Roger Federer is terug in Rotterdam om oudste nummer 1 van de wereld te worden

'Ik wist dat ik nog iets moois in me had, maar mijn kansen leken niet groot'

In Tennis Plaza in Ahoy volgen bezoekers op grote beeldschermen de gouden race van Ireen Wüst op de 1.500 meter tijdens de Winterspelen in Korea. Maar ook de koningin van het schaatsen staat maandagmiddag in de schaduw van een 36-jarige tenniskoning. Roger Federer is terug in Ahoy om de oudste nummer 1 van de wereld te worden. En dus verdringen de toeschouwers zich op baan 1 om Federer te zien trainen tegen het Nederlandse talent Tim van Rijthoven.

Van Rijthoven ziet de ballen soms langs zich heen vliegen, maar dit oefensetje tegen Federer pakken ze hem niet meer af. Zondagavond mocht Thiemo de Bakker in Ahoy al een balletje slaan met de beste tennisser aller tijden, die bij de Australian Open zijn twintigste grandslamtitel veroverde. Federer accepteerde een wildcard in Rotterdam om voor de zoveelste keer geschiedenis te schrijven.

Oudste nummer 1

Ik dacht: nummer 1 van de wereld word ik nooit meer. Na de Australian Open was alles anders

Roger Federer in Rotterdam

Een plaats in de halve finales volstaat om na Andre Agassi (33) de oudste nummer 1 ooit te worden. 'Ik heb altijd gezegd dat ik pas na de Australian Open naar de ranking zou kijken', zegt Federer, bij een persconferentie in Ahoy. 'Eerlijk gezegd had ik niet verwacht dat ik opnieuw zou winnen in Melbourne. 

'Een grandslamtitel verdedigen was me al tien jaar niet meer gelukt sinds de US Open in 2007 en '08. Ik veronderstelde dat de eerste plaats al na mijn nederlaag in de halve finales van de World Tour Finals buiten mijn bereik was. Ik dacht: nummer 1 van de wereld word ik nooit meer. Na de Australian Open was alles anders.'

Flexibel programma

Ik speel alleen als ik fit en gemotiveerd ben

Roger Federer

Mede door de opgave van Nadal in de kwartfinales heeft Federer nu slechts 155 punten minder dan zijn aartsrivaal. Hij had in Melbourne bovendien weinig energie verspeeld met alleen een vijfsetter in de finale tegen Cilic. En dus stuurde manager Tony Godsick al een dag na de Australian Open een mail naar toernooidirecteur Richard Krajicek. Federer stond open voor een wildcard in Rotterdam.

'Ik had altijd al een flexibel programma in februari. Dubai of Rotterdam was een optie. Ik heb met beide toernooien een band. Ik moest er volledig klaar voor zijn, ik moet de opwinding voelen en met heel mijn hart op de baan staan. Zo maak ik nu ook mijn programma, ik speel alleen als ik fit en gemotiveerd ben.'

Verlossende bericht

Vandaar dat Federer bij Krajicek een voorbehoud had gemaakt. Hij wilde eerst drie dagen trainen om zeker te weten dat hij voldoende was hersteld van de Australian Open. Vorige week kreeg Krajicek het verlossende bericht dat hij onverwacht een man met een missie kon presenteren. 'Het is een geweldige uitdaging om bij dit toernooi weer nummer 1 van de wereld te kunnen worden.'

Ook in Ahoy manifesteert Federer zich als de ultieme ambassadeur van de tennissport. Hij is de wildcard in 1999 in Rotterdam niet vergeten, dat krediet betaalt zich opnieuw uit. Het jochie uit Zwitserland keert terug als de megaster, die negentien jaar na zijn debuut in Ahoy voor de derde keer de wereldranglijst kan aanvoeren.

Herstart

Als je me toen had gezegd dat ik nog drie grandslamtitels zou winnen, had ik je geantwoord: dat gaat niet gebeuren

Roger Federer

Federer: 'In 1999 bereikte ik in Marseille en Rotterdam de kwartfinales, waardoor ik flink steeg op de wereldranglijst en de grote toernooien kon spelen. Daarna heb ik trouwens zes maanden niks gewonnen, maar ik voel de traditie in Rotterdam. Ik ontmoet zelfs mensen die al in 1999 in Ahoy werkten, dit is een van de grootste indoortoernooien ter wereld.'

Glimlachend erkende Federer dat hij eind 2016 twijfelde over een herstart. De revalidatie na zijn knieoperatie was voltooid, maar hij leek definitief te zijn overvleugeld door zijn concurrenten. 'Als je me toen had gezegd dat ik nog drie grandslamtitels zou winnen, had ik je geantwoord: dat gaat niet gebeuren.

Droomreis

'Met één titel zou ik al zweven van geluk. Djokovic en Murray waren in 2016 op hun top en streden om de eerste plaats. Nadal was jong genoeg om grandslamtoernooien te winnen. Ik had al vijf jaar geen grandslamtitel veroverd. Ik wist dat ik nog iets moois in me had, maar eerlijk gezegd leken mijn kansen niet groot.'

Juist die herinneringen spookten door zijn hoofd bij de huldiging na zijn zesde titel bij de Australian Open. Federer kon zijn tranen niet bedwingen en huilde in de wetenschap dat hij opnieuw alle verwachtingen had overtroffen. 'Ik bereik mijn topniveau als het nodig is, sinds 2017 beleef ik een ongekende droomreis.

Geen gravel

'Ik knijp mezelf soms in mijn arm, heb ik echt twintig grandslamtitels gewonnen? Serena Williams staat al op 22, het zijn waanzinnige aantallen. Ik laat me graag inspireren door atleten als Serena die over een lange periode schitterende resultaten behalen. Het is mooi om in zo'n rijtje te staan.'

Zijn uitgekiende speelschema legde mede de basis voor zijn fenomenale comeback. Federer overweegt evenals in 2017 het gravelseizoen te laten schieten. 'Een robuust gravelschema is te zwaar voor mij. Als ik op gravel speel, zal het een minimaal aantal toernooien zijn.'

De eerste plaats op de ATP-ranking heeft nu prioriteit. En wellicht treft hij in Rotterdam vriend en landgenoot Stan Wawrinka in de kwartfinales, de partij waarin de eeuwigheid op het spel staat. 'Het zal aanvoelen als een grandslamfinale', aldus Federer. 'En zo hoort het ook als je nummer 1 wordt. Het is een lange weg en ik mag al een beetje dromen dat ik wederom de top bereik.'