Oprichten voor die loodzware epiloog

Het vooruitzicht zal ze een gruwel hebben geleken, maar nu zullen Louis van Gaal en Henk ten Cate juist blij zijn als ze elkaar deze maand nog drie keer treffen....

De enige echt zekere bijeenkomst staat in elk geval gepland voor zondag, als beide clubs elkaar in Rotterdam treffen in de bekerfinale. Amper bekomen van de teleurstelling van de misgelopen landstitel is dit voor zowel Ajax als AZ de laatste kans op een tastbare prijs in dit seizoen. En dat gegeven maakt het duel op voorhand een beladen confrontatie.

Volgens Ten Cate heeft AZ zondag de zwaarste mokerslag te verduren gehad en het kost weinig moeite hem daarin gelijk te geven. De festiviteiten in Alkmaar waren al gepland en de supporters stonden klaar om het eerste kampioenselftal sinds 1981 groots in te halen, maar uitgerekend op Woudestein verloor AZ zijn eerste competitiewedstrijd sinds de winterstop tegen Excelsior.

Dat zal een hard gelag zijn geweest voor de club die tot diep in het seizoen uitzicht had op drie prijzen – in de UEFA Cup reikte AZ tot de kwartfinale, waarin Werder Bremen te sterk bleek – en nu al zijn hoop moet richten op winst in de KNVB-bekerfinale.

Laatste stapje
Volgens de vorige zomer gestopte middenvelder Barry van Galen moet het winnen van een prijs het laatste stapje zijn voor AZ om definitief toe te treden tot de nationale top. Kostbaar waren zijn herinneringen aan het jaar waarin hij met AZ (toen nog onder leiding van coach Co Adriaanse) reikte tot de halve finale van de UEFA Cup.

Maar bitter was daarna de constatering dat een uitstekend seizoen geen prijs had opgeleverd. Die diep gekoesterde wens naar zilverwerk leek zondag dan eindelijk in vervulling te gaan, maar na het voltrokken rampscenario tracht AZ zich op te richten voor de epiloog van het seizoen.

Voor Ajax, in tegenstelling tot AZ door de jaren heen gewend geraakt aan het winnen van bekers, is de troostprijs die het bekertoernooi eigenlijk is voor de Amsterdammers, plotseling een hoofdprijs geworden. Maar nóg belangrijker dan de beker is het voor de club om de play-offs als winnaar af te sluiten, want het gemis van de miljoenen uit de Champions League zal zwaar wegen.

Ontgoocheling
Nog vers in het geheugen ligt de enorme ontgoocheling na de nederlaag tegen het beperkte FC Kopenhagen in de voorronde van de Champions League van dit seizoen. Voor Ajax, dat in het beleidsplan liet opnemen dat de club eens per twee jaar kampioen moet worden en in de komende vijf jaar structureel tot de beste zestien ploegen van Europa moet gaan behoren, zou het opnieuw mislopen van het bal der kampioenen dan ook een financieel drama zijn.

Die wetenschap legt een behoorlijke druk op de ploeg die in de play-offs, op 9 en 13 mei, Heerenveen treft. De ploeg van trainer Gertjan Verbeek kan, met de zekerheid van deelname aan de UEFA Cup in het achterhoofd, vrijuit voetballen. Voor de Friezen is het seizoen immers toch al geslaagd.

Datzelfde geldt voor FC Twente, dat AZ net zo onbevangen tegemoet kan treden. Bovendien zal Van Gaal er bepaald niet naar uitzien het team van trainer Fred Rutten opnieuw te ontmoeten, aangezien de Tukkers tegen AZ liefst vier punten bemachtigden in de reguliere competitie (2-2 in Alkmaar, 3-0 in Enschede).

Prijzen
Bovendien wordt Van Gaal niet graag herinnerd aan de play-offs van vorig seizoen. Toen sloot AZ een prima jaar af met de tweede plaats, maar vervolgens ging het mis tegen het als vijfde geëindigde FC Groningen. In de competitie had AZ liefst achttien punten meer verzameld dan het elftal van trainer Ron Jans, maar die statistiek bleek in het staartje van het seizoen niets meer waard.

Ajax slaagde er vorig jaar juist in een sportief dramatisch seizoen nog enigszins te redden met winst in de play-offs. De gêne over de 42 verliespunten, en het gat van 24 punten met landskampioen PSV, werd een beetje onderdrukt door de ontsnapping tegen eerst Feyenoord, en daarna Groningen. Maar voor coach Danny Blind, die tevens de KNVB-beker won, mocht het niet baten. Hij werd ontslagen.

Datzelfde lot zal Ten Cate, ongeacht de uitkomst van de bekerfinale en de play-offs, niet staan te wachten. Maar een jaar zonder prijzen zal de druk op zijn positie in het komende seizoen wel enorm opvoeren.

Ook voor AZ was het een zwarte dag. De club die de meeste kans had kampioen te worden, moet het uiteindelijk doen met de derde plaats in het eindklassement. (ANP)Beeld ANP
Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met de Volkskrant?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van de Volkskrant rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright @volkskrant.nl.
© 2020 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden