Nederlandse honkballer is een superster in Los Angeles

Als de beat van hiphopklassieker California Love van Tupac en Dr. Dre door het Dodger Stadium in Los Angeles dreunt, weet het bezoekende team het al: het wordt een moeilijk verhaal om de laatste innings nog punten te scoren. Het is de opkomstmuziek van de op Curaçao geboren Kenley Jansen. In zijn rol als afsluitende pitcher is hij een van de belangrijkste spelers dit seizoen voor de honkbalploeg uit Los Angeles.

Kenley Jansen in de eerste wedstrijd tegen Houston Astros, 3-1.Beeld Getty Images

'De Houston Astros en de Los Angeles Dodgers hebben veel gemeen... maar slechts een van de twee ploegen heeft Kenley Jansen', is de veelzeggende kop in The Washington Post boven de voorbeschouwing op de World Series, de finale (best-of-seven) van het Amerikaanse honkbalseizoen die door de Dodgers met een overwinning goed is begonnen. Vannacht maakten de Astros gelijk.

Bill Shaikin is honkbaljournalist van de Los Angeles Times. 'Ik heb het publiek in het Dodger Stadium zelden zo gek zien worden als dit seizoen bij de opkomst van Jansen. Hij is echt een grote held hier. Een van de belangrijke mannen die de Dodgers hun eerste titel sinds 1988 moet bezorgen.'

De koning van de cutter

De Nederlandse international Kenley Geronimo Jansen (30) kan in Nederland over straat. Dat is in Los Angeles onmogelijk, zegt Shaikin. 'Niet alleen omdat hij een beest is op het honkbalveld en ook echt een sportheld. Hij is daarbuiten een zeer aimabele man. Altijd aan het lachen.'

Jansen is de zogenoemde closer van de Dodgers. Closers nemen pas in de slotfase van een wedstrijd hun plaats in op de werpheuvel om hun ploeg er doorheen te slepen. De wedstrijd op slot te gooien, zoals dat heet. De Dodgers wonnen met Jansen dit seizoen meer dan honderd wedstrijden. 'Closers zijn killers', aldus Steve Janssen, werptrainer van het Nederlandse team, die ook met Jansen werkte. 'Ze presteren het beste onder druk.'

Jansen bezorgt slagmannen slapeloze nachten. Hij is de nieuwe koning van de cutter, zoals zijn favoriete worp heet: een streep van soms wel 98 mijl per uur (158 kilometer per uur) die op het laatste moment afbuigt. Die bal is bijna niet te bespelen voor de mannen die tegenover hem staan.

Kenley JansenBeeld afp

300x zo vaak om zijn as

Op MLB.com staat dat zijn 'signature pitch' bijna driehonderd keer vaker per minuut om z'n as draait dan de gemiddelde worp het afgelopen seizoen. De slagmannen weten welke worp er gaat komen en toch lukt het ze maar moeilijk punten te maken tegen Jansen.

Vergelijk de worp van Jansen met de perfect backhand van Roger Federer of de steekpass van Andrés Iniesta; ook bij Jansen lijkt het alsof het hem schijnbaar geen moeite kost zijn feilloze fastball te gooien. Zijn stijl wordt vergeleken met die van Mariano Rivera, de legendarische werper van de New York Yankees die in 2013 afscheid nam. Ook hij was een closer die het moest hebben van zijn snoeiharde cutter.

Waarom zijn closers zo belangrijk? De uitleg van Dodgers-coach Roberts in The Washington Post: 'Je moet anders nadenken als je tegen een team speelt met zo'n pitcher achter de hand. Je weet niet wanneer een coach hem zal inzetten. Dus je moet misschien wat agressiever gaan spelen - zeker als je weet dat Jansen goed is voor zes man uit in de laatste twee innings. Dat dwingt de manager van de tegenstander zijn hand te overspelen.'

Jansen is dus een superster. Met een contract van zo'n 80 miljoen voor vijf jaar ook nog eens de best verdienende Nederlandse sporter ter wereld. Nu kan hij het hoogst haalbare bereiken voor een honkballer: de World Series winnen. De prestaties van Jansen worden dan ook op de voet gevolgd door zijn vrienden en teamgenoten in Nederland. De Nederlandse honkbalbond organiseert in de nacht van vrijdag op zaterdag een kijkavond.

Als de Dodgers kampioen worden, zal het volksfeest voor iemand uit Nederland niet te bevatten zijn, zegt LA Times-journalist Shaikin. 'We hebben het hier over miljoenen fans in de straten van de stad. Die zullen allemaal het lijflied van Jansen meezingen: California Love.'

Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met de Volkskrant?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van de Volkskrant rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright @volkskrant.nl.
© 2020 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden