Paardensport? Doe maar normaal en ga voetballen

Het is misschien wel het mooiste hippische terrein ter wereld. Alles ademt paardensport in Aken. Daar wordt dan ook het hele jaar door hard aan gewerkt.

De landenteams, hier het Russische, kunnen in Aken gebruik maken van stenen stalgebouwen.Beeld Marcel van den Bergh

Ooit dacht Frank Kemperman iets leuks te doen. De directeur paardensportevenementen in Aken liet op het WK herdershonden toe in het Duitse hoofdstadion. 'Nou, hoe zeg ik dit netjes? Die rothonden plassen alles onder, overal op ons heilige gras zaten stinkende vlekken. Dat gebeurt dus nooit meer', zegt Kemperman.

In de wereld van de paardensport staat één terrein bekend als het paradijs. Het ligt in Aken. Aan de rand van de Duitse stad nabij de grens met Nederland zijn de lanen breed en aan weerszijden omgeven door bomen. Daar staan bronzen paarden op een voetstuk en worden plavuizen opgesierd door getekende hoefijzers. Elke struik is met precisie geplant.

Als 'klein menneke' van 18 vroeg Kemperman: hoe kom ik in Aken? Al tijdens zijn jeugd in Berg en Dal was hij gek geweest van paardensport, maar zijn vader zei: doe maar normaal en ga voetballen. Inmiddels is hij 60 en werkt hij er ruim twintig jaar. Maar over zijn eigen evenement zeggen hoe goed het is, doet Kemperman bij voorkeur niet.

Wimbledon van de paardensport

Dat hoeft ook niet, er zijn genoeg gerenommeerde namen in de paardensport die dat voor hem doen. De Nederlandse trainer Sjef Janssen, nu bondscoach van België: 'Niets komt hierbij in de buurt. Dit is een ongelofelijk terrein, een paardenmekka, het Wimbledon van de paardensport.' Zelfs de in overvloed aanwezige bewaking staat er gesoigneerd bij, in donkergroene colberts en bijpassende stropdas.

Twaalf miljoen euro wordt jaarlijks in het terrein geïnvesteerd - tenzij EK's of WK's in Aken neerstrijken, dan gaan de uitgaven nog omhoog. In aanloop naar de EK paardensport die momenteel plaatsvinden, werd nog eens voor acht miljoen bijgebouwd aan tenten met publieksfaciliteiten voor eten en drinken en tijdelijke winkels. De Duitse overheid springt bij voor dit soort bijzondere toernooien, met een subsidie van drie miljoen. 'De overige vijf miljoen extra komt uit eigen kas, middels sponsoring en vermarkting', zegt Kemperman.

Vijfendertig mensen werken er fulltime. En dat terwijl het enige jaarlijks terugkerende evenement, de CHIO, maar zes dagen duurt. In de tussentijd wordt het gras in het hoofdstadion doorgaans niet gebruikt. 'Het is ook maar eens per jaar Kerstmis', zegt Kemperman.

Beeld Marcel van den Bergh

Hoefijzers

Het evenemententerrein beslaat 28 hectare grond. Daartoe behoren drie stadions, diverse trainingsvelden en een stallencomplex. In het grootste stadion passen 40 duizend mensen. 'Maar vroeger, in de jaren twintig, zaten er nog wel meer mensen op de toen nog houten tribunes. Destijds maakte het niet uit dat je dicht tegen elkaar stond', zegt Kemperman. 'Nu hebben we, zeker sinds die problemen tijdens de Loveparade in Duisburg, te maken met strenge veiligheidsvoorschriften.'

De evenementendirecteur weet ook wel hoe hij de status van zijn evenement in stand moet houden. De namen van alle winnaars worden in de metershoge muur van de jurytoren gegraveerd en het bordes voor de ingang van het hoofdstadion heeft een walk of fame. Met in plaats van de van Hollywood bekende handafdrukken van acteurs het originele hoefijzer van bekende paarden als Hickstead en Totilas.

Ruiters vragen er tegenwoordig om, doneren graag een hoefijzer bij Kemperman. Maar zijn regel is simpel: 'Je kunt heel groot zijn, wereldkampioen of olympisch kampioen. Maar als je de CHIO van Aken niet weet te winnen, kom je er niet in.'

Beeld Marcel van den Bergh
Uitrusten achter de tribunes.Beeld Marcel van den Bergh

Bijzonder

De Nederlandse ruiter Hans Peter Minderhoud zou er graag een keer komen te hangen. 'Aken is bijzonder. Zeker nu ik hier mijn eerste individuele medaille op een EK heb gewonnen', zegt de ruiter, die zaterdag brons won met de Grand Prix Special. 'Alles wat je nodig hebt, is hier voorradig. Zo vind je het nergens anders. Tribunes opbouwen hoeft hier niet, ze zijn er al. Meestal staan je paarden in tenten, maar hier staan allemaal vaste stallen die tijdens die wedstrijd gebruikt kunnen worden', zegt Minderhoud.

In welk van de witte, voor het publiek afgeschermde gebouwen de Nederlanders huizen, is ook van een afstandje goed te zien aan de sliert oranje vlaggetjes eromheen.

Wat daarnaast prettig is voor de ruiters: ze kunnen trainen wanneer ze willen. 'Er zijn wedstrijden waar we alleen tussen 7 uur en 9 uur 's morgens kunnen trainen omdat de banen overdag bezet zijn. Hier zijn ze de hele dag vrij', zegt Minderhoud.

Totilas op weg naar zijn wedstrijd.Beeld Marcel van den Bergh

Hoedje van Anky van Grunsven

Onder de tribune van het hoofdstadion, op de eerste verdieping, is zelfs een museum gevestigd. 'Dat zag ik bij het Internationaal Olympisch Comité in Lausanne en ik dacht: dat wil ik ook', aldus Kemperman. Aan de muren hangen oude foto's, op podia staan laarzen, zadels en zelfs een hindernis van 220 centimeter. 'We verzamelen alles, zolang het maar met het concours van Aken te maken heeft', zegt Kemperman, terwijl hij naar een verzameling hoedjes en paardrijcaps aan de muur wijst.

Bovenaan het hoedje van Anky van Grunsven, dat ze in eerste instantie niet wilde afstaan omdat het haar lievelingshoedje was. Kemperman reactie: 'Tut, geef hier. Dat hoedje blijft van jou, maar ik wil het graag ophangen.' Nadat er een bruikleencontract was opgesteld, kon de Nederlandse amazone er vrede mee hebben.

Kemperman: 'Als ik op andere kampioenschappen kom, zeggen mensen: doe in godsnaam alle grote evenementen op Aken. Dat is natuurlijk het mooiste compliment dat je kunt krijgen.'

Beeld Marcel van den Bergh
Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met de Volkskrant?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van de Volkskrant rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright @volkskrant.nl.
© 2020 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden