Nederland smaakmaker op WK honkbal in Zuid-Korea

Nederland speelt vandaag zijn eerste wedstrijd voor het WK honkbal in het honkbalgekke Zuid-Korea. Het team wordt gedragen door vijf in de VS gerijpte spelers van de Antillen, die de liefhebber doen watertanden.

Nederland in actie tijdens de halve finale van het WK vier jaar geleden. Deze editie neemt het alleen genoegen met de wereldtitel. Beeld Getty Images

'We beloven: het is de moeite waard wakker te blijven voor dit team.' Met dit compliment voor de Nederlandse honkbalploeg begint de Amerikaanse honkbalcolumnist Jon Paul Morosi zijn analyse op website MLB.com. Het team, dat vanaf vandaag in het Zuid-Koreaanse Seoul meedoet aan de World Baseball Classic, bevat vijf Antilliaanse topspelers uit de Amerikaanse Major League. De WBC is het officiële WK honkbal.

Het vijftal doet honkballiefhebbers watertanden. Ze worden door honkbaljournalisten geroemd om hun lenige, knappe, verdedigende acties. Ze zijn bezeten van honkbal en zijn allemaal afkomstig van 'vlekjes op de kaart', zoals The New York Times ruim twee jaar geleden schreef over hun gedeelde Antilliaanse wortels.

Aruba en Curaçao

Vorig jaar begonnen 864 spelers aan het Major Leagueseizoen. Zes spelers kwamen van Aruba en Curaçao. Op eilanden die samen slechts een kwart miljoen inwoners tellen, is dat veel. Alleen honkbalgrootmacht Dominicaanse Republiek komt een beetje in de buurt met omgerekend twee Major Leaguers op een kwart miljoen mensen (83 spelers op 10,6 miljoen inwoners).

Elk gerenommeerd Amerikaans sportmedium reisde de afgelopen jaren af naar de eilanden op zoek naar verklaringen voor het Antilliaanse honkbalsucces. De conclusie? Op de Antillen is de ultieme cocktail aanwezig voor een succesvolle honkballoopbaan.

Ballen stuiten vreemd op de hobbelige velden, wat de reflexen van de spelers tot in perfectie traint. Een strenge opvoeding maakt de spelers mentaal weerbaar in de keiharde Amerikaanse honkbalwereld. De meertalige scholing geeft ze een voorsprong op de talenten uit Cuba, Venezuela en de Dominicaanse Republiek, die meestal geen woord Engels spreken als ze arriveren in het land.

Honkbalgekke Zuid-Koreanen winnen het liefst van Japan

Drie ochtenden moest de Zuid-Koreaanse student Kim Tae-hyung (25) vorige week wachten op een ontmoeting met zijn held, de Nederlandse honkballer Rick van den Hurk. De pitcher van de Fukuoka Softbank Hawks kwam vrijdag een paar dagen verlaat aan bij de Gocheok Sky dome in Seoul, waar Nederland zich voorbereidde op de World Baseball Classic, het officieuze WK. Kim stond klaar met een oranje honkbalpet, wedstrijdshirt en een toernooibal, die allemaal gesigneerd moesten worden.

De vruchtbare honkbalgrond levert Nederland dit toernooi een team vol sterren op. Xander Bogaerts is de ster van topclub Boston Red Sox. Hij won in 2013 het landskampioenschap, de World Series. Didi Gregorius is basisspeler bij recordkampioen New York Yankees, met een waarde van 3,2 miljard euro een van de grootste sportclubs van de wereld.

Andrelton Simmons verdient 55 miljoen euro in zeven jaar bij Los Angeles Angels. Hij wordt gezien als een van de beste verdedigers van de competitie. Tweede honkman Jonathan Schoop sloeg vorig jaar liefst 25 homeruns voor Baltimore Orioles. Jurickson Profar werd voor zijn debuut bestempeld als het grootste talent van de Major League.

Ze doen allemaal mee aan de WBC, het enige landentoernooi waaraan ze mogen meedoen van hun clubs. De Nederlandse bondscoach Hensley Meulens ontving alleen een afzegging van Los Angeles Dodgers-werper Kenley Jansen. Hij sluit zich mogelijk aan bij het team als de eerste ronde wordt overleefd.

Andrelton Simmons viert zijn homerun in de wedstrijd tegen Japan tijdens de World Baseball Classic van 2013. Beeld afp

Hinderlijke onderbreking

Dat Meulens slechts één afzegging kreeg, is bijzonder. Voor Major Leagueclubs is de World Baseball Classic een hinderlijke onderbreking van de seizoensvoorbereiding. Ze vrezen blessures. Major Leaguesterren als Mike Trout, Madison Bumgarner en Bryce Harper zouden van het Amerikaanse team een onverslaanbare machine maken. Geen van allen doet mee.

Bondscoach Meulens was in 1989 de eerste Antilliaan die het schopte tot de Major League. Tegenwoordig is hij slagcoach bij San Francisco Giants. Hij weet als geen ander hoe lastig het is voor spelers om te laveren tussen club en land. Toch hoefde hij geen moeite te doen de Major Leaguers te strikken voor de WBC, laat hij over de telefoon weten vanuit het trainingskamp in Arizona.

Bij de vorige WBC in 2013 stond het vijftal voor het laatst samen op het veld. Bogaerts en Schoop moesten toen nog debuteren in de Major League. Gregorius, Simmons en Profar hadden net hun debuut gemaakt. Ze zaten toen in een team met hun jeugdidool Andruw Jones, de Curaçaoënaar die in zestien jaar Major League liefst 434 homeruns sloeg.

Toernooi in vier landen

Aan de World Baseball Classic doen zestien landen mee. Het toernooi wordt gespeeld in vier landen: Zuid-Korea, Japan, de Verenigde Staten en Mexico. Nederland speelt in de eerste ronde drie duels in Zuid-Korea. Als Nederland de twee ronde bereikt, speelt het drie duels in Japan. De halve finale, voor Nederland het eindstation van het vorige toernooi, en finale zijn in Amerika. De finale is op 22 maart in Los Angeles.

'Ze wilden toen allemaal meedoen om met Andruw te kunnen spelen. Nu willen ze als Major Leaguetoppers samen op het veld staan', zegt Meulens. De spelers groeiden samen op. In de VS verloren ze elkaar uit het oog. Op de WBC komen ze weer bij elkaar. Hun afkomst zijn ze nooit vergeten, zegt Meulens. Iedere winter keren ze terug naar hun geboortegrond. Meulens: 'Ze zijn natuurlijke rolmodellen'.

Met een goede WBC willen de spelers zorgen dat nog meer honkbalscouts hun eilanden bezoeken. De honkbalmiljonairs zetten daar graag hun ego's voor opzij. Drie van de vijf Major Leaguers staan bij hun clubs op de korte stoppositie, de plaats tussen het tweede en derde honk. Onderling besloten ze dat Andrelton Simmons de eerste korte stop wordt.

Meulens noemt het huidige Nederlandse honkbalteam 'de sterkste Nederlandse ploeg ooit' om de simpele reden dat zijn spelers meer ervaring op het hoogste niveau hebben dan in 2013. Vier jaar geleden reikte Nederland verrassend tot de halve finale van de WBC. Deze editie neemt hij met niets minder dan de wereldtitel geen genoegen.

Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met de Volkskrant?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van de Volkskrant rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright @volkskrant.nl.
© 2019 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden