Nog even en Philippoussis is een topper

De druk van het thuisfront op de jonge Australische tennissers is onmenselijk groot. Sinds 1976 wordt in het tennisgekke land naar een eigen winnaar van de Open titelstrijd gehunkerd....

In de jaren tachtig verloor Pat Cash tweemaal een finale en nadien zijn de Australiërs vooral de kampioenen in de voorbeschouwingen. De buitengewoon begaafde Patrick Rafter kon het op Melbourne Park na twee eindoverwinningen in de US Open in eigen land niet waarmaken. Hij zit inmiddels al tijden geblesseerd aan de kant.

De positie in de schijnwerpers werd eind vorig jaar overgenomen door Mark Philippoussis. De Australiër met Griekse wortels werd de held van een heel werelddeel, toen hij Australië op het gravel van Nice naar de Daviscupzege leidde. Die bokaal heeft in Australië door de jaren heen in hoog aanzien gestaan.

In '98 had Philippoussis nog 'dienst geweigerd' na een ruzie met Daviscup-captain John Newcombe. Het tekent de haat-liefde verhouding tussen het land en de held. De jongen zou na het succes van Nice eindelijk een volwassen vent zijn geworden. Maar vorige week zondag werd Philippoussis in de media afgekraakt, na een dag eerder vanwege een stijve nek de finale van de Kooyong Classic, tegen Andre Agassi, te hebben gemeden.

Het belang van de Open Australische stond voorop, was zijn verdediging. Met het gewricht mocht geen risico worden genomen. En die partij tegen Agassi zou er toch wel komen, zo had de loting duidelijk gemaakt. Gisteren, in de achtste finale, was het zover: de botsing tussen de beste van de wereld en de met enig chauvinisme gekozen nummer zestien van de plaatsingslijst.

Het was de confrontatie tussen de reus (1.93 bij 92 kg) met de hardste opslag (221 km/u) en de veel kleinere, doch meest constante tennisser van het moment. Agassi, de koning van de return, is een percentagespeler. Hij maakte in de knallende slagenwisselingen in vier sets 25 onnodige fouten. Philippoussis, goed voor 25 aces, miste dertig keer vaker.

Het examen viel uit in het voordeel van de Amerikaan, die in de derde reeks zijn eerste set (5-7) van het toernooi miste. Philippoussis kreeg meer kansen op servicebreaks (9 om 6), maar miste de vastheid en een vastberaden speelplan om Agassi te bedreigen.

De Australiër meende dat een geslaagde aanval op de wereldtop niet lang meer kan uitblijven. 'Ik ben nu dicht bij de nummers een en twee van de wereld gekomen. Dat voel ik. De deur staat open. Het verschil is ervaring. En de manier om aan te sluiten is minder fouten maken.'

Philippoussis maakte een haast opgeluchte indruk. De 23-jarige Scud - vernoemd naar de raketten uit de Golfoorlog - leek blij verlost te zijn van de enorme druk van het thuisfront. Dat volgt ook nog eens zijn privé-stappen op de voet. Een amoureuze affaire met Anna Koernikova haalde de voorpagina's en het tv-nieuws.

De publicitaire hitte en chauvinistische warmte van de komende week zijn vooral voor de 18-jarige Lleyton Hewitt. Het joch uit Adelaide won zaterdag tegen de Roemeen Voinea zijn dertiende partij op rij in de nog zo verse 21ste eeuw. Hij won de toernooien van Adelaide en Sydney en is, als ongeplaatste speler, een bedreiging voor de topjongens.

De blonde jongeman met het omgedraaide petje en de te grote broek lijkt bestand tegen alle druk. De ranglijstaanvoerder in de WK-race kan de pressie beter verdragen dan zijn generatiegenote bij de vrouwen, Jelena Dokic. De beste Australische tennisspeelster kwam deze week in opspraak na een nederlaag in de eerste ronde. De wereld was te klein voor het verwende nest dat in de goede traditie van het vrouwentennis aan de hand van een bezitterige vader (Damir) loopt.

De zorg bij Hewitt betreft eerder zijn haast ongetemde ondernemingslust. Gisteren zegde hij, na veel aandrang, af voor het gemengd dubbelspel met zuster Jasmine. Na de eerste enkelspelpartij van afgelopen dinsdag kon Lleyton pas na vieren 's nachts de slaap vatten.

Hewitt zag er de gevaren voor een gezond toernooiverloop niet van in. 'In Adelaide speelde ik ook vaak laat. Voor mij was het al routine geworden.'

Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met de Volkskrant?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van de Volkskrant rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright@volkskrant.nl.