Thorpe (15) als zwemmer allang geen puber meer

Topsport staat in Australië in hoog aanzien en met een haast Amerikaanse fanatisme bereiden de Aussies zich voor op de Olympische Spelen van Sydney....

Van onze verslaggevers

Marcel van Lieshout

PERTH

Sinds Sydney zich verzekerd weet van de rol van gastheer in 2000 stropen talentenscouts, de hedendaagse equivalenten van de goudzoekers in de staat West-Australië, de scholen af op zoek naar die jongens en meisjes wier fysieke kwaliteiten mogelijkheden geven voor een sportieve heldenrol tijdens de Spelen.

In Sydney zelf werd enkele jaren geleden een grote vondst gedaan. Hij heette Ian Thorpe, een slungelig jochie dat aardig kon zwemmen, geen supertalent was, maar wel de potentie had, zowel fysiek als mentaal, om tot topper uit te groeien.

Donderdag werd Ian Thorpe, vijftien jaar oud bij een lengte van 1.88 meter en een gewicht van negentig kilo, in Perth wereldkampioen op de 400 vrij. Bij het vrouwenzwemmen komt het wel vaker door dat pubers tot kampioene gekroond worden, bij de mannen is het exceptioneel. Alleen Steve Holland, ook een Australiër, werd ooit op 15-jarige leeftijd wereldkampioen (1973) en net als Thorpe blonk hij uit op een krachtenverslindend nummer (1500 vrij).

Ian Thorpe is vijftien, het staat in zijn paspoort, maar zijn biologische leeftijd ligt een stukje hoger. Dinsdag baarde hij al opzien met zijn razendsnelle 200 vrij (ruim onder de 1.48, met het voordeel van de wissel) in de winnende estafetteploeg van de Australiërs, gisteren op de dubbele afstand was zijn optreden zo mogelijk nog imponerender.

Is die jongen écht pas vijftien jaar?, stond op het voorhoofd van de concurrentie te lezen. Zoals ook journalisten, dinsdag na de finale van de 4 200 vrij, aan Thorpe vroegen of hij soms een geboortebewijs kon overleggen.

Australiërs hebben een rijk verleden waar het de langere afstanden op de vrije slag betreft (wereldrecordhouder Kieren Perkins, olympisch -en wereldkampioen op de 400 en 1500 meter, is een nationale held) en sinds donderdag weten ze dat het voorlopig wel goed zit met die traditie. Op de 400 meter, de op een na langste afstand, won het gastland goud en zilver (Grant Hackett, ook pas zeventien) en de bloedstollende race deed het publiek exploderen van enthousiasme.

'Ik kwam hier alleen maar om ervaring op te doen en nu ben ik tweevoudig wereldkampioen', gaf Thorpe na afloop uiting aan zijn verbazing over wat hij deze week allemaal heeft gepresteerd. Om er nog een paar troostende woorden aan toe te voegen voor zijn landgenoot Hackett, die tot 395 meter van de race soeverein had geleid maar op de valreep alsnog door Thorpe (3.46,29 tegen Hackett's 3.46,44) werd achterhaald: 'Grant kan de 1500 meter nog winnen. Die afstand zwem ik niet, da's nog te lang voor mij.'

De gemeenplaats 'wat goed is komt snel' doet in de zwemsport regelmatig opgeld, over een andere sportieve levenswijsheid sprak Thorpe donderdag ware woorden: 'Ik kwam hier in Perth totaal onbevangen aan de start. Nu krijg ik te maken met de druk van het succes. Nu verwacht iedereen dat ik straks tijdens de Spelen opnieuw de sterkste ben.' Wat de scholier maar wilde zeggen: aan spectaculaire sprongen voorwaarts, Thorpe zwom in Perth zowel op de 200 als de 400 vrij seconden sneller dan hij ooit tevoren had gedaan, komt altijd een einde.

Dat weet ook Johan Kenkhuis, de 17-jarige Vriezeveense havo-scholier, die zich donderdag net als Thorpe in de kijker zwom, zij het op een wat bescheidener niveau. Bij de Europese jeugdkampioenschappen in Glasgow, juli vorig jaar, verraste Kenkhuis met de vierde plaats op de 100 vrij en gisteren bracht hij bij de Nederlandse teamleiding veel gejubel teweeg door in de series van de 4 100 vrij estafette onder de vijftig seconden te duiken.

De beloning voor die opvallende prestatie (Kenkhuis' persoonlijke record staat op 51,42, de splittijd van de estafette bedroeg 49,91) bestond uit een plaatsje in de finaleploeg. Een kleine drie seconden na het winnende team uit de VS eindigde Nederland (Veens, Zuijdweg, Kenkhuis en Van den Hoogenband) in die finale als vijfde. Het Nederlands record bleef juist buiten bereik, niettemin werd er 'winst' geboekt vond bondscoach René Dekker.

'Van alle landen hebben wij veruit de jongste ploeg. Als we deze jongens bij elkaar kunnen houden gaan we daar nog veel plezier aan beleven', voorspelde hij. Johan Kenkhuis, trainend bij zwemvereniging Arke de Dinkel in Denekamp, gaf donderdag aan dat in de toekomst op hem gerekend kan worden. Zolang is hij nog niet bezig met serieus zwemmen. 'En het stappen heb ik al achter de rug. Elk weekeinde weer naar een disco in Duitsland, daar had ik op mijn vijftiende wel genoeg van.'

Johan Kenkhuis, zeventien, zei in Perth dat hij nu in elk geval eens wat meer aan krachttraining zou gaan doen. Zo imponerend is de gestalte inderdaad niet. Als Johan Kenkhuis zegt dat hij vijftien is, vraagt niemand naar het geboortebewijs teneinde de juistheid van die bewering te kunnen controleren.

Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met de Volkskrant?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van de Volkskrant rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright @volkskrant.nl.
© 2019 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden