Schalken snel uitgeschakeld met zeurende pijn in de rug

Sjeng Schalken, de vermeende kroonprins van het Nederlandse tennis, leed maandag zijn zesentwintigste nederlaag dit seizoen en begrijpelijk was daarom het aandoenlijke positivisme waarmee hij zijn moreel trachtte te balsemen....

WYBREN DE BOER

Van onze verslaggever

Wybren de Boer

NEW YORK

Een rugblessure heette de logische verklaring te zijn voor zijn krachteloze verzet tegen de Tsjech Damm, een resultaat dat niettemin onverminderd bijdraagt aan Schalkens terugval op de wereldranglijst. 'Het is inderdaad geen soepel jaar.'

Een zeurende pijn tussen de schouderbladen belette Schalken venijn in zijn opslagen te leggen en zo mogelijk nog desastreuzer was de weerslag op zijn voetenwerk. Hij bewoog zich moeizaam, niet bij machte om in geval van tempoversnellingen van Damm met een passend antwoord te komen. 'Als ik wilde afzetten, voelde ik een steek in mijn rug.' Zestien breekpunten voor de Tsjech, tegen drie breekkansen voor Schalken, schetsten de ongelijke strijd.

Pas diep in de derde set riep Schalken fysiotherapeut Bill Norris te hulp, maar toen was het onheil al niet meer af te wenden: 3-6, 3-6, 5-7. Slechts in de achtste game van de eerste set had zich een kort moment de kans voorgedaan de partij te doen kantelen, maar nadat Damm vier setpoints had verspeeld en vijf dubbelfouten had gelagen, verzuimde Schalken de regie in handen te nemen. 'Ik voelde die kans wel, maar ik had de kracht niet.'

Het betrof slechts een kleinigheid, bezwoer Schalken, maar die kunnen in topsport van doorslaggevende betekenis zijn. 'Als ik gewoon een balletje sla is het best uit te houden, maar zodra je voluit wilt gaan merk je dat die blessure een grote belemmering wordt. Ik kon zijn service niet aanpakken en hij de mijne juist wel. Zeker op deze hardcourt-banen, waar de service heel belangrijk is, maakt dat een groot verschil.'

Ruim anderhalve week geleden was de pijn - 'eerst was het niks, maar elke dag werd het iets gemener' - in zijn lichaam geslopen. De ernst dwong hem de voorbije dagen een kraker te raadplegen, waarbij lichte therapie geschuwd werd. 'Je hoort de werveltjes alle kanten opknallen.'

De fysieke malheur vormt een nieuwe aantekening in Schalkens inmiddels dikke medische dossier, wat onderhand de vraag oproept of zijn lichaam sterk genoeg is om een langdurig leven aan de top te kunnen verteren. Blessures aan de schouder, elleboog, knieën en bovenbenen speelden hem de voorbije drie jaar parten, maar met intensieve therapie konden die euvels steevast verholpen worden.

Zijn kwetsbare lichaam dwingt hem dagelijks een bijna rigide schema van oefeningen te volgen. Terwijl de meeste van zijn collega's kunnen volstaan met een korte warming up alvorens de tennisbaan te betreden, is Schalken verplicht voor elke training een uitgebreid programma van rek- en strekoefeningen af te werken. En hetzelfde ritueel dient hij te volgen nà de training. 'Ik heb geen goddelijk sportlichaam, ik moet van alles doen om een beetje soepel te blijven.'

Mede dankzij die offers klom Schalken aanvankelijk gestaag op de wereldranglijst, maar in zijn vierde jaar als professional laat zijn ijver zich steeds minder in positieve resultaten vertalen. Van al zijn duels dit jaar wist hij slechts eenderde te winnen en zijn verrichtingen op de Grand Slams waren ronduit teleurstellend. In Melbourne, Parijs, Londen en New York verloor Schalken in de eerste ronde, een lot dat hem trouwens in negen andere toernooien ook beschoren was.

In plaats van de verlossende stap naar de absolute top te maken, gelet op zijn recente klassering rond de 50ste plaats een reële optie, is Schalken de achterliggende weken afgezakt naar de 81ste plaats op de wereldranglijst.

Illustratief was dat Schalken zich gisteren bijna wanhopig vastklampte aan het verleden. Sinds hij toetrad tot het profcircuit sierde hij zijn seizoen immer op met een toernooizege en om die traditie voort te zetten, resteren nog ruim twee maanden. 'Je moet in jezelf blijven geloven. Ik weet dat ik elk jaar nog een uitschieter heb gehad. Als die dit jaar ook nog komt, ben ik er weer bovenop.'

Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met de Volkskrant?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van de Volkskrant rust uiteraard copyright.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright @volkskrant.nl.
© 2022 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden