Sterfscène van een groots vechter: na 4 uur en 51 minuten geeft Nadal zich gewonnen

In de bloedstollende vijfde set moet Nadal telkens in de achtervolging op Muller. Na vier uur en 51 minuten is zijn leeuwenhart gebroken en geeft hij zich gewonnen: 15-13.

Rafael Nadal tijdens de partij tegen Gilles Muller. Beeld getty

De middelste maandag op Wimbledon wordt niet voor niets 'Manic Monday' genoemd, want de heroïsche vijfsetter tussen Rafael Nadal en Gilles Muller kan de leerboeken in als een ode aan groots verliezen. Nadal was opnieuw de soldaat die weigerde te capituleren en in een waanzinnige slotset van bijna drie uur tot viermaal toe een val in de afgrond voorkwam. Tot het publiek op baan 1 een symbolische sterfscène beleefde van de grootste vechter in het circuit.

Voor de kampioen van Roland Garros is Wimbledon na zijn twee titels in 2008 en '10 een kwelling geweest. En Nadal houdt al helemaal niet van servicekanonnen als de eveneens linkshandige Muller, die de klok twaalf jaar terugzet. In 2005 versloeg de Luxemburger Nadal toen hij zojuist zijn eerste grandslamtitel op Roland Garros had veroverd. In 2011 nam Nadal revanche op Muller, maandag op baan 1 van Wimbledon zoekt hij opnieuw wanhopig naar zijn ritme.

Bij een 2-0-achterstand in sets (6-3, 6-4) begint Nadal aan een adembenemende inhaalrace. De 31-jarige Spanjaard wint set 3 (6-3) en set 4 (6-4), maar in de bloedstollende vijfde set moet hij telkens in de achtervolging bij Muller. De natuurlijke netspeler, uitblinker op gras en winnaar van het toernooi in Rosmalen tegen het beest, de man die nooit opgeeft. Het wordt een onvergetelijke marathon.

Nadal houdt helemaal niet van servicekanonnen zoals de eveneens linkshandige Muller. Beeld epa

Publiek joelt

5-4, 15-40 op de service van Nadal na een dubbele fout. Twee matchpoints voor Muller, maar de Spanjaard hervindt bijtijds het ritme op zijn eerste service. Ace, een matchpoint weg. Het publiek joelt, gilt, moedigt Nadal aan. Op het gezicht van Muller valt geen spoor van emotie te lezen. Maar innerlijk moet het vuur hoog oplaaien bij de stoïcijnse Luxemburger. Opnieuw slaat Nadal zijn eerste service in, Muller mist de return en dus matchpoint 2.

6-6, voordeel Nadal in de opslagbeurt van Muller. Het voelt als een virtueel matchpoint voor Nadal en de grasspecialist weet wat hem te doen staat. En levert onder druk ace 25 af. Na twee volley's en nog een opslagwinner staat het 7-6 voor Muller.

9-9, voordeel Nadal als Muller zijn tegenstander plotseling ziet oplopen naar het net. De rollen zijn omgedraaid, maar het is de verkeerde keuze van de nummer 2 van de wereld. Muller passeert hem met de backhand: deuce. Wat bezielde me, vraagt Nadal zich af. 'Ik ben beter dan Muller vanaf de baseline, waarom liep ik zo vroeg op naar het net? Het was een kapitale fout.'

Op breakpoint 2 ziet Nadal de passeerslag mislukken. Bij het derde breekpunt voor Nadal bevestigt Hawkeye, het elektronisch oog, dat de forehand van Nadal uit is. En de umpire is de reddende engel voor Muller bij het vierde breakpoint, zijn tweede service heeft wel degelijk de lijn geraakt. Na ace 28 is het 10-9 Muller.

De hardwerkende Nadal gaat in de rally tegen de grond. Beeld epa

10-9, 30-40 na een forehandwinner van Muller. Opnieuw dreigt een nederlaag voor Nadal na het derde matchpoint voor Muller. Maar wie durft het initiatief te nemen?

Muller blokkeert en vlucht in angstige slice backhands, die Nadal de ruimte geven om het punt te verdienen aan het net. Maar Muller forceert een vierde matchpoint. Nerveuzer dan ooit plukt Nadal aan zijn haar en aan zijn broek. Tweede service, maar Muller slaat een mishit return. En Nadal strompelt naar 10-10.

11-11, 12-12, 13-13, 13-14. Beide spelers hebben op 12-12 weer drie challenges gekregen om Hawkeye in te schakelen, stalen zenuwen zijn nu vereist. Elk punt telt. Nadal heeft een recordaantal van 23 aces geslagen, maar hij heeft er niets aan. Hij kan slechts knokken voor elk punt, zijn handelsmerk.

Op het vijfde matchpoint wint Gilles Muller de wedstrijd. Hij gaat door naar de kwartfinale, Nadal gaat naar huis. Beeld epa

Wave ingezet

De vijfde set is twee uur en een kwartier onderweg, het uitzinnige publiek heeft de wave ingezet. Muller kijkt naar de lucht. Wordt het al donker? 'Ik dacht: we gaan die partij nooit afspelen vandaag.'

13-14, 15-40. In zijn servicebeurt moet Nadal een vijfde matchpoint toestaan. En Muller weet, met nog een zesde matchpoint achter de hand als hij weer mocht falen: 'Nu moet het gebeuren. Ik moet er echt voor gaan.'

Eindelijk legt hij op matchpoint 5 gif in zijn return en dan breekt zelfs het leeuwenhart van Nadal. Hij mist met de forehand en struikelt na een episch gevecht van 4 uur en 51 minuten opnieuw in de vierde ronde, als in 2014 tegen Kyrgios.

Nog geen tien minuten later analyseert Nadal zijn nederlaag in de perszaal op Wimbledon. Misschien heeft hij de partij al verloren in de eerste set, zegt hij. Grastennis wordt nu eenmaal bepaald door een of twee punten. Een vroege break en wie weet?

Het is filosoferen over een rally, die Nadal niet meer kan terugdraaien. Hij ligt eruit, maar zelden is een verliezer op Wimbledon zo groots uitgezwaaid als de icoon die het woord opgave niet kent.

Beeld epa
Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met de Volkskrant?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van de Volkskrant rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright @volkskrant.nl.
© 2020 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden