New York maakt zich op voor de primeur: Federer tegen Nadal

37 steden in 13 jaar - nu ontmoeten de twee kampioenen elkaar voor het eerst in New York

Federer (l) en Nadal tijdens hun tweede treffen, maart 2005. Beeld Getty Images

De US Open maakt zich op voor een late primeur: het eerste duel tussen Roger Federer en Rafael Nadal. Na 37 ontmoetingen in vele wereldsteden, verspreid over 13 jaar, lijkt eindelijk New York aan de beurt voor een klassieker tussen de vijfvoudig en tweevoudig kampioen.

Nummer drie

Federer en Nadal moeten nog een horde overwinnen voor het zover is. De Zwitserse nummer drie van de wereld treft woensdag in de kwartfinale Juan Martin Del Potro, de boomlange Argentijn die hem in 2009 met zijn zwiepende, vlakke forehand in vijf sets afhield van zijn zesde titel op rij. Nadal dient af te rekenen met Andrei Rublev, een 19-jarige verrassing uit Rusland die voor het eerst in de kwartfinale van een grandslamtoernooi staat.

De kans is groot dat beide vedetten de kwartfinales doorstaan. Ze zijn in het toernooi gegroeid. Federer is op stoom gekomen na zijn vijfsetters in de de eerste twee ronden. In de derde ronde zette de 36-jarige Zwitser zijn Spaanse generatiegenoot Feliciano Lopez opzij in drie sets. Met de 33-jarige Duitser Philipp Kohlschreiber had hij maandagnacht evenmin moeite: 6-4, 6-2, 7-5.

Feliciano Lopez. Beeld AP

Nadal

Ook de 31-jarige Nadal komt, zoals gewoonlijk, gaandeweg het toernooi steeds beter in vorm. Maandagnacht won hij voor het eerst een wedstrijd zonder een set te verspelen. Hij gunde de Oekraïner Aleksander Dolgopolov slechts zeven games: 6-2, 6-4, 6-1.

Federer treft vannacht in Del Potro een tegenstander die geen schim is van de US Openkampioen van acht jaar geleden. De 28-jarige Argentijn, die na zijn titel gold als een potentiële nummer één, heeft langdurig geworsteld met polsblessures. Die gewrichten konden het geweld van zijn slagen niet aan. In 2010 werd hij geopereerd aan zijn rechterpols. Daarna moet zijn linkerpols driemaal onder het mes.

37 wedstrijden hebben Federer en Nadal gespeeld. Niet een keer trofen ze elkaar in New York. Het gaat er nu van komen als beiden de kwartfinales doorkomen.

Zijn spel is door die ingrepen veranderd. De polsen kunnen de harde, vlakke backhand niet meer verdragen; hij kiest vaak voor minder aanvallende ballen met tegendraads effect (slice). Federer is met zijn backhand juist agressiever gaan spelen, vooral sinds hij is overgestapt naar een groter racketblad. 'Ik denk dat we vandaag andere spelers zijn dan acht jaar geleden', zei de Zwitser die bekende dat hij soms met weemoed terugdenkt aan de verloren finale. 'Het is een van die wedstrijden die ik graag over zou spelen. Ik denk dat ik dan waarschijnlijk zou winnen.'

Federer, die de laatste drie onderlinge duels van de Argentijn won, heeft het voordeel dat Del Potro niet geheel fit is en mogelijk vermoeid. Hij plaatste zich met grote moeite voor de kwartfinale door het als zesde geplaatste Oostenrijkse talent Dominic Thiem (23) in de vierde ronde in vijf sets te verslaan 1-6, 2-6, 6-1, 7-6, 6-4. Hij overleefde in de tiebreak van de vierde set twee matchpoints. Del Potro: 'Ik ben moe, maar hopelijk kan ik een beetje herstellen voor het duel tegen Roger.'

Eerste halvefinalist

Pablo Carreno Busta heeft dinsdag als eerste de halve finale van de US Open bereikt. De Spanjaard versloeg in het Arthur Ashe stadion Diego Schwartzman in drie sets: 6-4, 6-4, 6-2. Carreno Busta is als twaalfde geplaatst in New York, zijn Argentijnse opponent als 29ste. Voor de speler uit Barcelona is het de eerste keer dat hij doordringt tot de laatste vier van een grandslamtoernooi. Zijn beste prestatie tot nu toe was het bereiken van de kwartfinale, eerder dit seizoen op Roland Garros. Daarin gaf hij op tegen de latere winnaar Rafael Nadal.

Rublev

Nadal kent zijn opponent van woensdag alleen van een trainingskamp op Mallorca, enkele jaren geleden. Hij speelde nooit een wedstrijd tegen de Russische nummer 53 van de wereldranglijst, die zich als enige tiener schaarde bij de laatste acht van de US Open. Rublev is de zoon van een voormalige profbokser en professionele tennislerares. Hij won drie jaar geleden de juniorentitel op Roland Garros, het toernooi dat Nadal tienmaal won.

Rublev schakelde in New York twee toptienspelers uit: de eeuwige belofte Grigor Dimitrov (nummer 7) in de tweede ronde en de Belg David Goffin (nummer 9) in de vierde ronde. Voor die laatste zege had hij maandagnacht slechts drie sets nodig: 7-5, 7-6, 6-3.

Rublev verkondigde na die zege dat hij in de kwartfinale niets te verliezen heeft. Een opmerking die door Nadal met enige scepsis werd ontvangen. Na vijftien jaar toptennis kent de Spaanse nummer één haarfijn het verschil tussen winst en verlies.

Andrey Rublev. Beeld AP

'Natuurlijk heeft hij iets te verliezen. En natuurlijk heb ik dingen te verliezen. Ik kan je een ding vertellen: deze sport draait om winst, niet om verlies. Aan het eind van je loopbaan onthoudt niemand je nederlagen. Mensen onthouden overwinningen.'

Die boodschap leek een verkapte verwijzing naar zijn recente nederlagen tegen Federer. Viermaal op rij is hij inmiddels verslagen door de Zwitser: de slechtste reeks in dertien jaar tijd. Dit jaar was hij driemaal de klos op hard court, de ondergrond waarop ook in New York wordt gespeeld. Hij bekende eerder dit toernooi ruiterlijk dat hij in de halve finale liever niet tegen Federer zou uitkomen.

Nederlaag in Melbourne

Vooral de nederlaag in Melbourne, in de finale van de Australian Open, is Nadal bijgebleven. Had hij die wedstrijd als winnaar afgesloten (in de vijfde set stond hij met 3-1 voor) dan had hij alle grandslamtoernooien tweemaal gewonnen, als enige proftennisser. Het was zijn vijftiende titel geweest, slecht twee minder dan Federer op dat moment. Met Roland Garros in het vooruitzicht, het toernooi dat hij in mei won, was het niet ondenkbaar geweest dat hij het record van Federer zou verbeteren.

Die hoop lijkt nu vervlogen. Federer maakte in Melbourne een einde aan een periode van vijf jaar zonder grandslamtitels. Na de Australian Open won hij ook Wimbledon. Hij bracht zijn totaal op negentien titels, vier meer dan Nadal. Federer geldt dan ook als de titelfavoriet in New York, al weet elke tennisliefhebber dat die status weinig waard is als hij zijn aartsrivaal vrijdag in de halve finale treft. Dan komt het aan op bravoure, uithoudingsvermogen en vooral: inspiratie. New York ziet er naar uit.

Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met de Volkskrant?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van de Volkskrant rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright@volkskrant.nl.