Plantina ploeg houdt trainingen Koen Verweij met Russen scherp in de gaten

Poltavets en team krijgen niet de vrije hand na dopingschandalen

Overal in het kleine theater in Hilversum stonden levensgrote afbeeldingen van schaatsers van de Plantina-ploeg, die zich woensdagochtend allemaal in levenden lijve meldden voor de presentatie van het team. Op eentje na. Koen Verweij was en bleef van karton.

Koen Verweij Foto ANP

Het ging wel over de branieschopper die in 2014 olympisch goud op de 1.500 meter op 0,003 seconden aan zich voorbij zag gaan. Plantina-directeur Mischa Strijder lichtte de afwezigheid toe. De 27-jarige 1.500-meterspecialist was nog in Inzell. Daar traint hij mee met de nationale selectie van Rusland. Dat doet Verweij al sinds mei van dit jaar.

De Russen stonden de afgelopen twee jaar in een kwade reuk. De steeds verderstrekkende onthullingen over een staatsgestuurd dopingprogramma rond de Spelen in Sotsji en een veenbrand rond meldoniumgebruik maakten de Russen tot buitenbeentjes. De keuze van Verweij om juist bij die ploeg zijn loopbaan uit het slob te trekken, zorgde dan ook voor gefronste wenkbrauwen.

Kai Verbij, die als sprinter ook het Plantina-pak draagt, begrijpt dat wel. 'Ik snap dat mensen er vreemd van opkijken. Er zit toch een vies smaakje aan, maar ik snap ook dat hij het heeft gedaan.'

Verweij zocht een breekijzer om de deur naar de Winterspelen in Pyeongchang open te wrikken. Die deur was na de Spelen van Sotsji dichtgevallen toen hij zich liever liet gelden als televisiepersoonlijkheid dan op het ijs. Vorig jaar veranderde dat. Hij richtte zich weer op het schaatsen.

Lees verder onder de foto.

De Plantina schaatsploeg voor seizoen 2017-2018. Foto anp

Het bleek niet zo eenvoudig om de aansluiting met de schaatstop weer te maken. Verweij greep steeds net naast de startbewijzen voor internationale wedstrijden. Het trainen met Denis Joeskov, drievoudig wereldkampioen 1.500 meter, moet herhaling van dat scenario in deze olympische winter voorkomen.

Dat is de reden dat Strijder akkoord is gegaan met de constructie die Verweij had uitgedokterd. De sponsorbaas is ervan overtuigd dat Kosta Poltavets, bondscoach van Rusland, hem sterk genoeg kan maken om de Winterspelen te halen.

Bang dat de associatie met de door dopingschandalen geplaagde Russen negatief zal terugslaan op zijn bedrijf is Strijder niet. 'Je moet het niet zwaarder maken dan het is. Er zijn onderzoeken naar gedaan en het valt reuze mee hoe mensen ertegenaan kijken.' Sowieso is Verweij - in vorm of niet - een publiciteitstrekker. Of in de woorden van de sponsor: 'Pr-wise is hij van heel hoge waarde.'

Beducht op het verliezen van de controle, heeft de sponsor wel duidelijke voorwaarden gesteld aan de Russisch-Nederlandse verhouding. De belangrijkste is dat de Russische staf niet de vrije hand heeft gekregen. Vanuit Nederland houdt Ingrid Paul een vinger aan de pols. 'We hebben vertrouwen in hem en in zijn begeleiding. Niet in de Russen.'