Formule 1 GP Spanje

Snel asfalt van Barcelona is Max Verstappen opnieuw goedgezind

Max Verstappen viert zijn derde plaats bij de GP van Spanje. Foto EPA

Na zes races zonder bekers mocht Max Verstappen (20) zondag eindelijk weer eens met champagne spuiten op een Formule 1-podium. Zijn derde plaats bij de GP van Spanje maakte een einde aan een reeks van vier matige races. Tegelijk hervond hij het fortuin dat hij al een tijd kwijt was. Over twee weken moet in Monaco blijken of Verstappens wederopstanding geen incident was.

‘Het voelt goed weer op het podium te staan. Hopelijk kunnen we hierop voortbouwen en nog veel goede resultaten boeken’, sprak Verstappen zelfverzekerd.

Toch oogde het na ruim een half jaar zonder podiums wel een beetje onwennig. In de wachtruimte voor de podiumceremonie moest racewinnaar Lewis Hamilton Verstappen erop wijzen dat hij nog even op de weegschaal moest staan. Tien minuten later bleek het ongemak al verdwenen. Verstappen stapte grijnzend het zaaltje binnen op het Circuit de Catalunya voor de persconferentie.

Eerst volgde een amicale omhelzing met de Red Bull-perschef. Tijdens de bijeenkomst smoezelde hij veelvuldig met Hamilton. Hij lachte ontspannen. Verstappen zat weer in de habitat van de Formule 1 waarin het liefst resideert. Achter een bureau naast een viervoudig wereldkampioen, terwijl zijn raceoverall geurde naar champagne en met het prettige gevoel van een sterke race in zijn hoofd.

Max Verstappen drink champagne op het podium. Foto Reuters

Hij moest het lang missen. Sinds zijn overwinning in Mexico in oktober vorig jaar stond Verstappen niet meer op het podium. In de eerste races van dit seizoen viel hij vooral negatief op. Door fouten, gejaagd rijden en een botsing met zijn teamgenoot groeide het leger Verstappen-criticasters met de race. De GP van Spanje zou ongeacht de uitkomst van de race een ijkpunt worden in zijn seizoen.

Kon hij zijn negatieve spiraal doorbreken of kwam hij er nog dieper in te zitten? Verstappen zelf maakte zich er afgelopen weekeinde niet druk om, zei hij tegen de vele journalisten die hem ernaar vroegen. En aan zijn gedurfde manier van rijden ging hij niets veranderen. Hij had het volste vertrouwen in eigen kunnen en wist dat het allemaal wel goed zou komen.

Het moest alleen een keer gaan meezitten. Zoals in Spanje. Verstappen wist na de kwalificatie op dat hij op eigen kracht niet naar het podium kon rijden. Hij startte als vijfde, achter de Ferrari’s en Mercedessen. Inhalen op het circuit van Barcelona was nagenoeg onmogelijk.

Het Spaanse asfalt

Het snelle circuit kent weinig inhaalplekken en de huidige Formule 1-auto’s kunnen wegens hun afhankelijkheid van onverstoorde luchtstromen moeilijk dicht achter elkaar aan rijden. Om hoger dan zijn startplek te finishen, had hij geluk nodig. Net als twee jaar geleden, toen bij zijn debuutrace voor Red Bull beide Mercedessen na de start crashten en hij sensationeel naar zijn eerste zege reed.

Zondag was het Spaanse asfalt hem opnieuw goed gezind. Eerst won hij een plek toen Ferrari-coureur Kimi Räikkönen wegviel met een motorprobleem. Daarna kreeg hij de positie van de andere Ferrari, die van Sebastian Vettel, in de schoot geworpen toen de Duitser een extra pitstop moest maken omdat zijn banden extra hard sleten.

Verstappen leek probleemloos naar het podium te rijden, tot hij op zo’n twintig ronden voor de finish tijdens een virtual safetycar-situatie (een neutralisatie waarbij coureurs niet mogen inhalen en zich aan een snelheidslimiet moeten houden) met zijn neus tegen de achterkant van de Williams van Lance Stroll reed. Er brak een flink stuk van zijn voorvleugel af.

Wonderwel kon hij zijn race met een paar aanpassingen aan zijn auto relatief probleemloos vervolgen. ‘Een klein akkefietje’, noemde Verstappen het moment na de race voor de wereldpers. Op de vraag of dat ‘akkefietje’ net zo goed een nieuwe sof had kunnen zijn, kon hij zondag geen antwoord geven.

Twee uur na de race moest hij een sessie met de Nederlandse pers wegens maagklachten laten schieten.

Zijn podiumplek was misschien ietwat gelukkig, Verstappen verliet Barcelona in ieder geval met een stuk prettiger gevoel dan bij aankomst vier dagen eerder. Teambaas Christian Horner was verheugd dat zijn pupil z’n eerste podium van het seizoen te pakken had: ‘Dit geeft hem een vertrouwensboost en kickstart zijn seizoen’.

Daarnaast werkten de vele verbeteringen aan de auto die waren meegebracht naar de eerste Europese race van het seizoen (de zogeheten ‘updates’) zoals verwacht, stelde Horner.

In Spanje had Verstappen daar nog niet veel aan. Hij kon geen moment de strijd aangaan met de soevereine Lewis Hamilton, die de race dankzij zijn superieure Mercedes-krachtbron won met twintig seconden verschil. Over twee weken in Monaco hoopt Verstappen meer profijt te hebben van de updates en definitief een streep te zetten onder zijn matige seizoenstart met misschien wel zijn allereerste poleposition en de zege.

In de smalle, bochtige straten van het prinsdom liggen de topsnelheden lager dan in Barcelona. Een krachtige motor is er minder doorslaggevend. ‘We kunnen daar competitief zijn’, sprak Horner voorzichtig optimistisch. ‘Maar Monaco blijft Monaco. Alles kan daar gebeuren.’