Onverslaanbare Popov oefent voor clown

Het goede nieuws voor vrije slag-zwemmers met sprinterscapaciteiten: Alexander Popov, de man die al zes jaar onverslaanbaar is op de 50 en 100 meter vrij stopt 'for sure' in het jaar 2000 met zwemmen....

MARCEL VAN LIESHOUT

Van onze verslaggever

Marcel van Lieshout

SEVILLA

Bijna moest Popov augustus vorig jaar noodgedwongen met zwemmen stoppen. Voor even terug in zijn geboorteland raakte de naar Canberra geëmigreerde Rus betrokken bij een gewelddadig incident, een ruzie met een watermeloenenverkoper in Moskou.

Popov, een maandje eerder tweevoudig Olympisch kampioen geworden, werd door de verkoper met een mes gestoken. Het mes trof de nieren, de zwemmer moest geopereerd worden, verbleef twee weken in het ziekenhuis en verloor in razend tempo tien kilo aan gewicht. Nu, een jaar later, zegt Popov over die avond: 'Ik was op de verkeerde plaats op de verkeerde dag'.

Donderdag in Sevilla was het de goede plaats en de goede dag. De 100 vrij stond op het programma en uiteraard won hij, de onverslaanbare. In een tijd van 49.09, zijn vierde beste tijd ooit en sneller dan wie ook ter wereld dit jaar.

Is de wereldrecordhouder (48.21) alleen te verslaan met hulp van de Russische mafia die, als bekend, aanmerkelijk ruwer in de omgang is dan een simpele watermeloenenverkoper uit Moskou?

Toch niet. Naar eigen zeggen zwom Popov ter voorbereiding op het EK slechts één wedstrijdje en wel in juni in Californië. 'Ik moest de warmte voelen. Bij ons in Australië is het dan winter.' Uiteraard won Popov. Oké, goed, bekende hij donderdag glimlachend, nadien is hij ook nog eventjes in het warme Brazilië geweest.

En was het niet zo dat hij daar in Brazilië, bij een of andere onbeduidende krachtmeting, is verslagen door de Braziliaan Gustavo Borges? Popov, na gespeeld nadenken en glimlach: 'Werkelijk? Ik weet het niet meer. Ik kan me alleen nog maar herinneren dat er daar een heel beroerd zwembad was'.

Alexander Popov uit Sverdlovsk (1.97 meter, 89 kilo) heeft niet het postuur van zijn beroemde land- en naamgenoot maar tracht zich sinds kort ook in het clownsvak te onderscheiden. In Sevilla zei hij: 'Een zwemmer moet op zijn 29ste, 30ste stoppen, vooral omdat de spieren stijver worden'. Nadat hij op de rand van de dood heeft gelegen traint Popov vooral de lachspieren.

'Wat is er met die man gebeurd?', zei Pieter van den Hoogenband, de teleurstellende nummer 5 (50.09) na afloop van de 100 vrij-finale. 'Die Popov is een heel ander mens geworden. Hij loopt alleen maar grapjes te maken, loopt de hele dag te dollen.'

Dat de tsaar van de sprintnummers in het water zijn tegenstanders dolt, was al bekend, dat hij nu ook buiten het zwembad in is voor geintjes werd eerst gisteren in volle omvang duidelijk. Tijdens de persconferentie na afloop van de finale bulderde de ene na de andere lach door het krappe zaaltje en de aanstichter van dit alles heette Popov.

O zeker, vragen voor bronzen medaille-winnaar Oleg Roukhlevitsj mochten gerust aan Popov worden gesteld want 'hij' (wijzend op een timide Wit-Rus) 'en ik spreken dezelfde taal'. Vraagje aan Popov: wat zijn doel is komend jaar? 'Een leuk nieuwjaar vieren.'

Nog een vraagje aan Popov: of hij deze donderdag een tegenstander vreesde? Na een lange stilte: 'Eh... moet ik hier écht op antwoorden?' Of het nog iets speciaals betekent dat zowel het WK als de volgende Spelen in Australië zijn? 'Dat ik maar kort hoef te reizen.'

Een meloenenverkoper uit Moskou heeft van Alexander Popov een ander mens gemaakt. Carpe diem dreunt er door de imposante gestalte. Grappen en grollen maken, zo komt Popov verder door het leven. Niets is meer waar, alles is een grap. Zo moeten Popovs woorden gewogen worden. Gisteren deed hij zijn uiterste best om te suggeren dat hij een enorm risico had genomen om naar Sevilla te komen. Uiteraard wist hij wel beter.

Cijfers liegen niet en met een reuze voorsprong (42-honderdste seconde) liet Popov donderdag voor de zoveelste maal de concurrentie naar adem happen. De net als de Rus niet ècht getrainde Van den Hoogenband was een van de slachtoffers. Een matige start en dito keerpuntdeden hem naast een medaille grijpen.

Dichter bij een podiumplaats kwam donderdag Carla Geurts op de 400 vrij, maar in de laatste 25 meter tikte de Duitse Kerstin Kielgass nog net het brons weg. Kirsten Vlieghuis (de enige Nederlandse medaillewinnares in Atlanta) eindigde als vijfde, een logische klassering gezien haar trainingsachterstand.

Verrassender op dit nummer was het verlies van Michelle de Bruin. De Ierse had in Sevilla al twee maal naar goud gezwommen, maar werd in haar race naar een derde titel dwars gezeten door de Duitse Dagmar Hase. Overigens had De Bruin (voorheen Smith) in de series met vuur gespeeld door de laatste vijftig meter dusdanig traag te zwemmen dat ze zich nog maar juist, als achtste, voor de finale kon plaatsen.

Opvallend genoeg werden de medailles op de 400 vrij verdeeld onder drie in 1969 geboren vrouwen, voor zwemstersbegrippen veteranen. Hase: 'Wat nou oud? Ik ben niet eens 28! Ik ben 27.' De Bruin: 'Zo lang ik denk dat ik me nog kan verbeteren ga ik gewoon door.'

Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met de Volkskrant?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van de Volkskrant rust uiteraard copyright.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright @volkskrant.nl.
© 2022 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden