Nederlander Gregorius held in New York: Yankees naar halve finale honkbalseizoen
© PHOTO NEWS

Nederlander Gregorius held in New York: Yankees naar halve finale honkbalseizoen

Met twee homeruns sloeg Didi Gregorius New York Yankees in de nacht van woensdag op donderdag naar de halve finale van het Amerikaanse honkbalkampioenschap. Als waterdrager kwam de international van Nederland twee jaar geleden binnen bij een van de grootste sportclubs ter wereld. Met geduld en hard werken is hij er uitgegroeid tot een vedette.

De Nederlander met Curaçaose wortels is in de play-offs van Major League pas de negende speler met meerdere homeruns in een wedstrijd achter zijn naam. Vannacht staat Gregorius (27) alweer op het veld in de eerste wedstrijd tegen Houston Astros, de laatste horde voor de Yankees naar de World Series, de finalereeks.

Van de zes Nederlanders die in april aan het Amerikaanse honkbalseizoen begonnen, maken alleen Gregorius en Kenley Jansen (Los Angeles Dodgers) nog kans op de titel. In 2013 was Xander Bogaerts de laatste Nederlander die de titel won. Als het aan Gregorius ligt, krijgt Bogaerts dit jaar met hem een opvolger. 'Dit is nog maar het begin van iets groots', twitterde hij donderdag na de wedstrijd.

'Jeter, Jeter!'

Onder die tweet regende het reacties van fans die Gregorius met het ene na het andere superlatief bejubelden. Het waren dezelfde fans die hem in april 2015 al beu waren, toen Gregorius nog geen maand Yankees-speler was. Hij sloeg vaak mis, maakte knullige verdedigingsfouten en leek onzeker. 'Jeter, Jeter', scandeerden de fans pesterig bij elke slagbeurt, refererend aan Derek Jeter, het Yankee-icoon dat Gregorius was opgevolgd.

Jeter was de korte stop die twaalf seizoenen aanvoerder was van de club. Met vijf kampioenschappen stond hij synoniem voor het succes in The Bronx. De fans wisten het: Gregorius, gehaald van de Arizona Diamondbacks, zou het hooguit een seizoen uithouden. Even wachten tot de Yankees met vele miljoenen een waardige opvolger wisten te strikken. Jeter kreeg zijn bijnaam 'Captain Clutch' (kapitein ontknoping), omdat hij schitterde als de druk het hoogste was. Gregorius was in zijn eerste maanden alles wat Jeter niet was.

Bij geen majorleagueclub is het sportleven dan ook zo zwaar als bij de Yankees, het Real Madrid van het Amerikaanse honkbal. De Yankees-historie kent legenden als Babe Ruth, Yogi Berra en Joe DiMaggio. Zij vormen de meetlat waarlangs de kritische New Yorkse pers de verrichtingen van de spelers van de recordkampioen (27 titels) legt.

Nooit opgeven

Die zware tijd deed Gregorius geen moment wankelen. 'Als je het goed doet, zoeken ze wel iets anders om je te bekritiseren. Ik concentreer me op de dingen die ik kan controleren. Dingen die ik niet kan controleren, laat ik gaan', zei hij in juni 2015 tegen de Volkskrant, tijdens zijn eerste moeilijke maanden als Yankees-speler.

Op Curaçao, het eiland waar hij opgroeide in een honkbalgezin, leerde hij dat hard werken het belangrijkste was om succesvol te zijn. Ook al kreeg hij vroeg het label toptalent dankzij zijn aangeboren lenigheid en atletische bouw.

Gemakzuchtig werd hij nooit. Niet na de wereldtitel in 2011 die hij als jonge twintiger won met Nederland. Niet na zijn majorleaguedebuut in 2012 en ook niet na zijn transfer naar de Yankees. Stoïcijns doorzwoegen en ondertussen alle aandacht negeren, of die nou positief of negatief was. Dat was Gregorius' wapen tegen de immense druk bij de club met het bekendste logo ter wereld. Het bleek het perfecte pantser.

Na een wisselvallig eerste seizoen toonde hij in zijn tweede jaar het verdedigende talent dat de hoofdreden voor de Yankees was hem naar New York te halen. Met zijn frivole karakter veroverde hij de harten van fans. Zijn tweets over gewonnen wedstrijden werden een hit. Voor iedere ploeggenoot bedacht hij een symbool in de vorm van een emoji.

25 homeruns

Aan zijn zwakste punt, het slaan, werkte hij onophoudelijk. In de winters op Curaçao prefereerde hij urenlange slagoefeningen boven een strandstoel. En met resultaat. Vorig jaar sloeg Gregorius 20 homeruns. Dit seizoen waren dat er 25, waarmee hij het record van Derek Jeter van meeste homeruns voor een korte stop van de Yankees (24 homeruns in 1999) verbrak.

Daarmee manifesteerde hij zich definitief als waardige opvolger van Jeter. Met zijn twee homeruns woensdagnacht tegen Cleveland Indians - de seizoensfinalist van vorig jaar - in de beslissende vijfde wedstrijd van de serie bewees hij zich andermaal als de 'Captain Clutch' die niemand in hem zag.

Gregorius is dankzij zijn onverwachte bloei het uithangbord van een Yankees-ploeg zonder de grote namen die zo typerend zijn voor de club. Maar het is wel een team vol talent en harde werkers. Gregorius weet als geen ander hoe ver je dan kunt komen.