Red Bull-topman Marko: 'Het is perfect zoals Max het nu doet'

Na de winst van Max Verstappen in Barcelona stond Helmut Marko opeens op het podium. Doorgaans staat de stille kracht van het F1-team van Red Bull op de achtergrond. Maar dit succes voelde ook als zijn succes.

Lennart Bloemhof
Helmut Marko omarmt Max Verstappen na de overwinning in de GP van Spanje in Barcelona. Beeld getty
Helmut Marko omarmt Max Verstappen na de overwinning in de GP van Spanje in Barcelona.Beeld getty

Max Verstappen (19) kan vanavond bij het prijzengala van racefederatie FIA in Wenen voor de tweede opeenvolgende keer verkozen worden tot persoonlijkheid van het jaar in de Formule 1. Als hij wint, mag hij een man bedanken: Red Bull-topman Helmut Marko. Hij speelde een sleutelrol in het seizoen van Verstappen.

Op papier is Marko adviseur bij Red Bull. In de praktijk is hij net zo machtig als teambaas Christian Horner. Hij besloot Verstappen dit seizoen na vier races over te hevelen van Toro Rosso naar topteam Red Bull, waar hij de stoel van Daniil Kvyat kreeg. Het was een hoogst ongebruikelijke zet. Coureurs hebben minimaal een winter nodig om aan een nieuwe auto en nieuw team te wennen. Verstappen kreeg twee weken.

Teambaas Horner stribbelde in een telefoongesprek met Marko aanvankelijk tegen vanwege die korte leertijd, maar hij liet zich binnen vijf minuten overtuigen.

De 73-jarige Oostenrijker twijfelde niet aan Verstappens talent. Hij is een gevoelsmens, weten de mensen die met hem werken. Zijn humeur - en daarmee de lengte van een vraaggesprek - is afhankelijk van de prestaties van het team, zegt de persvoorlichtster. Bij de laatste race van het seizoen in Abu Dhabi lacht Marko veel, 'omdat ons team goed presteert en we met Max een nieuwe superster hebben gevonden'.

Prijzenkast Verstappen

In 2015 verliet Max Verstappen met een tas vol bekers het gala van racefederatie FIA. Hij werd uitgeroepen tot persoonlijkheid van het jaar, nieuwkomer van het jaar en hij kreeg de prijs voor actie van het jaar. Naast persoonlijkheid van het jaar maakt Verstappen vanavond weer kans op de actie-van-het-jaarbeker. De FIA nomineerde zijn inhaalactie op Rosberg bij de GP van Brazilië. Verstappen haalde de latere wereldkampioen buitenom in op kletsnat asfalt.

U heeft de afgelopen twee jaar veel meegemaakt met Verstappen. Vorig jaar werd u voor gek versleten een 17-jarige in een Formule 1-auto te zetten. Dit jaar vonden ze u te hard voor Kvyat. Hoe kijkt u daar op terug?

'Geen plezier zonder risico's. We wisten dat Max iets speciaals was. Toen hij zijn eerste race voor Red Bull won, bewees hij alles. Natuurlijk crashen de Mercedessen. Dat was een gelukje. Maar hij reed een fantastische race. Hij hield Räikkönen op versleten banden achter zich. Het was uitmuntend. Nu hoor ik geen critici meer.

'Het is trouwens niet alleen Max, het complete team is beter geworden in het afgelopen half jaar. Ook Ricciardo heeft stappen gezet. Ze zitten op hetzelfde niveau en dat is de reden waarom we Ferrari konden achterhalen op de constructeursranglijst. Ze vechten hard op het circuit, daarnaast hebben ze plezier. Dat is fijn voor een team.'

Na Verstappens zege in Spanje stapte u bij hoge uitzondering het podium op. U deed het een keer eerder, bij de eerste wereldtitel van Sebastian Vettel in 2010. Voelde de zege van Verstappen als uw gelijk?

Met glimlach: 'Ik voelde me tevreden. Het was een emotioneel moment. Hij was de jongste ooit, won in zijn eerste race voor Red Bull. Om in zo'n korte periode zoveel te bereiken, is ongelofelijk.'

Marko reed zelf negen Formule 1-races in het begin van de jaren zeventig. Zijn racecarrière eindigde abrupt toen een opspringend steentje door zijn vizier boorde en in zijn linkeroog terechtkwam bij een Grote Prijs in Frankrijk. Een glazen oog was het gevolg. Hij opende daarna twee hotels in geboorteplaats Graz en begeleidde coureurs, tot boezemvriend en Red Bull-eigenaar Dietrich Mateschitz hem in 1999 vroeg talentenbaas te worden van zijn Formule 1-project.

In die rol is Marko geliefd en gevreesd. Onder zijn vleugels krijgen coureurs alles wat ze willen. Als ze niet presteren, laat hij ze keihard vallen.

Klopt het dat u Verstappen al op de radar had in zijn karttijd?

'We zijn inderdaad met Jos (Verstappens vader, red.) in gesprek geweest. De sportjongens bij onze Nederlandse tak van Red Bull waren erg onder de indruk van Max. Jos en ons juniorteam hadden op dat moment alleen verschillende ideeën.'

Wanneer veranderde dat?

'Toen hij in 2014 tijdens het Formule 3-weekeinde op Spa drie races won en zijn grote concurrent Ocon buitenom in een bocht inhaalde. We zijn meteen weer in gesprek gegaan. Normaal praat ik met coureurs niet langer dan een half uur. Met Max sprak ik twee uur. Het was bijzonder hoe volwassen en vastberaden hij was. Ik zag en voelde het. Een week later bekeek ik zijn races op de Norisring (drie zeges voor Verstappen in wisselende omstandigheden, red.). Ik belde meteen Jos en zei: Vergeet alles wat we hebben besproken, hij moet naar de Formule 1. Toen hoorde ik een tijdje niets aan de andere kant van de lijn.'

Wat heeft een coureur nodig om het tot de Formule 1 te schoppen?

'Allereerst snelheid. Verder kan ik je geen exacte beschrijving van een traject, zoals ze bij Mercedes en Ferrari wel kunnen. Het is individueel. Iedere coureur is anders. Max ook.'

Was het op jullie verzoek dat Jos Verstappen een stap terugzette in de begeleiding van zijn zoon na de overstap naar Red Bull?

'Natuurlijk, Red Bull is een professioneel topteam. Jos heeft tegelijk een stap teruggezet in het leven van Max. Dat is een natuurlijke ontwikkeling.'

U maakte Verstappen dit seizoen achter de schermen mee, wij journalisten niet. Wat viel u daar op?

'Dat iets voor hem direct verleden tijd is. Of het nou een toprace is zoals in Brazilië, of een mindere zoals die in Monaco. Hij ligt altijd voor op de rest, kijkt naar voren. Tegelijk leert hij. Max maakt een fout niet twee keer. Al die discussies over zijn rijden, onderstrepen vooral dat we te veel regels hebben. Laat de coureurs gewoon racen. Ik heb dit seizoen geen enkele keer tegen Max gezegd dat hij voorzichtiger moet zijn. Het is perfect zoals hij het nu doet.'

Wat verwacht u volgend jaar?

'We willen vechten om de wereldtitel. Of Max of Daniel wereldkampioen wordt, maakt niet uit. We behandelen onze coureurs hetzelfde.'

Wilt u belangrijke informatie delen met de Volkskrant?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van de Volkskrant rust uiteraard copyright.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright @volkskrant.nl.
© 2022 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden