Bondscoach Max Caldas (Ned) tijdens de Hockey World League Final.
Bondscoach Max Caldas (Ned) tijdens de Hockey World League Final. © ANP

Niemand snapt de Hockey World League: Oranje kan zonder zege in de groepsfase alsnog goud winnen

'Als sportman kan ik niet uitleggen dat we nog in het toernooi zitten'

Voor het eerst behaalden de hockeyers geen enkele zege in de groepsfase en desondanks kan de ploeg van Max Caldas het toernooi in India nog winnen. Welkom bij de laatste editie van de Hockey World League, waarin de acht deelnemers al zijn geplaatst voor de kwartfinales. En zo kon België als ongeslagen groepswinnaar woensdag na shoot-outs verliezen van gastland India, dat in groep B als laatste was geëindigd.

België had het Nederlandse team in de laatste poulewedstrijd nog overklast. Alles is mogelijk bij een kolderiek toernooi, dat na vijf jaar alweer van de kalender verdwijnt. 'En misschien maar beter ook', aldus bondscoach Max Caldas. Het Nederlandse team stuit vandaag in de kwartfinales op aartsrivaal Duitsland, winnaar van groep B.

'Als sportman kan ik niet uitleggen dat we nog in het toernooi zitten', zegt Caldas, telefonisch vanuit Bhubaneswar. 'We grijpen deze herkansing met beide handen aan. De invoering van de kwartfinales is prima, de aanloop slaat nergens op. Wij hadden met één puntje om plaats vijf tot acht moeten spelen. België ligt er nu uit, wij kunnen nog goud winnen. Dat begrijpt niemand.'

Krom concept

'We spelen tegen de beste landen ter wereld, voor ons telt die eer wel degelijk'

Mink van der Weerden

In juni was Nederland al geplaatst voor het WK door bij de derde ronde van de HWL in Londen (formeel de halve finales van het landentoernooi) de kwartfinale tegen China te winnen. 'Ik heb mijn vrienden geprobeerd uit te leggen hoe het toernooi in elkaar steekt', vertelt aanvoerder Mink van der Weerden, die vanwege een enkelblessure niet meer inzetbaar is.

'Het zijn slimme jongens, maar niemand snapte het. De kwartfinale in een halve finale, wie heeft dat verzonnen? Als spelers benaderen we het als een apart toernooi. HWL 3 of HWL 4, hoe ze ook mogen heten, wij willen elk toernooi winnen. Maar het concept blijft krom.'

Bovendien was de halve finale van de HWL vanwege die WK-kwalificatie belangrijker dan de eindronde in Bhubaneswar. Een blunder van formaat, stelt coach Caldas. 'Ik pleit al jaren voor de aanstelling van een technisch directeur bij de internationale hockeyfederatie FIH. Iemand met gevoel voor sport zal een halve finale niet belangrijker maken dan een finale.'

En dus speelt Nederland in feite een oefentoernooi in het stadion van Kalinga Lancers, waar volgend jaar ook het WK wordt gehouden. 'Je kunt hier eigenlijk niet verliezen', stelt Van der Weerden. 'Als we vijfde worden dan hadden we beter twee weken thuis kunnen blijven. We spelen tegen de beste landen ter wereld, voor ons telt die eer wel degelijk. Maar ik snap ook dat de hockeybond denkt: waar geven we ons geld aan uit? Er is geen prijs verbonden aan de HWL. Voor de buitenwereld is het een toernooi van niks.'

Pro League

'We bedenken een nieuw toernooi en schaffen die weer af. Als je van hockey een wereldsport wilt maken, moet het transparant zijn'

Mink van der Weerden

Met de Hockey World League verdwijnt ook de Champions Trophy van de kalender. In juni 2018 organiseert Nederland in Breda de laatste Champions Trophy. De status van het elitetoernooi voor acht landen was al ondermijnd door de invoering van de Hockey World League. Van der Weerden: 'Voor de spelers was de Champions Trophy een fantastisch toernooi, misschien wel belangrijker dan het EK.'

Vanaf 2019 wordt naast de reguliere titeltoernooien (EK, WK, Olympische Spelen) de mondiale 'Pro League' ingevoerd, met uit- en thuiswedstrijden voor de deelnemers. Van der Weerden: 'We zijn geneigd om vanuit Nederlands perspectief naar de nieuwe opzet te kijken, want de hoofdklasse is voor ons van vitaal belang. In landen als Australië en Argentinië - zonder grote clubcompetitie -  spelen internationals onder hun niveau. Voor hen is de Pro League zeer interessant.'

De formule van de Pro League is nog onduidelijk. De competitie zal meerdere keren moeten worden onderbroken voor uit- en thuisduels. Caldas: 'We zullen moeten waken voor een gezond imago van de hockeysport. Ik merk al in Bhubaneswar dat de FIH liever met de tv-omroepen overlegt dan met de coaches.'

Hockey moet begrijpelijk blijven, aldus Van der Weerden. 'We zijn voortdurend spelregels aan het veranderen, bedenken een nieuw toernooi en schaffen die weer af. Als je van hockey een wereldsport wilt maken, moet het transparant zijn. Je hebt vaste volgers nodig, geen mensen die af en toe naar hockey op tv kijken. Op deze manier keert het publiek zich juist van de hockeysport af.'