Nieuwe nummer één Kerber wint US Open

Ze is de eerste Duitse winnaar van de US Open sinds 1996, toen haar mentor Steffi Graf won. Angelique Kerber is nu de nieuwe nummer één van de wereld.

Angelique KerberBeeld afp

Angelique Kerber laat zich op de harde baan vallen. Ze draait op haar rug en slaat meermaals haar handen voor de ogen. Een mengeling van huilen en lachen kan ze niet bedwingen. De Duitse gelooft bijna niet dat ze zojuist de US Open heeft gewonnen. In de finale tegen Karolina Pliskova is ze met 6-3, 4-6, 6-4 te sterk.

Na de winst op de Australian Open, begin dit jaar, volgt ze opnieuw haar jeugdidool en mentor Steffi Graf op. Als eerste Duitse winnaar in New York sinds 1996. Voor Kerber is het nauwelijks te bevatten. Bovendien is de 28-jarige tennisster vanaf vandaag de nieuwe nummer één van de wereld, als oudste nieuwe leider van de ranglijst.

Nummer 1 van de wereld

Kerber neemt de koppositie over van Serena Williams, die de lijst liefst 186weken aanvoerde. Een evenaring van het record van Graf. Williams heeft moeite haar te passeren. Ook in het aantal grandslamtitels gaan ze gelijk op: 22 om 22. Dit jaar was Wimbledon het enige grandslamtoernooi dat Williams won.

Legio toeschouwers in het Arthur Ashe-stadion hadden wellicht met het oog op die mogelijk historische gebeurtenis een kaartje gekocht voor de vrouwenfinale. Het liep anders. Williams verloor de halve finale van de Tsjechische Pliskova en moet zeker tot 2017 wachten om een 23ste grand slam bij te schrijven.

Het werd dus Kerber. 'Om hier te winnen is heel speciaal voor me', zei ze. 'Alles begon hier voor mij in 2011.' In dat jaar stootte ze in New York als nummer 92 van de wereld onverwachts door tot de halve finales. Ze verloor van de latere kampioene Samantha Stosur.

Beeld ap

Hoewel Kerber zich daarna ontwikkelde tot toptienspeelster, lukte het haar niet meer tot de laatste vier te geraken op een grandslamtoernooi. Tot dit seizoen. Naast de twee grandslamtitels stond ze in de finales van Wimbledon en de Olympische Spelen. Een uitzonderlijke kentering in haar carrière. De afgelopen tien jaar wist alleen Williams meer dan één grandslamtitel per jaar te veroveren.

'Ze geeft nooit op', zei trainer Torben Beltz. 'Dat is altijd al zo geweest, maar nu gelooft ze ook meer in zichzelf.' Een groot deel van dat vertrouwen dankt Kerber aan Graf. Samen perfectioneerden ze haar diepe, lange ballen. Graf liet haar inzien wat nodig was om de extra stap te zetten.

Uithoudingsvermogen, agressiviteit en efficiëntie, het mocht allemaal flink worden opgevoerd. 'Niet zomaar de ballen over het net slaan', zei Kerber daar na afloop zelf over. Kortom, haar verdedigende huisstijl moest worden aangevuld om de echte top te kunnen bestormen.

Defensie als basis

Maar haar defensie blijft de basis om op terug te vallen, zo is ook terug te zien in de finale. Veelvuldig slaat Kerber gehurkt de ballen vlak terug. Ze is stabiel, maakt weinig (17) fouten; Pliskova daarentegen driemaal zoveel. Meteen in de openingsgame breekt de linkshandige Kerber haar.

Lang houdt ze de controle. Haar 24-jarige opponent is slordig, misschien ook door de zenuwen. Het is haar eerste grandslamfinale. Pliskova, het acekanon van het vrouwentennis, kwam tot deze editie van de US Open nooit verder dan de derde ronde op een hoofdtoernooi. Daarmee was ze in de toptwintig een vreemde eend in de bijt.

Dat ze waardig tegenstand kan bieden was op voorhand wel duidelijk. Nog geen maand geleden verloor Kerber met duidelijke cijfers van de 1.86meter lange tennisster. Op het toernooi van Cincinnati werd het 6-3, 6-1. Ook versloeg Pliskova op weg naar de finale in New York beide zussen Williams. Een prestatie tot nog toe alleen leek voorbestemd voor grootheden als Graf, Hingis, Davenport, Henin en Clijsters.

Angelique KerberBeeld anp

In de finale knoeit Pliskova met breakkansen. Pas in de tweede set, bij de vijfde mogelijkheid, lukt het haar. Ze dwingt een derde set af. Knap, want gedurende het toernooi verloor Kerber er geen enkele. Het doet de Duitse wankelen, een oude gewoonte komt bovendrijven. Opeenstapelingen van fouten gaan in haar hoofd zitten, maar ze is veranderd, positiever geworden, sterker.

Kerber vecht zich ondanks een nieuwe break van Pliskova terug in de derde set naar een 5-4 voorsprong. De Tsjechische mag serveren, maar wint geen enkel punt meer. Een fraaie lovegame bezorgt Kerber de titel.

Net als na de Australian Open krijgt ze de felicitaties van raadgeefster Graf. 'Klasse hoe je hebt gewerkt, gevochten en je zenuwen onder controle hebt gehouden', schrijft ze op Facebook. Wellicht is het Kerber die weet te voorkomen dat Williams Graf de komende jaren in de recordboeken voorbijstreeft.

Kerber: 'Ik droomde er altijd al van de nummer één te worden. Dat het harde werk nu wordt beloond, is het beste gevoel dat er is.' De beker krijgt een speciaal plekje. Net als haar eerste grandslambeker komt ook deze in de woonkamer van haar opa en oma te staan.

Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met de Volkskrant?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van de Volkskrant rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright @volkskrant.nl.
© 2020 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden