Of Verstappens afstand op Mercedes is gedicht, is maar de vraag

Zondag is in Melbourne de eerste Formule 1-race van 2017. Max Verstappen (19) rijdt vanaf race één voor Red Bull. Dat schept verwachtingen. Maar of de achterstand op Mercedes is gedicht, valt te bezien.

Max Verstappen.Beeld Getty Images

Max Verstappen (19) waarschuwde zijn fans vorige week alvast: de eerste race van het seizoen, zondag in Melbourne, zal hij waarschijnlijk niet winnen. In Australië begint hij vandaag met vrije trainingen aan zijn derde seizoen in de Formule 1. De verwachtingen in aanloop naar zijn eerste volledige jaar in dienst van topteam Red Bull zijn torenhoog. Of hij ze kan waarmaken, hangt af van veel meer dan hem alleen.

Het zou voor de Formule 1 een zegen zijn als Verstappen dit seizoen op eigen kracht kan strijden om zeges. Vorig jaar moest hij voor overwinningen hopen op falende Mercedessen. In de afgelopen drie jaar won het Duitse topteam 52 van de 59 races. Fans, de afgelopen jaren toch al niet te spreken over de 'saaie' auto's, klaagden over de Mercedes-hegemonie.

Stoere auto

Het motiveerde racefederatie FIA voor dit seizoen de regels flink om te gooien. De auto's en banden zijn breder geworden. Teams hebben hun auto's vanaf de grond opnieuw moeten bouwen. Een goede zaak, noemde Verstappen die wijzigingen eerder deze maand tijdens de testdagen in Barcelona. 'Één team domineerde enorm. Dan passen ze de regels aan om een beetje voor opschudding te zorgen. Dat is altijd zo geweest in de Formule 1, zo om de vijf jaar, en dit is wel echt een stoere auto.'

Of die stoere auto hem in 2017 aan de wereldtitel zal helpen, is de vraag. Dat is het droomdoel waar Verstappen al over repte toen hij als 16-jarige werd gepresenteerd als toekomstig Formule 1-coureur. Het werd weggezet als de dagdroom van een puber. Verstappen wist wel beter. Zijn prestaties wekten verwondering. Het begon met de eerste WK-punten, als 17-jarige in Maleisië. Daarna kwamen de fabelachtige inhaalacties, onder meer op zijn thuiscircuit Spa. Vorig jaar was er de bliksempromotie van Toro Rosso naar Red Bull en direct daarna de eerste racezege in Spanje.

Max Verstappen.Beeld EPA

Rebels

De jongste racewinnaar in de Formule 1 toonde zich in België en Mexico van zijn rebelse kant, wars van statussen en rijdend op de grens van het toelaatbare. Het zijn eigenschappen die alle grote F1-kampioenen delen. Met de regenrace in Brazilië overtuigde hij de laatsten die nog twijfelden aan zijn kunnen. In vijftien ronden reed hij vanaf plaats zestien naar plaats drie.

Dit seizoen lijkt de wereld rond Verstappen eindelijk in hetzelfde tempo te draaien als hijzelf. Of misschien wel sneller. Want de vraag of hij dit jaar al wereldkampioen wordt, is hem in de afgelopen maanden het vaakst gesteld. Hij weet zelf als geen ander dat dan alles moet kloppen.

Betrouwbare auto

Het belangrijkste heeft hij niet in de hand: het bezit van een snelle, betrouwbare auto. Juist op dat vlak haperde het bij Red Bull tijdens de testdagen. Op geen enkele maal noteerde het team de meeste kilometers of snelste tijd van de dag. Zowel Verstappen als teamgenoot Ricciardo kampten met problemen in hun Renault-motor.

Wie de Red Bull-coureurs tijdens de korte perspraatjes van vijf minuten na een testdag observeerde, zag dat het enthousiasme over de nieuwe auto er niet vanaf spatte. Ondertussen oogde Mercedes ouderwets ongenaakbaar. Het team reed verreweg de meeste kilometers (5.102 kilometer, bijna 2.000 km. meer dan Red Bull). Ferrari zat daar vlak achter de Duitsers.

Daniel Ricciardo

Die twee teams hebben het in elk geval de eerste races beter voor elkaar dan Red Bull, denkt Verstappen. Of zijn team moet reuzenstappen hebben gezet in de twee weken tussen de testdagen en de eerste race. Als dat het geval blijkt, is er nog een flinke hindernis voor Verstappen naar de wereldtitel: teamgenoot Daniel Ricciardo (27).

De goedlachse Australiër werd vorig jaar door alle gerenommeerde autosportmedia in lijstjes met beste coureurs in 2016 boven Verstappen gezet. Hij reed vorig jaar snel, veerkrachtig en vooral constant. Juist op dat laatste vlak, cruciaal voor een wereldkampioen, liet de Nederlander vorig jaar steken vallen.

Ramprace

De fabelachtige winst in Spanje werd opgevolgd door een ramprace in Monaco. 'Je ziet nog steeds wat onervarenheid bij Max', zei negenvoudig GP-winnaar Mark Webber in november bij de laatste race in Abu Dhabi. 'Op de circuits waar hij minder kan experimenteren, zoals in de smalle straten Monaco, heeft hij het nog wat lastiger.'

Voor hemzelf zijn er dit jaar geen excuses meer. Uiteindelijk is Verstappen de grootste criticaster van Verstappen, zei hij in Abu Dhabi. Met leren is hij dit jaar wel klaar. 'Na twee seizoenen kun je niet meer spreken over leerjaren. Ik wil meer bouwen op ervaring en minder op gevoel.'

Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met de Volkskrant?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van de Volkskrant rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright @volkskrant.nl.
© 2020 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden