Schitterende enkelvoudige backhand

Om als toptennisster te slagen lijkt het noodzakelijk om aan tenminste drie van de volgende vier criteria te voldoen: lang, sterk, blond, dubbelhandige backhand. Carla Suarez Navarro voldoet aan geen van die voorwaarden – misschien dat ze daarom sympathie oproept.

De donkere Spaanse is een onderdeurtje tussen de amazones. Met 1.62 is ze bijna 20 centimeter kleiner dan veel topspeelsters. En ze is de enige jonge speelster in de top-40 die het aandurft met een enkelhandige backhand te spelen.

Suarez Navarro is de erfgename van Justine Henin, de voormalige nummer één die twee jaar geleden afscheid nam op Roland Garros; het toernooi waar de frêle Spaanse precies een jaar later doorbrak.

Als qualifier bereikte ze in 2008 de kwartfinales. Net als bij Henin is balgevoel haar voornaamste wapen. En net als bij Henin is haar backhand van een overrompelende schoonheid en doeltreffendheid. Eerder dit jaar wist Suarez Navarro bij de Australian Open zelfs Venus Williams te verrassen met haar subtiele spel. Ze schakelde de Amerikaanse in de tweede ronde uit en strandde pas in de kwartfinale tegen een vrouw die aan alle kwalificaties van een toptennisster voldoet: de lange, blonde, sterke, deels dubbelhandige Elena Dementjeva.

Zaterdag kon de Spaanse tegen Williams haar stunt uit Australië niet herhalen. De nummer 34 van de wereldranglijst leek op het Centre Court bevangen door zenuwen tegen de vijfvoudig Wimbledonkampioene, die veel had opgestoken van de onverwachte nederlaag in Australië. Ze meed de backhand van Suarez Navarro angstvallig en vuurde keiharde slagen af op de veel mindere solide forehand. Het werd 6-0, 6-4 voor de titelverdedigster.

Hoewel ze werd overklast, liet Suarez Navarro bij vlagen haar uitzonderlijke talent zien. Ze sloeg met haar backhand strakke passeerslagen en kreeg het publiek op de banken met een subtiele combinatie waaruit een subliem balgevoel bleek: op breakpoint tegen lokte ze Williams met een drop shot naar het net, waarna ze de kampioene met een zacht boogballetje verschalkte.

Op de lange termijn redt Suarez Navarro het niet alleen met talent. Ze lijdt aan hetzelfde euvel als Henin aan het begin van haar loopbaan. De Belgische, die vijf centimeter groter is dan de Spaanse, kwam simpelweg kracht te kort om de Williams-zussen te weerstaan. Pas nadat ze fysiek sterker was geworden, kon ze met haar superieure techniek en spelinzicht slagen in het powertennis dat tegenwoordig de norm is.

De Spaanse spiegelt zich aan Henin. Ze weet dat ze sterker moet worden. Onlangs zei ze: ‘Ik denk dat ik een veel betere service moet krijgen en ik moet ook werken aan mijn voetenwerk, zodat ik flexibeler en sneller word en al die power kan counteren. Als je speelt tegen lange speelsters die erg hard slaan, moet je dat zien te compenseren met veel stabiliteit en extra balans.’

Suarez Navarro geeft zichzelf de tijd om te groeien, al is ze 20 jaar. Voor een vrouwelijk talent is dat niet jong, maar zij heeft relatief weinig trainingsjaren gehad. Ze is opgegroeid op de Canarische eilanden, ver van de tennisscholen aan de Spaanse oostkust. Pas op haar 18de besloot ze haar familie achter te laten en zich te vestigen in Barcelona.

Op de Canarische eilanden waren te weinig mogelijkheden om haar talent te ontwikkelen. Ze speelde vaak tegen dezelfde tegenstanders omdat het te duur was om steeds naar toernooien op het vaste land te vliegen.

Net als bij Rafael Nadal, die op Mallorca opgroeide en daar in afzondering zijn onorthodoxe spelwijze ontwikkelde, zou de afgelegen ligging van haar geboorteplaats een verklaring kunnen zijn voor de backhandtechniek van Suarez Navarro. Ze weerstond de druk om een dubbelhandige backhand aan te leren. Ze kopieerde simpelweg haar eerste coach.

‘Ik ben het zo blijven doen, omdat ze me dat zo geleerd hebben en omdat ik de kracht had om de slag met een hand uit te voeren’, zei de speelster. ‘Als ik klaar ben met spelen, komen er altijd mensen op me af om me te complimenteren met mijn backhand, zelfs om me te bedanken.’

Dat zal alleen maar vaker gebeuren als Suarez Navarro er eens in slaagt Arantxa Sanchez Vicario (Roland Garros, 1998) en Conchita Martinez (Wimbledon, 1994) op te volgen als Grand Slam-winnares. Hoewel de Spaanse mannen glorieuze tijden beleven, wordt al tien jaar met smart gewacht op een nieuwe kampioene.

Liefst één die voldoet aan de volgende vier criteria: donker, klein, kwiek, enkelhandig.

Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met de Volkskrant?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van de Volkskrant rust uiteraard copyright.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright @volkskrant.nl.
© 2021 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden