Slechte knieën maar volle prijzenkast

Janica Kostelic..

John Volkers

AMSTERDAM Geen berg was haar te steil, maar haar durf hield geen gelijke tred met haar fitheid. Janica Kostelic werd de succesvolste skister aller tijden, maar haar knieën waren zo broos als bordkarton.

Liefst tien keer werd ze geopereerd aan haar kniegewrichten. Ook leed ze onder hevige rugpijnen. In 2003 onderging ze een ingreep aan haar schildklier. Vaak skiede Kostelic haar wedstrijden onder de verdovende werking van pijnstillers.

Toen ze in 1999 bij een val op de wereldbekerafdaling van Sankt Moritz de voorste kruisband van de rechterknie scheurde, kwam haar bijzondere talent voor het verbijten van pijn boven. Ze werd door een Zwitserse chirurg geopereerd en moest rekening houden met een herstelperiode van zeker acht maanden. Kostelic stond twee maanden na de ingreep al weer op de latten. Vader Ante, de oud-handballer van Cannes die de skicarrières van zijn kinderen Ivica en Janica persoonlijk boetseerde, stuurde zijn dochter de kinderhelling op. Ante: ‘Het was zaak dat Janica het juiste skigevoel niet zou verliezen.’

Een andere coach, Slaven Petrovic, liet haar diepzeeduiken in de Adriatische Zee. Ze ging 30 meter diep, zonder zuurstofflessen. Het was om angstaanvallen te bestrijden, zei de coach.

De gehavende knie leidde tot de aanpassing van haar wedstrijdprogramma. Kostelic deed lange tijd afstand van de afdaling, een riskante discipline. Slechts in de combinatie, het nummer waarin een kortere afdaling wordt gecombineerd met de technisch veeleisende slalom, trad zij nog op.

In 2002 beleefde de skister met de dansende paardestaartjes haar hoogtepunt. Zij won bij de Olympische Winterspelen van Salt Lake City drie gouden en één zilveren medaille. De knie hield het die winter, al had ze tot de Spelen in de wereldbekers geen enkel aansprekend resultaat geboekt. Zo twijfelde zij zelfs over haar deelname aan het prestigieuze sneeuwtoernooi in de staat Utah.

Op de hellingen van de Rocky Mountains bleek haar vorm snel terug te keren. Eerst won ze goud op de combinatie, daarna was er zilver op de Super G, waarna opnieuw gouden races op reuzenslalom en slalom volgden. De concurrentie was stupéfait. ‘Is Janica wel een mens?’, vroeg de Zweedse Anja Paerson zich af na de nederlaag op de reuzenslalom.

Kostelic bleef met haar vier plakken grootheden als Jean-Claude Killy, Vreni Schneider en Toni Sailer voor. Vier jaar later, bij de Winterspelen van Turijn, won ze haar vierde gouden medaille en werd ze gekroond tot de succesvolste skister uit de olympische geschiedenis. Toen was er ook wereldwijde waardering. Ze ontving in 2006 de Laureus Award, de prijs voor de mondiale sportvrouw van het jaar. In eigen land was ze even gevierd als de held van de tennisbaan, Goran Ivanisevic.

Het waren voor de jonge vrouw uit Zagreb de beloningen voor de ontberingen in haar jeugd. Vader Ante nam zijn kinderen mee naar de skipistes. Hijzelf sliep met zoon Ivica in een tent. Dochterlief mocht languit in de auto. De hardheid die ze daarmee opdeed, betaalde zich uit in een opmerkelijke carrière, waarin elk bestaand record werd verbeterd.

In 2006 won ze een wereldbekerafdaling in Bad Kleinkirchheim. Ze pakte in Karinthië ook de Super-G en vulde daarmee de laatste leemten van haar erelijst, waarop ook vijf wereldtitels en drie wereldbekers (overall) prijken.

In 2006 deed haar lichaam zo veel pijn dat ze besloot een winter over te slaan. Donderdag liet ze de Kroatische pers bijeenroepen in het skioord Sljeme om te vertellen dat het zo niet langer kon en dat het beter was haar loopbaan te beëindigen.

John Volkers

Wilt u belangrijke informatie delen met de Volkskrant?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van de Volkskrant rust uiteraard copyright.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright @volkskrant.nl.
© 2022 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden