Onopvallende topper David Goffin: saai, maar stoïcijns en pijlsnel

'Weinig spelers maken zo weinig fouten'

Haast onopgemerkt is de Belgische tennisser David Goffin de toptien van de wereld binnen geslopen. 'Weinig spelers maken zo weinig fouten.'

David Goffin in actie tegen de Fransman Jo-Wilfried Tsonga tijdens de finale van de Davis Cup. Foto getty

Nee, een open boek is David Goffin (26) bepaald niet. Dat de Belgische tennisser, nummer zeven van de wereld, zo weinig emotie toont op de baan, leidt hier en daar tot milde spot. Op Twitter verscheen zondag een meerkeuzevraag: link deze gezichtsuitdrukkingen aan onderstaande afbeeldingen: winst, verlies, vermoeidheid en twijfel. Er stonden vier foto's bij. Het waren natuurlijk precies dezelfde. Vier keer kijkt Goffin stoïcijns voor zich uit, de mond getrokken in een bleke streep, de blik gericht op onbestemde verten.

Het zou hem wat. Zijn racket spreekt wel boekdelen, meer dan ooit zelfs. België verloor het afgelopen weekeinde de Davis Cupfinale van Frankrijk, maar aan hem lag het niet. Hij versloeg vrijdag eerst Lucas Pouille, van wie hij niet eerder had gewonnen. Zondag moest routinier Wilfried Tsonga eraan geloven. Twee keer 3-0.

Le Petit Prince

Verbazing wekte het nauwelijks. De laatste maanden heeft Le Petit Prince, de bijnaam die hij in 2012 kreeg toen hij als qualifier de vierde ronde haalde op Roland Garros, waarin Roger Federer nog een maatje te groot bleek, de vorm van zijn leven te pakken. Nooit stond een Belgische man hoger in de ranking.

Goffin schaarde zich vooral op de ATP Finals, twee weken geleden, tussen de wereldtop. In Londen klopte hij Rafael Nadal in de eerste ronde. Federer sneuvelde in de halve finale. Dat de Spanjaard kampte met een knieblessure en de Zwitser wat vermoeid oogde, gaven die winsten niet minder hoogglans. Hij is pas de zesde tennisser die beide grootheden in één toernooi heeft geklopt.

Foto epa

Saai maar effectief

La Goff maakte indruk met zijn snelheid, juiste positiekeuze en een slagenrepertoire dat weliswaar een echt dodelijk wapen ontbeert, maar ook geen zwakke plekken vertoont. Dan is er die mentale stabiliteit. Hij laat zich niet van zijn stuk brengen. Misschien saai, maar zeker effectief. Zelf zegt hij dat hij wel degelijk nerveus kan zijn. 'Ik ben blij dat het niet te zien is.'

Is er een verklaring voor die recente opmars? Filip Dewulf, voormalig Belgisch proftennisser en tegenwoordig sportverslaggever voor Het Laatste Nieuws, schrijft het goeddeels toe aan de geleidelijkheid. 'David moet altijd even wennen aan gewijzigde omstandigheden. Betere spelers, een steeds hogere ranking, meer verwachtingen. Stapje voor stapje komt hij op het gewenste niveau.'

Volgens Dewulf heeft Goffin wel degelijk gevaarlijke slagen in huis. 'Hij heeft een van de beste returns in het circuit. De laatste tijd retourneert hij veel agressiever op een tweede service.'

Gewilde sparringpartner

Wat ook heeft geholpen: hij is een gewilde sparringpartner. Hij heeft bij wijze van training meermaals tegenover Federer, Nadal en Novak Djokovic gestaan - de laatste woont net als hij in Monaco. Dewulf: 'Er zijn maar weinig spelers die zo'n hoog ritme aankunnen en zo weinig fouten maken. Niet voor niets wordt hij de metronoom genoemd.'

Goffin was zelf niet altijd onder de indruk. Na een sessie met Federer, die op posters in zijn tienerkamer hing, vroeg hij zich af of hij er wat mee was opgeschoten. De magiër had in de training lang niet het niveau van de wedstrijden gehaald.

Zijn entourage is al net zo stabiel als zijn spel. In 2014 koos hij voor Thierry Van Cleemput als zijn coach. Zijn vader doet de administratie. Zijn manager is sinds 2012 de Parisienne Karine Molinari. Die is er vooral van overtuigd dat haar cliënt het best gedijt in de luwte.

Te frêle

Uit de privésfeer dan ook weinig nieuws: sinds 2010 een relatie met een oud-jeugdtennisser met Italiaanse wortels. Stéphanie Tuccitto volgt hem langs de velden. Goffin is er blij mee. Tegen Het Nieuwsblad zei hij: 'Haar aanwezigheid is een troef. Want ik ken niet veel spelers die op het hoogste niveau succesvol zijn als ze niet gelukkig zijn in hun privéleven.'

Het had weinig gescheeld of zijn loopbaan was in de knop gebroken. Op het opleidingsinstituut voor Franstalig talent in Bergen is overwogen om de toen 12-jarige Goffin naar huis te sturen. Het ventje was te frêle, hij beet ook niet genoeg van zich af. Prompt won hij een toernooi. Saillant: een van de trainers die destijds negatief adviseerden, was Thierry Van Cleemput.

Het begon op de parkeerplaats bij het ouderlijk huis in Rocourt, met zelf gekrijte lijnen en twee stoelen met een touw als netband. Duelleren totdat het donker werd. Broer Simon, twee jaar ouder, was Pete Sampras, David André Agassi. Vader Michel, zelf tennisleraar, bracht zijn zoons naar Tennis Club Euro Barchon, noordelijk van Luik.

Foto afp

Karaoke

Daar kwam David in handen van oud-speelster Michèle Gurdal, veelvuldig Belgisch kampioen. Ze herinnert zich vooral een nogal stille jongen. Maar wel een talent voor wie toen al de sport alles betekende. Zijn snelheid, die was haar ook opgevallen.

Nu is heel België hem aan het opmerken. In Wallonië was de populariteit al groot, Vlaanderen - Goffin spreekt geen Nederlands - is sinds deze maand een achterstand aan het inlopen. Veel aandacht in de kranten, behoorlijke kijkcijfers voor de wedstrijden. Oud-prof Dewulf tekent aan dat uitbundige taferelen zich niet voordoen. 'Tot voor kort kon hij met zijn vrienden gewoon een pintje pakken in Luik. Het zit ook niet in zijn persoon. Het is geen tafelspringer, zeggen we hier. Je zult hem weinig in shows op tv zien, of in magazines. Een bedeesde, discrete jongen.'

Maar succes leidt nu eenmaal tot meer aandacht. Zo saai is hij niet altijd, weten de Belgen inmiddels uit de media. Het werd nog net niet gebracht als onthulling: David Goffin houdt erg van karaoke.

Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met de Volkskrant?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van de Volkskrant rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright@volkskrant.nl.