Nederlands beste schaker, Anish Giri, bereidt zich voor op Tata Steel met Muhammad Ali

'Mensen gunnen mij de zege. Als ik het goed aanpak is dat een voordeel.

Hoe bereidt Anish Giri, de beste schaker van Nederland, zich voor op het Tata Steel Chess Tournament, dat zaterdag begint? Onder meer door te vechten tegen gedachten over schaken. Met hulp van Muhammad Ali.

Schaakgrootmeester Anish Giri dinsdag tijdens een Meet & Greet met fans in Hilversum. Foto Simon Lenskens

Nooit meer neemt Anish Giri hertenbiefstuk tijdens een toernooi. 'Het leverde me nogal wat kritiek op van mijn moeder. Ze vond dat geen dier wat je op gaat eten. Daarna verloor ik vijf partijen op rij. Vanaf dat moment eet ik geen vlees meer van lieve diertjes. Koe, varken: prima, maar geen hert meer.'

Anish Giri is 23 jaar en de beste schaker van Nederland. In een trendy café in Hilversum houdt hij op dinsdagochtend een Meet & Greet met fans en is beschikbaar voor journalisten die willen weten hoe hij er voor staat met het oog op het Tata Steel Chess Tournament, dat zaterdag in Wijk aan Zee begint.

Vroeger kwam hij nog weleens terneergeslagen terug van dit soort bijeenkomsten. 'Iedereen wilde maar weten of ik ging winnen. Ik ervoer heel veel druk.' Die tijd is voorbij. 'Nu denk ik: leuk, iedereen is positief. Ik ga lekker door met waar ik mee bezig was. Kwestie van ervaring, denk ik.'

Giri heeft een serieuze voorbereiding achter de rug in aanloop naar het Tata Steel Chess. Twee weken verbleef hij op Papendal. Hij bedacht er nieuwe strategieën, rustte uit en werkte er aan zijn conditie.

Niet dat het heel veel scheelt voor een schaker, fit zijn. 'Misschien 5 procent', schat hij in. 'Maar als je goed in je lijf zit, krijg je daar zelfvertrouwen van. En dan is het misschien wel 20 procent.'

Tijdens 'een of andere domme conditietest' die hij tijdens zijn verblijf op Papendal aan het doen was, zag hij verderop in de sporthal een groepje geblokte atleten binnenkomen, met in hun midden een meisje met een blonde paardenstaart. Verdomd, dacht hij, dat is Dafne Schippers.

'Ik dacht dat die hal alleen gebruikt werd door losers zoals ik. Maar opeens stond zij daar.' Een schaterlach: 'Dan voel je je een stumper hoor.'

Giri, zoon van een Nepalese vader en een Russische moeder, was op zijn 15de al Nederlands kampioen schaken. Op de wereldranglijst bezet hij een vijftiende plaats. Via NOCNSF krijgt hij de beschikking over professionele begeleiding.

Team Giri bestaat onder meer uit een coach, een diëtist en een sportpsycholoog. 'Het is heel mooi dat dat kan, maar het heeft ook een keerzijde. Op een gegeven moment had ik het idee dat er te veel mensen met mij bezig waren.'

Schaken is een individuele sport, legt hij uit. 'Soms werken secondanten aan iets. Zelf doe ik dan niet zo veel. Dan krijg je van die begeleiders de vraag: wat heb je gedaan deze week? Dat wil ik niet. Ik wil de zaken zelf in de hand houden.'

Misschien wel het zwaarste aan het spelen van een toernooi vindt hij de mentale belasting. In zijn hoofd blijft het maar malen. 'Ik denk continu aan mijn tegenstander en de volgende partij. Ik vecht tegen die gedachten, want als schaker wil je rust.'

Foto Simon Lenskens

Hij probeert te ontspannen door te wandelen en een praatje te maken met zijn secondant, bijvoorbeeld over zaken die in het nieuws spelen. Hij heeft ook weleens, tevergeefs, yoga-oefeningen gedaan. Het hoofd volledig leeg hebben, weet hij inmiddels, is een utopie.

'Ik heb wel trucjes ontdekt. In plaats van gedachten over je tegenstander moet je iets anders in je hoofd stoppen. Ik creëer kleine obsessies. Ik heb bijvoorbeeld een tijdje heel veel films over Muhammad Ali gekeken. Als ik aan Ali denk, dan denk ik niet aan schaken.'

Om fris te beginnen aan zijn missie in Wijk aan Zee was hij vorige week op wintersport gegaan met familie. 'Werken aan mijn uithoudingsvermogen', schreef hij op Twitter, met daarbij een smiley met een knipoog.

Vanwaar die smiley? Giri begint te lachen. 'Ik hou wel van een beetje dubbelzinnigheid in teksten op sociale media. Het hangt van de persoon af die het leest hoe hij dat opvat.'

Uiteindelijk kwam er weinig van, van dat kweken van conditie. 'Eerst kregen we te maken met een sneeuwstorm en mochten we de piste niet meer op. Daarna werd iedereen om me heen ziek. Mijn zoontje van 1 jaar belandde in het ziekenhuis met een buikvirus. Ik kwam wel uitgerust terug, maar dat was omdat we in het ziekenhuis veel geslapen hebben.'

Favoriet is hij niet in Wijk aan Zee. Dat is Magnus Carlsen, de nummer één van de wereld en de superster van het schaken. Maar in de schaduw van de Noor hoopt Giri te profiteren van het thuisvoordeel. 'Mensen gunnen mij de zege. Als ik het goed aanpak is dat een voordeel. Je moet steun alleen niet omzetten in druk.'

Op die middag in Papendal had Dafne Schippers hem trouwens niet herkend. 'Ik kreeg geen knikje of zo. Misschien moet ik eerst maar eens wereldkampioen worden.' Weer verschijnt er een stoutmoedig glimlachje op zijn gezicht. 'Daarna kunnen we misschien een praatje gaan maken, Dafne en ik. Als wereldkampioenen onder elkaar.'