Serena Williams: 'Niet eerder maakte ik mijn rentree nadat ik het leven had geschonken aan een kind'

Nog geen vier maanden na de geboorte van haar dochter Alexis Olympia Ohanian Jr. keerde Serena Williams zaterdag in Abu Dhabi als een bleke versie van zichzelf terug op de tennisbaan. Zo snel na de bevalling kon de 36-jarige Amerikaanse onmogelijk topfit zijn. En daarom twijfelt de voormalige nummer 1 van de wereld of ze over twee weken haar titel bij de Australian Open zal verdedigen.

Serena Williams.

Op basis van de zwakke openingsset (2-6) in de demonstratiepartij tegen de zestien jaar jongere Jelena Ostapenko lijkt een rentree onverstandig. Maar na een hoopgevende tweede set (6-3) lijkt meedoen opeens minder gek. Na de verloren 'supertiebreak' (10-5) erkende de jongste van de zusjes Williams dat bij deze comeback slechts één ding telt. 'Hoe sta ik er fysiek voor? Ik bekijk van dag tot dag of ik klaar ben voor de Australian Open.'

Klaar om titels te veroveren is ze niet. De Williams van zaterdag in Abu Dhabi gaat in Melbourne met zijn vaak extreme temperaturen geen zeven partijen op rij winnen. En voor minder doet Serena Williams het niet. 'Ik weet niet of dit het juiste moment is voor een terugkeer in de WTA Tour', vertelde ze zaterdag na de eerste vrouwenpartij ooit bij het protserige exhibitietoernooi van de sjeiks in Abu Dhabi. 'Als ik meedoe aan de Australian Open wil ik spelen voor de titel. Ik kijk ernaar uit om dat niveau weer te bereiken.'

In een interview met de Volkskrant voorspelde haar coach Patrick Mouratoglou op Roland Garros dat Serena in 2018 zou terugkeren als een kampioen. Die uitstraling heeft ze behouden als moeder. Maar Williams oogde zaterdag in Abu Dhabi als een roestige tractor die te lang in de schuur heeft gestaan. Niet zo gek, want deze comeback is anders dan alle andere in de lange carrière van Serena Williams.

Tikje bang

En dus plaatste ze de nederlaag tegen Roland Garroskampioen Ostapenko in een ander perspectief. Williams: 'Ik kwam terug van blessures, operaties en ziektes. Maar niet eerder maakte ik mijn rentree nadat ik het leven had geschonken aan een kind. Daarom vond ik het geweldig om weer te kunnen tennissen. Ik was een tikje bang en onzeker. Onwillekeurig zocht ik naar Alexis op de tribunes.'

Mama weet dat ze nog een paar kilo's kwijt moet en beter dient te bewegen. Zodra Williams tijd had om uit te halen, kon ze de power van Ostapenko moeiteloos pareren. Bij haar debuut op Roland Garros afgelopen jaar won de Letse meteen haar eerste titel, de mooiste hoofdprijs die ze zich kon bedenken. Op haar compromisloze patsboemtennis valt het nodige af te dingen, maar Ostapenko knalde sinds Roland Garros meteen door naar de toptien. Ze is geen eendagsvlieg, illustreerde ze ook in de partij tegen haar jeugdidool.

Serena Williams met haar dochter Alexis.

Huidige nummer 1

Simona Halep is nu bij gebrek aan beter nummer 1, een tijdelijke aanvoerder zonder grandslamtitel. Wimbledonkampioen Garbine Muguruza en US Openwinnares Sloane Stephens hebben de allure van atleten die hun sport kunnen regeren. Ostapenko en Svitolina zijn de nieuwe leiders van de Girl Power in het circuit. De strijd om plaats 1 in het vrouwentennis werd een stoelendans in 2017.

Maar Serena Williams is nog altijd boven iedereen verheven, mits ze fit en gemotiveerd is. Ze won de Australian Open vorig jaar nog, toen ze al zwanger was. Haar huwelijk met Alexis Ohanian, medeoprichter van het sociale forum Reddit, en een gezin zijn een nieuwe bron van inspiratie voor Williams. 'Met 23 grandslamtitels hoef ik niets meer te bewijzen', vertelde ze in Abu Dhabi. 'Maar ik ben nog niet klaar, er zit nog meer tennis in mij.'