Ozzie Albies in recordtempo van stagiair tot topman bij de Braves

Na twee dagen een homerun, na twee weken eerste slagman

Curaçaoënaar Ozhaino Albies is in luttele tijd een topper geworden in de Amerikaanse honkbalcompetitie. Hij is snel, atletisch en erg sterk.

Ozhaino Albies. Beeld afp

Iets meer dan twee weken had Curaçaoënaar Ozhaino 'Ozzie' Albies (20) nodig om zijn naam te vestigen in de Amerikaanse tophonkbalcompetitie Major League. Op de eerste dag van deze maand debuteerde hij voor zijn club Atlanta Braves in de competitie als jongste speler van het seizoen. Twee dagen later sloeg hij zijn eerste homerun.

Dinsdag stond zijn naam voor een wedstrijd bovenaan op het slagmannenformulier. Albies was de zogeheten lead-off-slagman. Het is een plaats die in het honkbal normaliter is gereserveerd voor de gelouterde ballenrakers, maar met acht honkslagen en twee homeruns had Albies, die in het veld bij het tweede honk staat, zich in slechts twaalf duels opgewerkt van stagiair tot topman bij de Braves.

Albies is het gezicht van een nieuwe generatie Antilliaanse tophonkballers. Hij groeide op in Willemstad in een honkbalfamilie en kwam zo vroeg in aanraking met de sport. 'Toen ik 6 jaar oud was, vroeg iemand of ik wilde meespelen. De volgende dag stond ik op het veld. Daarna ben ik er nooit meer vanaf gestapt', zei hij in 2015 in een interview op de website van Minor League Baseball.

Met een profcontract ter waarde van 350 duizend dollar (bijna 300 duizend euro) lokten de Braves hem vier jaar geleden naar Atlanta. En eigenlijk is er voor een Curaçaose honkballer geen mooiere organisatie om voor te spelen dan Atlanta Braves. Het is namelijk de club van Andruw Jones, de Curaçaoënaar die 434 homeruns sloeg tussen 1996 en 2012.

Albies in actie tegen de St. Louis Cardinals. Beeld ap

Hij was de inspiratie voor het clubje Antilliaanse honkballers dat vijf jaar geleden de competitie veroverde en die inmiddels multimiljonair zijn. Onder hen Andrelton Simmons (27), het grote voorbeeld van Albies en ook een speler die zijn loopbaan startte bij de Braves. Hoewel het niet veel had gescheeld of Albies was speler van Baltimore Orioles, zegt de Nederlandse Orioles-scout Ton Hofstede.

'We zijn een keer uit eten geweest met Ozzie, zijn ouders en de Orioles. Maar uiteindelijk boden de Braves simpelweg meer geld', zegt hij. Hofstede speurt voor Major Leagueclubs al ruim twintig jaar de mondiale honkbalvelden af, op zoek naar talent. Hij had Albies op Curaçao vroeg in het vizier: 'Ik zag hem in 2012 voor het eerst spelen. Toen werd er al veel over hem gesproken'.

Albies slaat een homerun tegen de Los Angeles Dodgers. Beeld reuters

Hofstede roemt Albies' atletisch vermogen, zijn snelheid en zijn mogelijkheid met zowel links als rechts te slaan. 'Hij is maar 1 meter 73, maar er zit veel kracht in dat kleine lichaam', zegt hij. Zijn teamgenoten bij de Braves noemen Albies liefkozend 'de kleine reus'. Nu hij Major Leaguespeler is, rijst zowel zijn ster als zijn salaris (het minimumloon in de competitie is 457 duizend euro).

Het zijn zaken waardoor honkballers weleens naast hun schoenen gaan lopen, zegt Hofstede. 'Dan kennen ze je opeens niet meer.' Albies zal daarvan geen last krijgen, verwacht hij. Hij omschrijft de honkballer als een 'nette, rustige en gedreven jongen'. Volgens Hofstede essentiële karaktertrekken om succesvol te zijn in het Amerikaanse honkbal.

Hij benadrukt dat Albies veel potentie heeft, maar tegelijk een van de vele jonge spelers in de competitie is die een grote toekomst wordt voorspeld. Voor een enkeling wordt die toekomst de realiteit. 'De Major League halen is een ding. Eén slechte wedstrijd kan al het einde van een carrière betekenen.'

Om hindernissen te overwinnen is mentale weerbaarheid belangrijker dan honkbaltalent. Op dat gebied zit het in ieder geval goed bij Albies, zegt Hofstede. Drie jaar geleden overleed de vader van Albies, Osgarry, op 40-jarige leeftijd aan een hartaanval. Hofstede: 'Zijn doorzettingsvermogen is enorm. Hij speelt voor zijn vader.'

Beeld ap
Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met de Volkskrant?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van de Volkskrant rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright@volkskrant.nl.