Ontroerend eerbetoon aan de allergrootste

De tranen stroomden bij Pete Sampras over zijn wangen tijdens het ontroerende eerbetoon in het Arthur Ashe Stadium, waar hij vorig jaar de laatste van zijn 14 Grand Slamtitels veroverde....

Nog één keer voelde Sampras vlinders in zijn buik, toen hij maandagnacht het uitverkochte stadion op Flushing Meadows betrad. Maar bij zijn laatste optreden op de US Open was de 32-jarige Amerikaan gekleed in een donker pak, alsof hij zijn eigen begrafenis bijwoonde. Ruim twintigduizend toeschouwers hadden ook het gevoel dat de tennissport een beetje dood ging, toen ze met een staande ovatie afscheid namen van de huilende Sampras.

Fijntjes stipte ceremoniemeester Dick Enberg het saaie imago aan van het fenomeen. 'Ook nu verberg je je emoties Pete, dat hebben we altijd in je gewaardeerd', sprak hij ironisch. Ook de lofzang van zijn collega's sneed Sampras door de ziel. Met een brok in zijn keel sprak Andre Agassi zijn grootste rivaal toe vanaf een videotape. 'Je was de beste tennisser tegen wie ik ooit heb gespeeld.'

Tijdens zijn laatste persconferentie in New York had Sampras al aangekondigd dat hij ooit Kerstmis wilde vieren met de man 'die altijd het beste in me naar boven bracht'. Dat gevoel kreeg Boris Becker nooit als hij tegen Sampras speelde. 'Ik leerde je voor het eerst kennen in Londen, op een klein toernooi dat Wimbledon heet', zei de 34-jarige Duitser. 'Ik beschouwde het centre court als mijn huis, maar jij hebt de sleutels gestolen. Ik wil ze terug.'

Laat staan hoe McEnroe zich voelde toen hij in 1990 op de US Open werd verslagen door een jochie van 19 jaar. 'Dat kon natuurlijk niet. Bedankt Pete, voor al die keren dat je me een schop onder mijn kont hebt gegeven.' Volgens Big Mac zette Sampras een trend die niemand kon volgen. 'Net als iedereen trachtte ik je service en je forehand te imiteren. Het was onbegonnen werk. Je stond op eenzame hoogte.'

Het waren indrukwekkende beelden in New York, besloten door een ereronde van Sampras met zijn zoontje Christian op zijn arm. Glimlachend vertelde Sampras dat hij de techniek van het luiers verschonen het afgelopen jaar vaker had geoefend dan het serveren of volleren. Het afscheid was immers als een rouwproces geweest. Sampras: 'Het is niet zo dat je op een dag wakker wordt en tegen jezelf zegt dat je bent gestopt.'

Natuurlijk was het verleidelijk geweest om het racket meteen op te bergen na zijn sensationele triomftocht op de US Open in 2002. 'Het gedroomde, laatste hoofdstuk van een sprookjesboek', noemde Sampras zijn overwinning op Agassi. Maar er was een langdurig innerlijk debat voor nodig om zichzelf te overtuigen dat het mooi was geweest. 'Toen ik Wimbledon liet schieten, wist ik eigenlijk al genoeg.'

Met zijn coach Paul Annacone had Sampras dit voorjaar de training hervat. 'Maar al na drie dagen ben ik ermee gestopt. Ik voelde dat het tennis niet meer in mijn bloed zat. Enkele maanden later besloot ik de knoop door te hakken. Ik besefte dat ik niets meer te bewijzen had. Mijn vrouw heeft me altijd voorgehouden dat ik moest stoppen op mijn voorwaarden en niet omdat iedereen me vorig jaar al afgeschreven had. Nu heb ik vrede met mezelf.'

Zo regisseerde Sampras het perfecte afscheid en hield hij zijn landgenoot Michael Chang een spiegel voor. Terwijl Sampras een mythe in stand hield door de herinnering aan zijn laatste meesterwerk niet te laten bederven, eindigde Chang gisteren als een karikatuur van zichzelf. Voor de winnaar van Roland Garros in 1989 werd geen feestje georganiseerd, nadat hij op de US Open in vier sets (6-3, 7-5, 5-7, 6-4) had verloren van de Chileen Gonzalez.

De laatste partij uit zijn carrière stond model voor de martelgang van een speler die 34 toernooien won en de tweede plaats op de wereldranglijst bereikte. Gisteren beëindigde Chang een fraaie loopbaan als de nederige nummer 223 in de wetenschap dat zijn spel niet meer van deze tijd was.

Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met de Volkskrant?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van de Volkskrant rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright @volkskrant.nl.
© 2019 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden