NBA is weer spannend: basketbalvedetten Curry en James vermorzelen niet langer hun tegenstanders

Ze zijn al jaren de onomstreden vedetten van de Amerikaanse topbasketbalcompetitie NBA, maar dit jaar hebben Stephen Curry en LeBron James het opvallend moeilijk. De een heeft last van zijn lijf, de ander van zijn team. Allebei kampen hun teams met de wet van de remmende voorsprong. Met de NBA-play-offs in volle gang ogen ze kwetsbaarder dan ooit.

LeBron James gaat naar het bord in Game 7 tegen de Indiana Pacers. Beeld AP

Vorig jaar stonden Curry en James met hun teams Golden State Warriors (Curry) en Cleveland Cavaliers (James) voor de derde opeenvolgende keer tegenover elkaar in de finale, een primeur in de competitie. Het was voor Amerikaanse journalisten reden eens flink te foeteren op hun basketbalcompetitie.

De onvoorspelbaarheid van de NBA was verdwenen, vonden ze, wegens de dominantie van de teams van Curry en James, die alle topspelers aantrokken. Tegenstanders werden niet verslagen, maar vermorzeld. Vorig jaar speelden de clubs 25 wedstrijden tot de playoff-finale. De latere kampioen Golden State bleef ongeslagen. Cleveland verloor eenmaal.

In de zomer bleven de teams grotendeels intact, waardoor er weinig reden was aan te nemen dat het dit jaar anders zou verlopen. Of zoals de uitgesproken oud-topbasketballer en commentator Charles Barkley het in de zomer verwoordde: ‘Het moeilijkste voor mij is dat ik op tv weer zeven maanden lang mag doen alsof die twee straks niet in de finale staan.’

Stephen Curry kijkt toe vanaf de kant tijdens Game 1 tegen de New Orleans Pelicans in de tweede ronde van de play-offs. Beeld EPA

Maar na de eerste playoffronde hebben James en Curry al meer playoffwedstrijden verloren dan vorig jaar tot de finale. De kans dat ze over ruim een maand voor de vierde keer tegenover elkaar staan in de finale is kleiner dan iemand een jaar geleden had kunnen vermoeden.

LeBron James ontdekte al vroeg in het seizoen dat hij een moeizaam jaar tegemoet ging. Collega-vedette Kyrie Irving was vertrokken naar Boston, omdat hij genoeg had van spelen in de schaduw van James. Met zijn vervangers Isaiah Thomas en Dwayne Wade waren de Cavaliers opeens los zand. Iets waar zelfs de beste basketballer van het afgelopen decennium niets aan kon veranderen.

Van de eerste tien wedstrijden gingen er zes verloren. In het midden van het seizoen drukte het team op de paniekknop. Zes spelers werden binnen een uur weggedaan – onder wie Thomas en Wade – en ingeruild voor vers bloed. Het veranderde niet dat James de boei bleef waardoor het Cavaliersschip bleef drijven. Te vaak moest hij wedstrijden in zijn eentje winnen.

Beeld EPA

Van alle NBA-spelers stond de 33-jarige James de meeste minuten op het veld, gemiddeld 37 van de 48 minuten in 82 duels. De afhankelijkheid van James maakt de ploeg kwetsbaar. In de eerste ronde van de play-offs hadden de Cavaliers de volle zeven wedstrijden nodig om Indiana Pacers te verslaan. James kon geen minuut verzaken. Een verschil met andere jaren, waarin hij het beste voor de finale kon bewaren.

Zijn lijf begon afgelopen weekeinde in wedstrijd zeven tegen de Pacers te sputteren. James moest in de laatste minuten met kramp naar de kant. Voor Cavalier-fans belooft het weinig goeds met oog op de volgende ronde tegen de sterkere Toronto Raptors.

Warriors-vedette Stephen Curry heeft heel andere problemen. Hij wordt niet gehinderd door zijn teamgenoten, maar door zichzelf. In zijn eerste drie jaar in de NBA stond hij te boek als een beloftevolle speler die maar niet kon excelleren door zijn zwakke rechterenkel. In 2012 was hij al zo goed als afgeschreven, tot de enkelblessures wegbleven dankzij meerdere operaties.

Beeld EPA

Curry groeide in de jaren daarna uit tot een van de spectaculairste spelers van de competitie, werd tweemaal verkozen tot waardevolste speler van de competitie en veranderde met zijn accurate afstandsschoten de manier waarop er naar driepunters werd gekeken in de NBA.

Dit jaar keerden oude demonen terug bij de 30-jarige spelverdeler. Sinds december stond hij vier keer aan de kant wegens een pijnlijke rechterenkel. Eind maart liep hij een knieblessure op waardoor hij de gehele eerste ronde van de playoffs tegen San Antonio Spurs miste. Ook zonder hem wonnen de Warriors relatief eenvoudig met 4-1 van de Spurs en inmiddels is Curry weer fit.

De Warriors hebben alleen wel rap een Curry in topvorm nodig om de titel te prolongeren. Zonder Curry verloren de Warriors in de laatste zeventien wedstrijden van het seizoen tien keer. Het is de vraag of Curry voldoende tijd krijgt om in het ritme te komen. In een mogelijke volgende ronde wacht hoogstwaarschijnlijk al Houston Rockets, de nieuwe grootmacht in de NBA.

De club uit Texas was het beste team van het reguliere seizoen. De Rockets hebben de speelstijl van de Warriors – snel, technisch basketbal met de nadruk op afstandsschoten – gekopieerd en geperfectioneerd onder aanvoering van vedette James Harden. De club was dit seizoen de eerste met meer driepuntpogingen per wedstrijd dan reguliere schoten (twee punten).

Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met de Volkskrant?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van de Volkskrant rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright@volkskrant.nl.