Raceauto's moeten elkaar weer kunnen inhalen

Het wereldkampioenschap Formule-1 begint morgen in Melbourne aan zijn 49ste aflevering. De Canadees Jacques Villeneuve, zoon van de legendarische Gilles, verdedigt zijn wereldtitel....

DE LAATSTE twintig jaar was er geen succesvoller Formule 1-team dan de uit 1977 stammende renstal van Frank Williams en diens trouwe technisch directeur Patrick Head. De coureurs Jones, Rosberg, Piquet, Mansell, Prost, Hill en Villeneuve bewezen met zeven individuele wereldtitels en negen constructeurs-WK's de kwaliteit van de Britse stal.

Morgen begint, met de Grand Prix van Australië in Melbourne, de zoveelste proeve van bekwaamheid voor Williams. De Britse titelverdediger heeft wegens het gewijzigde technisch reglement - net zoals de andere teams - een compleet nieuwe wagen moeten bouwen. De minste modificatie is nog wel dat de FW20 - in 1978 was de FW06 de eersteling van Head - anders gekleurd is.

Sponsors hebben grote invloed op de auto's, waarin de honderden pk's worden ondergebracht. Na het wit van Saudia, het geel van Camel en het blauw van Rothmans zijn de wagens van Williams nu rood. Er valt een nieuw tabaksmerk (Winfield) aan de man te brengen. Voor het onderscheid met de scharlakenrode Ferrari's is een witte bies aangebracht.

De nieuwe richtlijnen van de FIA, de internationale autosportfederatie, bezorgden de ontwerpers honderden overuren. De FIA wilde de sport, na de dood van Senna in 1994, veiliger maken. Maar ook de spanning in de races moest worden vergroot. De beslissingen in de wedstrijden vielen te vaak bij de snelle bandenwissels in de pitstraat.

De wagens moesten smaller, van 2.00 meter naar 1.80, om meer mogelijkheden tot inhalen te hebben. Verder werden nieuwe regels voorgeschreven voor banden, cockpit, vleugels en remmen. Bij de banden werden de profielloze typen, de kleverige slicks, vervangen door exemplaren met voor drie en achter vier groeven.

De geringere grip op het wegdek moet de snelheid in de bochten doen afnemen. De remmen zijn ook behoorlijk aangepast, zodat een langere remweg wordt verkregen. Het publiek wil uitrem-acties. De kritische grens zal eerder worden bereikt en volgens kenners zullen meer wagens spinnen.

Williams heeft de nieuwe puzzle - een Formule 1-wagen telt 3800 onderdelen - laten leggen door de jonge ontwerper Fisher en chef-monteur Willis. De laatste generatie auto's, sinds 1990, kwam van het tekenbord van Adrian Newey die eind 1996 evenwel voor een hoop ponden de overstap maakte naar concurrent McLaren. Newey had nog wel het succesvolle 97-ontwerp, de FW19, geschetst.

De vraag die de Formule-1 bezig houdt is of Williams het ook zonder de ingevingen van Newey kan. Als zo vaak is het voorspellen van een moeilijk seizoen voor Williams meer op hoop dan realisme gestoeld. De enige keer dat het team echt panne kreeg, was in 1988 toen de Honda-motoren werden ingeruild voor de mindere krachtbronnen van Judd. Zelfs supercoureur Mansell kon daar destijds niets aan veranderen.

Een jaar later, toen de turbo's werden uitgebannen en topmerk Renault motoren ging leveren aan de Britten, begon een glorieus tijdperk voor Williams. Het hoogtepunt dateert uit 1992 toen Mansell wereldkampioen werd met negen gewonnen Grote Prijzen. In '94 en '95 reed Schumacher met zijn Benetton kopman Hill lelijk in de weg, maar de laatste twee jaar is de hegemonie weer aan Williams.

