Phelps werkt in het zwembad aan imago

Zwemmer Michael Phelps bleef na zijn acht olympische gouden medailles acht maanden aan de kant. Nu is hij terug...

amsterdam Hij heeft de wereld heel wat uit te leggen. Michael Phelps, de wonderzwemmer die in Peking achtmaal olympisch goud uit het water viste, zwijgt liever over zijn vergrijp met de hasjpijp. Hij heeft het publiek vaak genoeg gezegd dat het hem allemaal spijt.

De vorig jaar zo bewonderde Amerikaan zal liever zwemmen, zoals vrijdag in de Grand Prix van Charlotte, North Carolina, en hopen dat het de aandacht voor een donker kantje van zijn karakter zal wegspoelen. Want in het chloorwater – de richtinggevende streep beneden, de tegeltjes wazig in het blauw – ziet de wereld er weer simpel uit. Vijftig meter naar de muur, keren, vijftig meter terug naar het startblok, om aan te tikken of voor een volgend keerpunt.

In die overzichtelijkheid van het zwemleven keert de olympische legende maar wat graag terug. Hij is acht maanden na de Olympische Spelen van Peking niet meer in competitie geweest. Hij verdronk na de Spelen in de enorme aandacht die er voor het fenomeen met zijn acht gouden medailles bestond.

Zijn trainer, Bob Bowman, vertelde erover tegen het persbureau AP. Het was uitputtend geweest. ‘Direct na de laatste estafette, het laatste goud, gingen we naar de dopingcontrole en vervolgens door naar de persconferenties. Michael deed dat en hij bleef het doen. Vier maanden lang. Elke dag, alle dagen. Hij kreeg nooit de kans eventjes adem te halen. Ik kan me herinneren dat ik dacht: arme jongen, nooit een minuut voor jezelf.’

Na drie maanden on the road voor tv-afspraken, fotoshoots, voordrachten en huldigingen, belandde Phelps op een schoolcomplex in South Carolina, waar in een van de kamers een feestje werd gehouden. De pijp met marihuana ging rond. Er was een leukerd die met zijn mobiele telefoon een foto nam die het zo strak geregisseerde topsporterleven van Michael Phelps bedierf.

De foto belandde bij een Brits tabloid en vervolgens op alle sites die het wereldwijde web kent. De dag van publicatie was Super Bowl Sunday. Heel Amerika keek naar tv en kreeg het plaatje te zien. De naam en faam van Phelps, tot dan de allergezondste jongen die er op Amerikaanse bodem bestond, waren bezoedeld.

Daar komt hij nooit meer van af, zeiden mannen die alles weten van marketing en imago. Tot aan het eind van zijn leven zullen de nek met acht gouden medailles en het hoofd met de waterpijp tegelijkertijd worden getoond.

Phelps die zijn gedrag verklaarde uit een postolympische depressie, een richtingloos zwart gat na jaren in het zwembad te hebben rondgehangen, kreeg voor zijn vergrijp drie maanden schorsing van de Amerikaanse zwembond. Hij dook onder en besloot toch nog vier jaar door te gaan met zijn zwemloopbaan. In Londen kan hij zijn recordaantal van veertien gouden medailles misschien nog met enkele plakken uitbreiden.

Zijn talent en werklust zijn onweersproken. Het is afwachten of zijn wijziging van zwemprogramma anderen een kans zal geven om de Kogel uit Baltimore klop te geven. De 400 meter wisselslag, het zwaarste zwemnummer dat er is, heeft hij verlaten. Dit nooit meer, had hij na het eerste goud van Peking tegen coach Bowman gezegd.

Voor de Grand Prix van Charlotte stond hij aanvankelijk op de rol voor de 50 meter vrije slag. Hij zou in het water komen tegen de Fransman Frederic Bousquet die vorige maand tot een wereldrecordtijd van 20,94 kwam. De persoonlijke toptijd van Phelps op die afstand is 22,94. Dat lijkt een onoverbrugbare kloof. In de startlijsten werd zijn naam vervolgens niet aangetroffen.

Phelps gaat zich de komende jaren – wens van coach Bowman – ook richten op het echte koningsnummer van de zwemsport, de 100 meter vrije slag, het nummer waarop de Nederlander Pieter van den Hoogenband in 2000 en 2004 olympisch goud won.

Het wonderkind, 24 intussen, zwom in Peking niet op dat door de Fransman Bernard gewonnen nummer, omdat zijn programma met acht disciplines (vijf persoonlijk, drie estafettes) daartoe niet de ruimte bood. Een nummer als de 100 vrij brengt een zwemmer drie keer in het water (voor serie, halve finale en finale).

In Rome, waar over twee maanden de WK worden gehouden, mag Phelps worden verwacht op de vrijeslagnummers 100 en 200 vrij plus de 100 meters rugslag (nieuw) en vlinderslag. Voor de borstcrawl heeft hij zich een nieuwe techniek aangemeten. Phelps zwemt de molenwiek, in navolging van de Australische sprinter Sullivan, die er vorig jaar vijf wereldrecords mee haalde.

Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met de Volkskrant?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van de Volkskrant rust uiteraard copyright.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright @volkskrant.nl.
© 2021 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden