Nederlandse boksbondscoach: 'Ali was van een andere planeet'

Nadat Hennie van Bemmel zaterdagochtend 'goed en wel' wakker was, kon hij niet anders dan kijken naar de stroom van beelden op BBC en CNN. Het nieuws van het overlijden van Muhammad Ali overviel de Nederlandse boksbondscoach. 'Als Muhammad Ali overlijdt, gebeurt wereldwijd iets met de nieuwsvoorziening, zoals dat nationaal gebeurde na het overlijden van Johan Cruijff.'

Muhammad Ali tijdens een training in München. Beeld epa

'Aan de ene kant schrik je, aan de andere kant weet je dat hij al jaren erg ziek was. Toch komt het dan alsnog heel onverwachts, zoals ook met Johan Cruijff.' 'Wonderschone beelden' zag hij op de Engelse zender. Zo begon Van Bemmel de dag meteen met een uitvoerige documentaire over Muhammad Ali.

Muhammad Ali in actie op televisie, dat was vroeger vaste prik. Ook veel Nederlanders - waaronder Van Bemmel 'als jong ventje' - zaten regelmatig midden in de nacht voor de buis. 'Ali presteerde het om het halve land 's nachts op te laten staan.'

'Maar ik denk dat we de mooiste periode hebben moeten missen.' In 1966 weigerde Ali militaire dienst, om te dienen in Vietnam. Hij werd veroordeeld en kreeg pas in 1970 zijn bokslicentie terug.

Schorsing

'Voor zijn schorsing was hij van een andere planeet. Hij werd op zijn absolute top op non actief gesteld. Natuurlijk heeft hij daarna ook geweldige dingen laten zien. Maar je vraagt je wel af wat hij allemaal had kunnen doen als hij die schorsing niet had gekregen. Wat dan?'

Van Bemmel roemt Ali's bijzondere manier van boksen. Zijn 'meesterlijke linkse directe', was van wereldklasse. 'Het zag er bij hem altijd uit alsof het nooit geoefend was, als een regelrechte ingeving.' Los van zijn grote talent was Muhammad Ali ook een geweldige sportman. 'Uren, uren werkte hij aan zijn techniek. Perfectioneren, perfectioneren en nog eens perfectioneren.'

'En neem zijn machtige reflexen. Hij kon een tegenstander een stoot laten missen op twee centimeter. De meeste boksers hebben wel 10 centimeter afstand nodig. Hij niet. En dan kon hij gewoon meteen overnemen en aanvallen.'

Ali vecht tegen de Duitser Karl Mildenberger. Beeld epa

Ook zijn vindingrijke uitspraken vlak voor partijen beklijven. Voor de wedstrijd tegen Sonny Liston in 1964 bijvoorbeeld, toen hij aftrapte met de weinig verhullende woorden: 'I am the greatest'. Of het rijmpje, als een rap: 'Float like a butterfly, sting like a bee. The hands can't hit what the eyes can't see.'

Van Bemmel: 'We hebben natuurlijk gesmuld en gelachen om zijn rijmpjes voorafgaand aan partijen.' Maar belangrijker waren zijn speeches over mensenrechten, vindt de bondscoach. 'Dan stond er iemand die ook serieus en goed zijn verhaal wist te vertellen en benadrukte dat boksen maar een spelletje was.'

'Ik zie hem nog zo op de trappen staan in Alabama, net nadat Martin Luther King was overleden. Hij zei: 'Heb je wel eens een zwarte engel gezien? Nee. Wit is altijd goed. En zwart is slecht.' Zo raak was dat.'

Ali in Las Vegas. Beeld epa

Medaille

Of die keer dat Muhammad Ali zijn medaille in de Mississippi gooide, memoreert Van Bemmel. 'Wat moet ik ermee, zei hij. Die heb ik voor het land gewonnen waar ik niet eens in dezelfde bus mag zitten als de blanken. Waar je aparte bankjes hebt voor donkere mensen.' Het raakte Van Bemmel diep.

In 2007, in Chicago, zag Van Bemmel de bokser in levenden lijve. Samen met de Nederlandse bokser Peter Müllenberg woonde hij de openingsceremonie van de WK bij. 'Eén voor één kwamen beroemdheden binnen. Sylvester Stallone. Evander Holyfield. Er werd hard geklapt natuurlijk. Weer gingen de deuren open. Nu was het Muhammad Ali die binnenkwam. Het werd muisstil in de zaal. Iedereen ging staan. Een geweldige ervaring. Dan zie je goed wat hij teweeg heeft gebracht.'

Muhammad Ali vecht tegen Floyd Patterson. Beeld epa
Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met de Volkskrant?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van de Volkskrant rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright@volkskrant.nl.