Tevreden Verstappen start als derde aan GP van Maleisië: 'Hopelijk gaat het nu ook op zondag eens goed'

Max Verstappen (20) start zondag zijn eerste race als twintiger vanaf de derde plaats. Hij zag zaterdag in de kwalificatie voor de Grote Prijs van Maleisië alleen Lewis Hamilton (Mercedes) en Kimi Räikkönen (Ferrari) een snellere ronde dan hem rijden op het circuit van Sepang. De goede kwalificatie stemde Verstappen hoopvol en tegelijk waakzaam voor de race: 'Hopelijk gaat het nu ook op zondag eens goed'.

Max Verstappen na afloop van de kwalificatie op het circuit van Sepang. Beeld anp

Het spektakel in de kwalificatie van een Formule 1-race zit normaal in de laatste ronden, als de snelste coureurs het uiterste uit hun auto's persen en één voor één hun tijden klokken. Maar in Maleisië zat zaterdag de tragiek aan het begin van de sessie. Ferrari-coureur Sebastian Vettel, nummer twee op de WK-ranglijst, hoorde zijn turbo eerder op de dag al haperen tijdens de derde vrije training.

Ruim een uur later hadden zijn monteurs bij de start van de kwalificatie het probleem nog niet opgelost. Vettel zette geen rondetijd neer en start zondag de race vanaf de twintigste plaats. Daardoor kan WK-leider Lewis Hamilton zondag een flinke slag slaan in de strijd om het wereldkampioenschap.

Hij moet dan wel zien af te rekenen met Max Verstappen, die achter hem start en hunkert naar een succesvolle race. Begin april, in China, stond de Nederlander voor het laatst op het podium. Sindsdien is zijn seizoen een kroniek vol pech en ongelukkige momenten. De voorlopig laatste episode in zijn rampseizoen kwam twee weken geleden, met de 'Ferrari-sandwich' in Singapore.

De als tweede gestarte Verstappen kwam direct na de start klem te zitten tussen de Ferrari's van Vettel en Räikkönen. Zo eindigde voor de drie coureurs de race al na een ronde. Maar nieuwe race, nieuwe kansen, had Verstappen troostend tegen zichzelf gezegd voor de race in Maleisië, waar hij zaterdag zijn twintigste verjaardag vierde.

Cadeau

Hij was opgetogen met het cadeau dat hij aan zichzelf gaf: de derde startplek. Een half uur na de kwalificatie stapte hij bezweet de prettig gekoelde persconferentiezaal binnen op het circuit van Sepang, vers uit zijn cockpit waar de temperatuur in de benauwde hitte van Maleisië opliep tot zo'n vijftig graden.

Red Bull oogde tijdens de eerste twee vrije trainingen op vrijdag sterk. Een dag later in de derde vrije training ging het opeens een stuk minder. 'De auto voelde niet goed', zei Verstappen over die training. 'We hebben daarna wat dingen aangepast en tijdens de kwalificatie ging het weer redelijk. Ik ben daarom blij met de derde plek', zei hij.

Tekst gaat verder onder de foto.

Max Verstappen in actie bij de 3e vrije training. Beeld anp

Hij blikte met optimisme vooruit op de race. Verstappen: 'Tijdens de kwalificatie komen we altijd wat vermogen tekort ten opzichte van Mercedes en Ferrari. In de race zitten we dichterbij. Hopelijk gaat het nu een keer op zaterdag én zondag goed.'

Voordeel voor Verstappen is dat in Sepang ieder moment een tropische stortbui uit de lucht kan vallen. Alleen zaterdag bleef het de gehele dag droog op het circuit. En in de regen heeft Verstappen al vaker laten zien uitstekend uit de voeten te kunnen.

'Als het regent, is er altijd kans', zei hij zaterdag. Vorig jaar finishte Verstappen als tweede in Maleisië. Het is een resultaat dat hij op z'n minst kan kopiëren gezien in de race die dit jaar voor het laatst op de Formule 1-kalender staat gezien zijn gunstige startpositie, de onvoorspelbare omstandigheden tijdens de GP van Maleisië en het weggevallen van Sebastian Vettel.

De wereld van de Formule 1

Max Verstappen is nu populair in Nederland. Maar hoe groot is de sport wereldwijd? Kijk hier hoe het zit met de winnaars, de fans, en het geld van een Europese sport, die de vleugels wil en moet uitspreiden.

Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met de Volkskrant?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van de Volkskrant rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright@volkskrant.nl.