Puck overstemt het rumoer rond Gretzky

Het ijshockeytoernooi bij de mannen is begonnen. Het ging bij titelhouder Canada, die Italië versloeg, na het rumoer rond Wayne Gretzky eindelijk weer over puck en stick....

Canada is ijshockey. En ijshockey, dat is Wayne Gretzky. In die termen werd in de aanloop van het olympische ijshockeytoernooi op het gewicht van de Gretzky-affaire gewezen. Zou alle rumoer rond het gokschandaal van zijn assistent Rick Tocchet en zijn echtgenote Janet Jones niet het sportieve belang van de Canadese ploeg beïnvloeden?

Kortom: kon Wayne Gretzky, de technisch directeur van Team Canada, niet beter kunnen wegblijven van het toernooi in Turijn? Was The Great One niet zo groot dat hij alle sportieve verrichtingen van zijn team zou gaan overschaduwen?

Dinsdagochtend was het duidelijk dat Gretzky niet zou weglopen voor zijn verantwoordelijkheden. Hij stond op de vliegtuigtrap in Turijn, even later opgevangen door een batterij van vijftig camera’s en driehonderd journalisten. Hij zag er oud uit, veel ouder dan de 45 jaren die hij telt, ook veel ouder dan de man die in 2002 in Salt Lake City Canada eindelijk naar het felbegeerde olympische goud voerde.

Er was hem veel overkomen de voorbije dagen. Er was na politieonderzoek ontdekt dat zijn assistent-coach bij Phoenix Coyotes, Rick Tocchet, het middelpunt vormde van een goksyndicaat dat in veertig dagen meer dan duizend weddenschappen zou zijn aangegaan. Er was voor een bedrag van 1,7 miljoen dollar gewed op de uitslag van de Superbowl, de hoofdprijs van het American Football.

Nog erger was dat zijn vrouw, de actrice Janet Jones, voor een half miljoen had meegedaan. Verdachtmakingen over witwassen van geld en relaties met de ‘mob’, de mafia, kwamen erachteraan. Verder zou Gretzky zelf ook gokverslaafd zijn. Hij zou in casino’s te Las Vegas twee miljoen hebben verloren.

De beschuldigingen waren enorm, maar Gretzky, van onbesproken gedrag, hield vol dat hij ‘niet betrokken’ was. Niks gezien en niks geweten, dat was zijn standpunt. Hij hield dat vol in Turijn en vroeg om na zeven dagen ophef niet meer lastig gevallen te worden met vragen over deze kwestie. ‘En als we hier het goud verliezen, dan krijg ik toch wel de schuld.’

Zijn spelers namen het in italië voor hem op. Zij vonden het logisch dat Gretzky, het voorbeeld uit hun jeugd, was meegekomen. ‘Als het om Canada en ijshockey gaat, dan denk je aan Gretzky’, sprak sterspeler Joe Sakic, de MVP van de Winterspelen van Salt Lake. ‘Hij hoort hier te zijn. Iedereen heeft gezien wat hij in 2002 voor ons team heeft betekend. Als hij iets zegt, dan luister je wel als speler.’

Wayne Gretzky is in Canada wat Johan Cruijff voor Nederland betekent. Met dat verschil dat Cruijff rond het nationale voetbalelftal nooit een officiële rol heeft aangenomen en Gretzky zich wel aan de ijshockeyploeg van zijn land heeft verbonden.

De spelers mogen de komende anderhalve week niets zeggen over de problematiek waarin hun grote voorbeeld is verzeild geraakt, maar op het ijs kunnen zij wel antwoorden. Gisteren deden ze dat door in hun openingswedstrijd van het olympisch toernooi, in de volgepakte Palasport Olimpico, gastland italië met 7-2 te verslaan.

Canada, in de praktijk van de bank gecoacht door veteraan Pat Quinn, was net 24 uur in Italië, maar bleek de jetlag aardig van zich te hebben afgeschud. De met NHL-sterren bezette ploeg oogde in de tweede periode fit en scherp en scoorde vijf keer tussen de 22ste en de 35ste minuut.

Jarome Iginla, de eerste kleurling die in 2002 olympisch wintergoud won, mikte twee keer raak. De andere uitblinker was de kleine Martin St Louis, een speler van Tampa Bay Lightning, die vorig jaar een winter lang in de Swiss Elite was te bewonderen, bij Lausanne.

Dat seizoen lag de National Hockey League stil wegens een conflict over de salarissen. Dit jaar is de competitie weer gestart. De professionals komen de kortst mogelijke periode over naar Italië, om aan hun olympische verrichtingen te voldoen. Vier jaar geleden stonden de Canadese winnaars van het goud twee dagen na de finale alweer klaar voor een face-off in de NHL.

Dat zal nu niet anders gaan. Canada, sinds 1880 het moederland van ijshockey, heeft van alle landen ook de beste NHL-spelers aan boord. Gretzky heeft er onder zijn groep van 22 liefst 18 met een NHL All Star-uitverkiezing. In dat verband komt de voornaamste concurrentie van de VS en Tsjechië (beide 10), van Rusland en Zweden (8) en van Finland (7).

Canada keert terug in het land waar in 1956 de kroon van het ijshockey werd afgestaan aan de Sovjet-Unie. Sinds 1920 was er maar één land geweest dat het olympisch ijshockey had beheerst. In de finale te Cortina d’Ampezzo wonnen de Sovjets van Canada (2-0).

Dat land had, omdat geen profs waren toegestaan, de amateurs van Kitchener-Waterloo Dutchmen gestuurd. Pas in 1994, na de openstelling van de Spelen voor professionals, kon Canada weer zijn sterkste team opstellen. In 2002 werd de hegemonie hersteld.

Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met de Volkskrant?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van de Volkskrant rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright @volkskrant.nl.
© 2020 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden