Polderoplossing of aanstaand wereldkampioen?

Max Verstappen krijgt volgend jaar concurrentie van de beste coureur die nog nooit een Grote Prijs won. Na anderhalve maand wachten was er maandagmiddag eindelijk witte rook in Brackley, de thuisbasis van topteam Mercedes. Williams-coureur Valtteri Bottas neemt het stoeltje over van Nico Rosberg bij het succesvolste Formule 1-team van de afgelopen drie jaar.

Valtteri Bottas. Beeld reuters

Dankzij het onverwachte afscheid van wereldkampioen Rosberg, begin december, heeft de relatief onbekende Bottas (27) opeens zicht op racezeges. Hij zal zo snel mogelijk de nachtmerrie van Verstappen willen worden. Andersom is de Fin de eerste hindernis van Verstappen in de jacht op Mercedes en uiteindelijk drievoudig wereldkampioen Lewis Hamilton, die wordt gezien als beste coureur op dit moment.

Bottas reed nog nooit voor een topteam. Hij debuteerde in 2013 bij middenmoter Williams in de Formule 1 en heeft 37 races meer dan Verstappen op zijn cv. In de Formule 1-wereld wordt hij geroemd om zijn constantheid, kalmte en intelligentie. Als persoon is hij ingetogen en niet vaak te betrappen op een saillante uitspraak. Wat dat betreft is hij een tegenpool van Verstappen.

Het is lastig prestaties van coureurs met elkaar te vergelijken als ze geen teamgenoten zijn. De verschillen tussen de auto's zijn groot. Maar op gebied van racetalent lijken ze weinig voor elkaar onder te doen.

39 keer stonden Bottas en Verstappen samen in de startopstelling voor een race. Verstappen reed 22 van die races voor Toro Rosso, het opleidingsteam van Red Bull. Sinds mei vorig jaar rijdt hij in de snellere auto van het moederteam. In zijn langzamere Toro Rosso-auto finishte Verstappen zeven keer voor Bottas. In een Williams-auto eindigde Bottas vier keer voor Verstappen in zijn snellere Red Bull.

Max Verstappen Beeld reuters

In zijn Formule 1-loopbaan verzamelde Bottas 411 WK-punten. Hij is daarmee de coureur met de meeste punten op zijn naam zonder ooit een race gewonnen te hebben. Het benadrukt meteen het grootste verschil tussen Verstappen en Bottas. Verstappen won een race bij zijn debuut voor Red Bull. In de maanden daarna stuwde hij het team naar een hoger niveau.

Hij bewees bestand te zijn tegen de druk die komt kijken bij een topteam. Als Bottas succesvol wil zijn als Mercedes-coureur, moet hij net zo snel als Verstappen wennen aan werken in de top van zijn sport. Hij zal niet de eerste coureur zijn die ten onder gaat aan de extra media-aandacht, prestatiedruk en politiek die horen bij een team met een budget van honderden miljoenen euro's.

Daarnaast krijgt Bottas met Lewis Hamilton een teamgenoot naast zich die geen middel schuwt als hij er races mee kan winnen. Van psychologische spelletjes tot agressief rijden, Bottas' voorganger Nico Rosberg weet er alles van.

Rosberg was vier seizoenen teamgenoot van Hamilton. Afgelopen jaar wist hij voor het eerst de Brit af te troeven. Hij werd geholpen door het teambesluit om de monteurs van Hamilton onder te brengen bij Rosberg. Daarnaast had Hamilton aanhoudend motorpech. De emotie bij Rosberg na het winnen van de wereldtitel was illustratief voor de stress die het strijden om wereldtitels in de Formule 1 kan opleveren.

Mercedes deelde maandag geen details over het contract van Bottas. Britse media schrijven dat hij een contract tekende voor één seizoen met de mogelijkheid op verlenging als hij goed presteert. Bottas wordt gezien als een perfecte polderoplossing voor Mercedes-teambaas Toto Wolff in zijn zoektocht naar de opvolger van Rosberg.

Ervaren wereldkampioenen zoals Sebastian Vettel of Fernando Alonso waren contractueel niet haalbaar. Hetzelfde gold voor Verstappen en zijn Red Bull-teamgenoot Daniel Ricciardo. Wolff durfde het niet aan een van zijn talenten in de auto te zetten. Met Bottas krijgt hij een coureur die de nodige ervaring heeft en de kalme Fin zal niet meteen de oorlog verklaren aan Hamilton.

Als hij niet bevalt kan Mercedes over een jaar alsnog pogen een coureur zoals Vettel, die begint aan zijn laatste contractjaar bij Ferrari, te strikken. Bottas rijdt om die reden op 26 maart de vooralsnog belangrijkste race van zijn loopbaan, als het Formule 1-seizoen begint in Australië. Hij zal direct moeten bewijzen in een topauto thuis te horen. Net zoals Verstappen dat deed in Spanje.

Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met de Volkskrant?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van de Volkskrant rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright @volkskrant.nl.
© 2019 de Persgroep Nederland B.V. - alle rechten voorbehouden