Op een zwarte zee eindigt de zwaarste zeilrace ter wereld

Eerste Nederlandse deelnemer ooit voltooit Vendée Globe

De nacht is stikdonker en er staat nog een flinke deining van de storm die hier kortgeleden heeft gewoed. Donderdagavond laat, twintig kilometer uit de kust bij de Franse havenplaats Les Sables d'Olonne, speuren alle opvarenden van een motorboot naarstig de zwarte zee af.

Zeezeiler Pieter Heerema komt aan in Frankrijk. Foto afp

Opeens zijn er lichtjes te zien en duikt er een zeilschip op: de achttien meter lange No Way Back van Pieter Heerema, die met bijna voltuig aan komt stormen. Een kleine vier maanden geleden is de 65-jarige topman van het offshoreconcern Heerema in deze wateren aan de Vendée Globe begonnen, de zwaarste zeilrace ter wereld.

Solo en non-stop heeft hij de zuidkapen van Afrika, Australië en Zuid-Amerika omzeild. Nu is de Way Back terug. Om 22.26 uur klinkt het toetersignaal dat Heerema over de finishlijn is gevaren. 29.747 zeemijlen (ruim 55 duizend kilometer) zijn er door hem afgelegd in 116 dagen, 9 uur, 24 minuten en 12 seconden.

Eerste Nederlandse deelnemer ooit

Een Flying Dutchman is Heerema niet: zestien deelnemers zijn al voor hem gearriveerd. De winnaar van deze achtste editie van de Vendée Globe finishte hier 42 dagen geleden. Maar een podiumplek was voor Heerema nooit het doel; daarvoor is hij te oud en te onervaren als soloracer. Hij was al tevreden, had hij steeds gezegd, als hij de race zou weten uit te zeilen. Dat is hem gelukt, en ook nog als eerste Nederlandse deelnemer ooit.

Elf van de 29 deelnemers zijn uitgevallen vanwege schade aan hun boot, Heerema wist de boel heel te houden. Uitbundig staat hij na de finish op het voordek te zwaaien naar de ruim twintig boten om hem heen. Daarop zitten, goed ingepakt tegen golven en kou, familie, vrienden en journalisten. Zij dachten dat hij afgelopen maandag al zou finishen. Maar harde wind in de Golf van Biskaje gooide roet in het eten.

(Tekst gaat verder onder video.)

Het zeilschip No Way Back van Pieter Heerema bij het begin van de race. Foto afp

Nog een nacht op zee

De racedirectie had hem geadviseerd gas terug te nemen, zodat hij niet verzeild zou raken in een storm met golven van mogelijk elf meter hoogte. Daardoor moest hij wel drie nachten langer op zee blijven. De teleurstelling daarover kon hij nauwelijks verbergen. Dat verklaart ook waarom hij als eerste deelnemer een finish in het donker voor lief neemt: hij wil niet nog een nacht op zee doorbrengen.

Helaas kan de No Way Back niet de haven van Les Sables d'Olonne in. Als Heerema een half uur eerder was gearriveerd, had er nog voldoende water gestaan in de haveningang voor zijn 4,5 meter diepe kiel. Nu moet hij tot vrijdagochtend 08.00 uur wachten, als het hoogwater is. Dus toch nog een nacht op zee, maar wel eentje met zijn familie en zijn walteam aan boord.

Pieter Heerema. Foto reuters

Aan de verlate binnenkomst zit ook een voordeel. De bevolking van Les Sables d'Olonne kan de Nederlander dan net zo groots onthalen als de zestien eerder gefinishte deelnemers: door massaal naar de pieren van het havenkanaal te trekken en de schipper toe te juichen tijdens de binnenvaart. Tot opluchting van Heerema's walteam, dat hecht aan deze mooie traditie, is het niet een stille entree in het holst van de nacht geworden.

Pieter Heerema bij het begin van zijn zeiltocht. Foto afp