Nigel de Jong over zijn Bundesligarentree: 'ik ga pas met een rollator dat veld af'

Een sliding maken heet in Duitsland rutschen. Nigel de Jong is rutscher bij uitstek. Overal staan zaterdagavond na zijn Bundesligarentree in Hannover diepe sporen in het gras. Handtekeningen van De Jong, de kersverse aanwinst van de tegen degradatie vechtende bezoeker FSV Mainz. En al veroverde de 33-jarige Nederlander al glijdend een hoop ballen, middenmoter Hannover 96 won met 3-2.

Nigel de Jong in actie tegen Hannover 96 Beeld null
Nigel de Jong in actie tegen Hannover 96

Maar wie verder keek dan de uitslag, zag een persoonlijk succesje voor De Jong. Ruim vijf maanden had hij geen serieuze wedstrijd gespeeld door een conflict met zijn vorige club, het Turkse Galatasaray. Toch bleef hij 80 minuten vrij moeiteloos overeind - figuurlijk gezien dan. Hij repareerde en coachte veel en leidde de 0-1 van Mainz in. Maar ook de 2-2 van Hannover, toen middenvelder Felix slim over een van zijn glijdende benen viel en zo een strafschop versierde.

Het was ruim negen jaar geleden dat De Jong in de Bundesliga speelde voor Hamburger SV, destijds een omhooggevallen subtopper. De competitie is in fysiek opzicht de tweede in de wereld, na de Britse Premier League. In Nigel de Jong-taal: de eredivisie is maatje M, de Serie A is L, de Bundeliga XL en de Premier League XXL.

De Jong kan het weten. Hij groeide op bij Ajax, werd volwassen bij HSV, kampioen met Manchester City en was lang een gewaardeerde kracht bij AC Milan. Hij was op vier eindtoernooien bovendien de luxe bodyguard van de Oranjevedetten. Soms kwam hij te laat inglijden, wat in een aantal gevallen leidde tot serieus letsel bij tegenstanders. Het butste zijn imago, maar soms steekt ook heimwee op naar de geblokte strijder uit de Amsterdamse wijk Geuzenveld. De Jong: 'Ik had het er laatst met Davids over: we zijn van een uitstervend ras. In Nederland kijkt men graag naar schoonheid. Maar je hebt ook bijters nodig, die het elftal mentaal sterker maken. Van wie dan soms vergeten wordt dat ze ook aardig kunnen voetballen.'

Toch kwam de kans bij het ambitieuze Mainz onverwacht. Generatiegenoten Van Persie (eredivisie) en Sneijder (Qatar) doen juist een stap terug, terwijl De Jong feitelijk al eerder was afgeschreven als topvoetballer. Hij koos in 2016 voor LA Galaxy, maar met het gebrekkige niveau en het verre reizen was hij al na zes maanden klaar. Na een trainerswissel werd hij uit de selectie gezet, zoals wel vaker gebeurt bij de wispelturige Turkse topclub.

De vrolijkheid van De Jong zaterdagavond na zijn comeback was daarom begrijpelijk. Zelfs het tribunaal van vier Duitse cameraploegen over de veroorzaakte strafschop onderging hij met een glimlach: 'Ik ging voor de bal en die jongen had me gezien en gedacht: oké, dat is De Jong, die gaat honderd procent rutschen. Hij zocht het contact. Sluw. In de kleedkamer nam ik direct de verantwoordelijkheid voor die goal. Nu moeten we verder.'

Geen lichte opdracht die de 81-voudig international zich heeft gesteld. Mainz is een van de kleinere clubs in de Bundesliga, maar groeide het laatste decennium uit tot subtopper dankzij een goede jeugdopleiding. Succesvolle nieuwlichters als Jürgen Klopp en Thomas Tuchel ontbolsterden er.

Degradatie past niet in de plannen. Er was blijkbaar zo veel behoefte aan de ervaring van de Nederlander dat hij al na negen dagen een basisplaats kreeg. Ploeggenoot en oud-Ajacied Viktor Fischer snapt dat. 'De wereldklasse, het zelfvertrouwen en de winnaarsmentaliteit druipen ervan af. Dat had deze ploeg nodig. Nigel is gretig, hard, eerlijk, en een gangmaker.'

Afbreukrisico interesseert de middenvelder niet. 'Wat de buitenwereld van Nigel de Jong vindt, interesseert me niet. Ik volg mijn eigen gevoel. Ik wil afsluiten hoe ik wil afsluiten. Strijdend. Bij een club waar het echt om voetbal draait, de organisatie klopt en iedereen een kwartier voor de afgesproken tijd al op het trainingsveld staat. Naast de rijstepap heb ik vooral de Duitse stiptheid gemist.'

Eigenlijk was het zijn plan om lang in Californië te vertoeven. 'Los Angeles is een stad met mogelijkheden, ook na je carrière.' Wilde hij er acteur worden, net zoals oud-voetballer Vinnie Jones lukte? 'Ha, wie weet... maar ik was met andere dingen bezig. Ik heb een autobedrijf, handel in vastgoed en bouw parkeergarages, ook in Duitsland. Zakendoen heb ik altijd leuk gevonden.'

Voetbal gaat boven alles. 'Dat doet mijn hart racen. Dat was een beetje uit me gezogen. Ik wilde het terug nu het nog kan. Dat hebben die andere gasten, Robin, Rafael en Wesley ook. We gaan door tot we erbij neervallen. Pas met een rollator dat veld af. De energie, de vrolijkheid, de onderbroekenlol in de kleedkamer, het toeleven naar een wedstrijd; dat heb ik zo gemist.'

Er waren andere opties. Financieel interessanter of met meer kans op prijzen. 'Het gaat erom: wat bevredigt mij? Ik wil dit meemaken: proberen zo'n degradatiespook te verslaan met gelijkgestemden. Is toch mooi? Het leven gaat om ervaringen verzamelen.'

Hij tekende voor een halfjaar. Bewust. 'Ik wil me eerst bewijzen, wil een nieuw contract echt verdienen. Kan de oude krijger het nog?'

Klinkt als een Rocky-film. De Jong lachend: 'Toch iets van Hollywood.'

Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met de Volkskrant?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van de Volkskrant rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright @volkskrant.nl.
© 2021 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden