'Onvoorstelbaar hoeveel medailles', vindt ook Phelps zelf

Michael Phelps had het er de dag voor zijn gouden medailles nummer 20 en 21 nog met coach Bob Bowman over gehad. Een van de dingen waar hij zo vaak aan dacht in deze dagen: 'Het zijn wel heel veel medailles, we hebben heel veel medailles gehaald. Het is gek, het is onvoorstelbaar, zelfs voor mij.'

null Beeld null

Zo sprak de zwemmer die dinsdagnacht zijn olympische totaal op de recordhoogte van 25 medailles bracht. Michael Phelps (31) heroverde in een dampend zwemstadion zijn troon op de 200 meter vlinderslag. Buiten adem, zelfs dat kan bij hem, voegde hij er rond middernacht nog het goud van de estafette op de 4 x 200 meter vrije slag aan toe.

Hij had voor de 4 x 200 geen 35 minuten kunnen inzwemmen. Van de 30 minuten rust was in het dichtgetimmerde finaleprogramma helemaal niks gekomen. Phelps bleek die moordende volgorde nog steeds aan te kunnen.

Er was in het bad en bij de twee huldigingen in de Braziliaanse avond een andere man te zien dan de opgepompte vent die altijd maar dat 'USA, USA' teweeg bracht. Hij was een monument, maar zeker nog niet monumentaal. Phelps is veranderd, hij is volwassen geworden. Hij was ingetogen, nam de wereld in zich op. De gebruikelijke klim op de tribune, naar zijn moeder Debbie, was ook een andere geworden. Naast Debbie stond zijn vriendin Nicole Johnson, baby Boomer op de arm.

Meer dan zwemmen

Er is meer dan zwemmen en medailles, maar wat precies, dat wist Michael Phelps lange tijd niet. Na de Spelen van Londen (2012), die hij op de automatische piloot afwerkte, kwam hij in een depressie terecht. Hij leed aan gokverslaving, verdeelde zijn tijd tussen drafbanen en casino's. Hij werd veroordeeld voor rijden onder invloed.

In een therapiecentrum in Arizona leerde de man van 39 wereldrecords zichzelf kennen. Hij koos ervoor eindelijk in contact te komen met de man die hij in zijn leven had gemist, vader Fred die hij sinds zijn tiende niet tot nauwelijks had gezien. Wie zwemt steekt de kop onder water, zo was het leven van Michael Phelps.

null Beeld null

Definitief afscheid

Hij leek al die gebeurtenissen nog eens door het hoofd te laten gaan, toen hij dinsdag tweemaal het hoogste treetje van het erepodium betrad. Voor de 20ste en 21ste keer in een Olympisch Stadion: 6 keer in Athene, 8 keer in Peking, 4 keer in Londen. In Rio is de teller op drie gekomen. In de 4 x 100 vrij zwom hij zelfs de beste 100 uit zijn leven.

De vraag of Michael Phelps het na zijn comeback nog zou kunnen, is in Rio beantwoord. Nog een paar dagen dan moet hij echt aan een normaal leven gaan beginnen. Zijn afscheid zal nu definitief zijn. Het stadion zal zich nog één keer vullen.

null Beeld null
null Beeld null
Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met de Volkskrant?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van de Volkskrant rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright @volkskrant.nl.
© 2021 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden