Stak clubvoorzitter Bradford City stadion in brand?

De brand in het stadion van Bradford City, waarbij dertig jaar geleden 56 toeschouwers het leven lieten, was mogelijk het werk van de toenmalige clubvoorzitter Stafford Heginbotham. Deze opzienbarende suggestie staat in Fifty-six: the story of the Bradford Fire, een boek waarvan delen vandaag in The Guardian zijn voorgepubliceerd.

11 mei 1985. De houten hoofdtribune van Bradford City is veranderd in een vuurzee. Beeld Robert T Kell / REX Shutterstock

Tot nu toe werd klakkeloos aangenomen dat het vuur is ontstaan door een peuk die tussen het oud en verdroogd vuil onder de houten tribune terecht was gekomen.

Zaterdag 11 mei 1985 is een zwarte dag in de Engelse voetbalgeschiedenis. Kort voor de rust van Bradford City - Lincoln City veranderde de hoofdtribune van Valley Parade binnen enkele minuten in een vuurzee. De politie reageerde apathisch terwijl wanhopige toeschouwers op tijd probeerden weg te komen, maar voor 56 mensen was er geen ontsnappen mogelijk. Het was nog een geluk dat er geen hek tussen het veld en de tribune stond, anders was het aantal slachtoffers nog veel hoger geweest. Onder de slachtoffers waren relatief veel jongeren en bejaarden.

De brand had een verwoestend effect op een bepaalde familie: de Fletchers. De toen twaalf jaar oude Martin Fletcher verloor die middag zijn elfjarige broertje, zijn vader, zijn oom en zijn grootvader. Kort na de tragedie kwam er een onderzoek van de rechter Oliver Popplewell, maar niemand werd verantwoordelijk gesteld. Het advies was om geen hout meer te gebruiken bij de bouw van stadions. De afgebrande tribune was tamelijk verwaarloosd maar de club had geen geld om een nieuwe te bouwen. Het zwerfvuil lag er al jaren.

Miljoenenclaims

Fletcher heeft altijd gevonden dat de clubleiding er te gemakkelijk mee weggekomen is. Afgezien van het slechte onderhoud waren er bijvoorbeeld geen brandblussers voor handen. De afgelopen vijftien jaar heeft hij de zaak tot op de bodem uitgespit, dit nadat zijn moeder hem had verteld over een eerdere brand waar Heginbotham bij betrokken was. Bij het doornemen van duizenden kranten ontdekte Fletcher dat er sinds 1967 acht branden hebben plaatsgevonden bij bedrijven van de toenmalige clubvoorzitter, hetgeen telkens gevolgd werd door een miljoenenclaim bij de verzekering.

Hij uit geen directe beschuldiging aan het adres van Heginbotham, die in 1995 op 61-jarige leeftijd is overleden, maar vraagt zich wel retorisch af of iemand zoveel pech kan hebben. Ondanks een succesvol seizoen, de club was kampioen geworden van de derde divisie, zat Bradford City in de financiƫle problemen. Heginbotham had moeite om het personeel te betalen en twee dagen voor de fatale wedstrijd kreeg hij te horen dat er twee miljoen pond vereist was om het stadion te verbeteren, dit vanwege de aanstaande promotie.

Voormalig clubvoorzitter Stafford Heginbotham (L) voor de afgebrande hoofdtribune. Beeld AP

Nieuw onderzoek

Na de brand betaalde de verzekering Bradford bijna een miljoen pond uit, wat nu gelijk zou staan een het zevenvoudige. Drie jaar na de brand trad Heginbotham, die voetbal ooit had omschreven als 'opera voor het volk', wegens een slechte gezondheid af als clubvoorzitter. Tegenover Sky News noemde Popplewell de branden een 'opvallend toeval', maar hij zag geen reden te twijfelen aan zijn conclusie van destijds. Fletcher hoopt dat zijn onthullingen zullen leiden tot een nieuw onderzoek, net zoals bij Hillsborough.

Nog steeds wordt de naam van deze 112 jaar oude club uit West-Yorkshire, die rond de millenniumwisseling enkele jaren in de Premier League speelde, geassocieerd met de brand en komende maand vinden er meerdere herdenkingen plaats. Er is al eens een boek over verschenen, Four minutes to hell: the story of the Bradford City Fire, en vorig jaar was er in de oude textielstad het toneelstuk '56' te zien. De ramp, die een kleine drie weken later werd gevolgd door het Heizeldrama, heeft indertijd geleid tot meer aandacht voor veiligheid in en rond de voetbalstadions.

Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met de Volkskrant?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van de Volkskrant rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright@volkskrant.nl.