Veel van het succes was te danken aan de betrouwbare motoren van Renault. De twijfels over de voortzetting van de koppositie van Williams worden gevoed doordat Renault is afgehaakt. De motoren worden nu door dochterbedrijf Mecachrome geleverd. Topman Dudot van Renault Sport stapte over naar Peugeot, ontwikkelaar Hiss verdween. De vraag is of Mecachrome mee kan in het kostbare ontwikkelingswerk zoals Mercedes (leverancier van McLaren) dat doet. Voor volgend jaar wordt door Williams al naar BMW gelonkt.

Riskant blijft voorts de leverantie van de banden. Het is de vraag hoe Goodyear zijn materiaalvoorziening op peil houdt. Het Amerikaanse bedrijf stopt na dit seizoen. McLaren is al overgestapt naar het Japanse Bridgestone, maar Williams houdt net als Ferrari vast aan de Amerikanen. Vorig seizoen werden de nieuwe profielbanden al tien keer getest.

Geen stal was vorig jaar al zo nadrukkelijk bezig met het nieuwe seizoen als Williams. In dit jaar zijn met de nieuwe wagen al 2.500 testkilometers afgelegd. Geen stal had zijn nieuwe model direct zo goed in orde. Coureur Villeneuve, op 28 januari na de eerste test: 'Dit team heeft altijd heel geslaagde geboortes.'

De kracht van de renstal uit Grove, Wantage is het teamwork. Bijna driehonderd werknemers staan ter beschikking om elk detail van de monoposto (eenzitter) te evolueren en perfectioneren. De staf heeft echter ook een Le Mans-enduranceteam en een stel toerwagens op de weg te houden. Williams wordt in elk geval niet meer geplaagd door de zaak-Senna die met zijn juridische en emotionele consequenties vier seizoenen lang energie slorpte.

Bij Williams is de filosofie dat het team vóór de rijder gaat. In 1996 zette de stalbaas de Brit Hill als kersvers wereldkampioen buiten. Het besluit was eerder genomen, Brits chauvinisme telde even niet. Het nieuwe beleid werd afgestemd op de Canadees Jacques Villeneuve, de Noord-Amerikaanse Indy Car-kampioen die een seizoen lang ervaring had mogen opdoen achter Hill.

Vorig seizoen ontpopte Villeneuve zich ondanks een vormcrisis halverwege het seizoen tot de man die de Williams naar voren kon sturen. Schumacher zag in de laatste race op het circuit van Jerez, met één punt voorsprong, geen andere mogelijkheid dan zijn concurrent midscheeps te 'rammen'.

Villeneuve bleef op de baan en werd wereldkampioen. De reputatie van 'Mr Cool', kind van het in 1982 in België verongelukte idool Gilles, steeg meteen met vele punten. Hij staat nu op 11 GP-zeges uit 33 starts. Ter vergelijking: de alom nog altijd als beste coureur ingeschatte Schumacher heeft 27 overwinningen uit 102 races.

Villeneuve begint mogelijkerwijs aan zijn laatste seizoen bij Williams. Zijn manager Craig Pollock heeft zijn ogen bij Williams goed de kost gegeven en nu de Tyrell-stal voor het mega-project British American Racing gekocht. Verstappen moest daar vervolgens verdwijnen.

Volgend seizoen zal Villeneuve normaliter de overstap maken. Bij Williams dat in '94 de Schot Coulthard nog liet glippen, zijn ze tegenwoordig bezig om opvolgers te scholen. De ervaringen met Villeneuve en Frentzen die een half seizoen nodig hadden om het 700 pk-beest te temmen, toonden aan dat een leerschool op zijn plaats is.

Testrijder Montoya, de F3000-coureurs Ayari, Wilson en Renault-lieveling Minassian kregen onlangs in Barcelona rijtijd. Net zoals in andere sporten kan eigen talentvorming nu eenmaal meer resultaat opleveren dan wild om je heen kopen.

Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met de Volkskrant?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van de Volkskrant rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright @volkskrant.nl.
© 2020 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden