Roger Federer is de tennissport allang ontstegen

Roger Federer kan zich nog haarscherp voor de geest halen dat hij, niet eens zo lang geleden, op een kruispunt stond....

Van onze verslaggever Mark van Driel

De Zwitser, die in zijn jonge jaren bekend stond als een emotioneel, mentaal labiel supertalent, bepaalde zijn keuze. ‘Ik koos voor de weg van het harde werk’, zei Federer na zijn routineuze zege op Andy Roddick in de finale van de US Open (6-2, 4-6, 7-5, 6-1). ‘Die keuze heeft zich uitbetaald.’

De 25-jarige nummer een van de wereld, die zijn overwinningen altijd met ogenschijnlijk gemak aaneen rijgt, heeft in vier jaar tijd negen Grand Slam-titels vergaard.

Op de eeuwige ranglijst, die met veertien overwinningen wordt aangevoerd door Pete Sampras, weet hij na het behalen van zijn derde US Opentitel nog slechts vijf tennissers voor zich. En hij vertoont geen enkel teken van verzadiging.

‘Ik geloof dat hij nog steeds beter wordt’, zei Roddick, die zondag zijn elfde nederlaag leed in twaalf ontmoetingen met Federer. ‘Dat is een beangstigende gedachte.’

Federer heeft nooit een beter jaar gekend. Hij drong in alle vier de Grand Slam-toernooien door tot de finale, een prestatie die sinds de invoering van het proftennis alleen werd geleverd door Rod Laver. De Australiër won viermaal, hij is de laatste die het Grand Slam heeft behaald. Federer bleef steken op drie. Op Roland Garros verloor van Rafael Nadal.

Die ene nederlaag heeft allerminst afbreuk gedaan aan zijn status. Zijn rivalen beschouwen hem zonder uitzondering als de beste tennisser aller tijden. Steeds vaker worden, om zijn plaats in de sportgeschiedenis te bepalen, vergelijkingen gemaakt met virtuoze winnaars uit andere takken van sport.

Is hij beter dan Tiger Woods, Zidane, Lance Armstrong of misschien zelfs Michael Jordan?

De Amerikaan James Blake, die in de kwartfinales verloor van Federer, zorgde voor consternatie door de Zwitser hoger aan te slaan dan Jordan, die in de Verenigde Staten als een godheid wordt vereerd. De zwarte tennisser, een verklaard fan van Jordan, vindt dat Federer hard op weg is de beste atleet aller tijden te worden. Tiger Woods hoort naar zijn mening niet eens thuis in de discussie.

Federer, een vurig bewonderaar van Michael Jordan, is vereerd door de vergelijkingen met andere topsporters, al is het naar zijn mening onmogelijk een definitieve ranglijst te bepalen.

Hij voelt zich momenteel het meest verwant aan Tiger Woods, die zondag op zijn uitnodiging toekeek vanuit de zogeheten spelersbox. Kort voor de wedstrijd had hij de beste golfer ter wereld voor het eerst ontmoet.

Federer: ‘Hij begrijpt hoe ik me voel. Dat heb ik nog niet eerder meegemaakt. Hij weet hoe het is om je bij tijd en wijle onaantastbaar te voelen, te weten dat er eigenlijk niets meer mis kan gaan. Het is interessant die ervaring te delen.’

Federer bekende dat de aanwezigheid van Woods voor extra spanning had gezorgd, ‘zoals een kind het ook spannend vindt als zijn ouders voor het eerst komen kijken’. Maar hij genoot ervan. Hij heeft zijn zenuwen onder controle gekregen.

Het vinden van mentale rust is volgens Federer van cruciaal belang geweest voor zijn carrière. Vroeger ervoer hij zijn wedstrijden als een aaneenschakeling van emotionele pieken en dalen. Hij was na elke partij volledig uitgeput. Na twee gewonnen partijen wist hij al dat hij de volgende zou verliezen, zo vermoeid was hij.

‘Ik moest leren te ontspannen’, zei Federer. ‘In plaats van steeds door een emotionele achtbaan te gaan, moest ik kalm blijven. Punt voor punt spelen, me concentreren op de bal. Sinds ik daarin slaag, heeft mijn loopbaan een enorme vlucht genomen. Ik voel me op de baan nu net zo relaxed als ernaast. Ik geniet ook veel meer.’

Federer is voornemens de ingeslagen weg te blijven volgen. Hij twijfelt geen seconde aan zijn capaciteiten en zoekt, bij gebrek aan werkelijke rivalen in het tennis, de competitie desnoods elders. Woods probeert Jack Nicklaus in de te halen op de eeuwige ranglijst voor golfers, hij probeert Sampras voorbij te streven. Wie zal het eerst slagen?

Federer kondigde alvast aan dat hij het Woods extra moeilijk zal maken door in de slotfase van een golftoernooi onverwacht op te duiken. Lachend: ‘Als hij bij de 18e hole verschijnt, zal ik hem opwachten.’

Wilt u belangrijke informatie delen met de Volkskrant?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van de Volkskrant rust uiteraard copyright.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright @volkskrant.nl.
© 2023 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden