde bondscoaches, zoals Gert Damkat (werpen), Georges Friant (polsstok) en de Belg Wim Vandeven (hoogspringen). Ook traint hij soms met topatleten, zoals hordeloper Gregory Sedoc en olympisch kampioen hoogspringen Tia Hellebaut.

Met Hellebaut heeft Sintnicolaas bij de EK zelfs een weddenschap lopen: wie het hoogste springt. Als zij een slechte dag heeft, is hij beter. ‘Er staat een etentje op.’

Aan de innige samenwerking tussen Sintnicolaas en De Lange zal niet gauw een einde komen, ook al geloofde de trainer vroeger dat de chemie tussen coach en atleet na vier jaar is uitgewerkt. Hun relatie is hecht. De trainer wordt zelfs familie. Hij gaat trouwen met de zus van de atleet. ‘Dit voelt zo goed’, zei de Lange. Sintnicolaas knikte en straalde.

Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met de Volkskrant?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van de Volkskrant rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright @volkskrant.nl.
© 2020 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden