Negen maanden nadat hij leek veroordeeld tot een rolstoel, verrast Tiger Woods vriend en vijand

Tiger Woods tijdens zijn oefenronde voor de Masters in Augusta. Beeld AFP

Het is al dertien jaar geleden dat Tiger Woods het groene jasje van de Masters voor het laatst aan mocht trekken, tien jaar geleden sinds hij nog een major won en pas negen maanden geleden dat hij slapend in een auto werd gearresteerd en de wereld werd geconfronteerd met een politiefoto van een aan lager wal geraakt golf- fenomeen. De 14-voudig majorwinnaar zat zwaar onder de medicijnen en kon door helse rugpijnen amper lopen.

Woods leek voorbestemd tot een revalidatiecentrum of afkickkliniek. In plaats daarvan staat hij als 'walking miracle' op het heilige gras van Augusta National, waar vanaf donderdag het meest prestigieuze golftoernooi van het jaar plaatsvindt: The Masters. En Woods is bij de bookmakers met 9-1 meteen een van favorieten.

Opmerkelijk, want sinds zijn rentree won hij nog geen toernooi. Daarbij is de Amerikaan met 42 jaar eigenlijk te oud voor de absolute top en staat hij niet in de top-100 van de wereldranglijst. Maar iedereen wil dat hij wint en iedereen denkt dat hij wint. Een betere marketing voor golf is er niet.

De Amerikanen zullen de komende vier dagen massaal van basketbal en football naar golf zappen. Misschien dat golffans kunnen genieten van de drives en putts van de Amerikanen Dustin Johnson en Justin Thomas, de nummers één en twee van de wereld, het grote publiek wil Woods zien.

De oefenronde die hij dinsdag liep trok al hordes belangstellenden. Na afloop probeerde Woods de hoge verwachtingen te temperen. 'Laten we niet te hard van stapel lopen. Er moeten vier rondes worden gespeeld. In de jaren dat ik won was altijd een van de onderdelen van mijn spel exceptioneel: de ene keer de drives, de andere keer de ijzers en de volgende keer de putts.'

Het is mogelijk dat de veertienvoudig majorwinnaar alleen een figurantenrol vervult en de cut, de schifting, op vrijdag niet eens haalt. Maar Woods heeft in de korte tijd dat hij weer speelt, bewezen dat hij met de top mee kan. Behalve een aantal goede klasseringen op toptoernooien haalde hij op 11 maart met zijn swing een snelheid van 129,8 mijl (bijna 210 kilometer), de hoogst gemeten swingsnelheid van dit seizoen. Negen maanden nadat hij leek veroordeeld tot een rolstoel, verraste hij vriend en vijand.

Als Woods in de finale van The Masters meedoet, bewijst hij de sport een enorme dienst. De kijkcijfers van de toernooien die Woods dit jaar speelde, verdrievoudigden in vergelijking tot een jaar geleden. Golfclubs wrijven zich in de handen alleen met het idee dat hij weer terug is. Het stagnerende ledenbestand krijgt weer een oppepper.

De cijfers zijn veelzeggend. In 2000 - het jaar dat Woods op zijn top stond - werden in de VS 518 miljoen rondjes golf gespeeld. In 2017 - het jaar dat Woods niet speelde - waren dat er 71 miljoen minder. In 2000 werden 280 golfbanen in de VS geopend. Vorig jaar maar 25. Producenten van golfattributen hopen weer goede zaken te doen, zeker degenen met wie Woods een contract heeft afgesloten. Omdat Nike is gestopt met de productie van golfballen speelt Woods met Bridgestone. De fabrikant heeft dit jaar al drie keer zoveel ballen verkocht als in 2017. Woods is commercieel al een walking miracle.

Geen herrie op The Masters

Als het aan de organisatie ligt zullen de deelnemers aan The Masters bij elke slag een speld kunnen horen vallen. Voor een keer zal golf weer de oude beschaafde elitesport zijn waar geschreeuw en boegeroep niet zullen worden getolereerd. Wie dat doet zal in 10 seconden bij zijn lurven worden gegrepen en buiten de poort worden gezet. Woods heeft van golf een volkssport gemaakt die een ander en luidruchtiger publiek lokt. In 2010 riep een toeschouwer bij een van Tigers afslagen keihard mashed potatoes (aardappelpuree), zodat zijn moeder op de televisie kon horen dat hij erbij was. Sinds die tijd is het een gevleugelde uitroep geworden, net als Dilly Dilly of Get in the hole. De spelers onder wie de Noord-Ier Rory McIlroy hebben afgelopen tijd klachten ingediend over de luidruchtigheid van het publiek. Justin Thomas liet in februari zelfs iemand verwijderen die Get in the bunker had geroepen na zijn afslag.

Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met de Volkskrant?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van de Volkskrant rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright@volkskrant.nl.