'Rangers is het lachertje van Europa'

Aan de poort van het statige Ibrox Park aan de Edminston Drive in Glasgow wacht een Rangers-supporter geduldig op spelers....

Van onze verslaggever

Paul Onkenhout

GLASGOW

'Wij zijn het lachertje van Europa', zegt de man en hij schudt het hoofd. Kort tevoren heeft Smith in andere bewoordingen, en gecamoufleerd, hetzelfde gezegd en een poging gedaan het debacle te verklaren. De manager heeft in Schotland een prachtige staat van dienst, met zes landstitels en drie bekeroverwinningen, maar overzee wordt er inderdaad om Glasgow Rangers gelachen.

In het eerste seizoen dat de Europese kampioenen in de Champions League bijeen kwamen, 1992-'93, stond de Schotse kampioen aan de poort van de finale waar de latere winnaar Olympique Marseille de ploeg de voet dwars zette. Vervolgens werd Rangers FC uitgeschakeld door Levski Sofia en AEK Athene. In de laatste twee seizoenen plaatsten de Schotten zich wel weer, maar stemde de Europese campagnes de aanhang zeer droef.

Glasgow Rangers heeft in de Champions League al elf wedstrijden niet gewonnen. Zes maal werd verloren, dit seizoen van Grasshoppers (3-0), Auxerre (2-1) en Ajax (4-1), en het doelsaldo is veelzeggend: negen voor, vierentwintig tegen. Het is een abominabele score van een club die al sinds april 1991 wordt geleid door Smith. In de eindfase van het seizoen nam de assistent de leiding over van Graham Souness die plotseling in dienst trad van Liverpool.

Souness bood Smith een baan aan als assistent bij Liverpool, maar de oud-speler van Dundee United verkoos de zetel in Ibrox Park en won zijn eerste gevecht met stadgenoot en enige concurrent Celtic. Er zouden vijf landstitels volgen, waardoor Rangers dit seizoen het meest besproken Schotse voetbalrecord kan evenaren.

Celtic werd in de jaren zestig en zeventig negen maal op rij kampioen van Schotland, Rangers voerde vorig seizoen de score op tot acht achtereenvolgende titels. Nine in a row , dat is waar de fans van The Gers naar smachten en Smith (48) deelt de sentimenten.

Glasgow Rangers staat op de rand van uitschakeling en Smith voert diverse oorzaken aan voor het wankele evenwicht. Bij de opbouw van een Europese topploeg werd hij tot vorig seizoen gedwarsboomd door de reglementen van de UEFA. Hij mocht slechts drie buitenlanders opstellen 'waardoor we op Schotse spelers een beroep moesten doen die niet goed genoeg waren'.

Bovendien, zegt Smith, is hem, vanwege het record, geen tijd gegund een ploeg op te bouwen die kans maakt in Europa. 'Juventus heeft drie jaar gebouwd met als gevolg dat vorig seizoen de Champions League werd gewonnen. Maar in Schotland staat een landstitel niet garant voor goede resultaten in de Europa Cup.'

De stelling dat Glasgow Rangers in eigen land te weinig tegenstand ondervindt en daarvoor in Europa wordt gestraft, onderschrijft Smith slechts ten dele. 'Ajax won in Nederland al zijn wedstrijden toch ook vrij gemakkelijk, maar plaatste zich wel voor twee Champions League-finales. En wij stonden in 1993 bijna in de finale, dus het kán wel.'

Dit seizoen moet Smith het hoofd bieden aan een scala van tegenslagen, blessures vooral en schorsingen. Vanavond kan hij op twaalf spelers uit zijn selectie geen beroep doen. De backs Cleland en Moore, aanvoerder Gough en spelmaker Gascoigne zijn geschorst. Geblesseerd zijn Goram, McLaren, Wright, McCall, Ferguson, Durie, Brown en Steven, 'en dan vergeet ik er misschien nog wel een.' Van Vossen werd wel fit verklaard.

Voor de eerste maal in zijn clubcarrière is de Deen Laudrup aanvoerder. Hij geeft vanavond leiding aan een elftal in nood met een onervaren verdediging waarin Shields (20) en Wilson (19) hun Europese debuut maken en Snelders in het doel opnieuw Goram vervangt.

Hoewel de vooruitzichten op een goed resultaat asgrauw zijn, wordt Ibrox Park vanavond gevuld met ruim veertigduizend supporters. De rondgang van Glasgow Rangers in de Champions League mag dan opnieuw zijn geflopt, hun liefde zit te diep om de club de rug toe te keren.

Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met de Volkskrant?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van de Volkskrant rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright @volkskrant.nl.
© 2020 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden